Truyện dài Dạ hồ - Đang sáng tác - Chân Nguyên

Thảo luận trong 'Truyện dài' bắt đầu bởi Chân Nguyên, 8/10/16.

  1. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 30
    Giải trừ

    [​IMG]

    “Bình Nhi? À… Người Đinh thiếu gia nói tới có phải cô gái họ Lục mà tôi gặp ở Trường Yên hôm trước không?”

    Mạn Quân quay lại nhìn Mộc Kha như xác nhận. Thấy vậy hắn liền cười, khẽ lắc đầu, điềm nhiên đáp.

    “Thiếu gia nhận lầm người rồi. Đây là học trò của tôi, tên Phiến, lặn lội theo tôi bôn ba nhiều năm, không được học lễ nghi nhiều, tính tình bộp chộp đã làm chuyện không phải với thiếu gia. Đinh thiếu gia, nay tôi thay học trò tạ tội với ngài, mong ngài không lấy ‘bụng tiểu nhân đo lòng quân tử’.”

    “Phiến?” Mạn Quân chậm rãi lập lại cái tên vừa nghe, xong lại nhếch mép cười. “Lần trước gặp ta rõ ràng bảo tên Gia Tển, ta nhớ rất rõ. Giờ lại tên Phiến, rốt cuộc có bao nhiêu cái tên?”

    Mạn Quân vừa nói xong thì phía Đình An liền phát ra tiếng cười khúc khích của cả nam lẫn nữ. Đình An vốn dĩ định nhịn nhưng không kiềm chế được, bèn cười to nói với Mạn Quân.

    “Đinh thiếu gia ơi, ngài ngẫm kĩ lại xem, đây đâu phải là cái tên.”

    “Không phải tên thì là gì… Cơ mà khoan đã! Gia Tển… Gia Tển là ‘tên giả’?” Mạn Quân lẩm nhẩm lại hai chữ mình vừa nói, hai má trở nên đỏ gay gắt khi biết mình bị lừa, chỉ tay vào người Đình An hét lớn. “To gan! Dám lừa cả ta? Cái tên thích khách đáng chết nhà ngươi, quả là chán sống rồi đây mà!”

    Nói rồi, Mạn Quân lao ngay đến chỗ Đình An túm lấy vạt áo cô. Ngay tức khắc, Mộc Kha vội nhảy vào can ngăn, hy vọng cứu vãn tình hình.

    “Đinh thiếu gia xin bớt tức giận. Học trò tôi tuổi còn nhỏ, hành sự lỗ mãng, ngài đừng nóng nghe tôi giải thích đã. Đinh thiếu gia!”

    Bị hai người đàn ông ngăn cản không cho tiếp cận, Mạn Quân đành phải buông tay ra, chống nạnh thở dốc.

    “Học trò ngươi phạm tội mưu sát đã là tội lớn, lại còn đem ta ra làm trò cười. Ta ngay thẳng cái gì cũng nói thật cho y biết, còn tha cho y. Ta đúng là đã mất cảnh giác rồi, quá nhẹ dạ rồi!”

    Đúng là nghĩ lại, Mạn Quân mới thấy mình bị điên khi bỗng dưng lại mở lòng với một người xa lạ, chưa kể hôm sau gặp lại phát hiện cô là thích khách vẫn quyết định thả cô đi. Anh còn tưởng mình bị hồng nhan làm si mê lú lẩn, hôm nay nhìn lại quả là ‘có mắt như mù’, cô không những không có điểm nào giống Bình Nhi mà cũng chẳng đẹp như trong trí nhớ, rõ ràng quyết định tha tội cho cô không phải do anh yếu lòng trước dung mạo tuyệt trần mình vẫn nghĩ mà là do đầu óc anh có vấn đề mới đúng.

    “Thầy Mộc, ta xin lỗi, không thể nể mặt ngài, học trò ngài đã phạm phải tội lớn, không thể dung tha. Nếu đúng như ngài nói ngài một lòng tận trung với đức vua thì với người có thân phận như ta, chuyện này phải giải quyết cho ra lẽ.”

    Đoạn anh dứt áo quay lưng bỏ đi. Đường rừng dễ vào khó ra, tưởng anh vì không tìm được đường mà quay lại thương lượng với Mộc Kha, nào ngờ lại rút ra một cái nỏ giắt chân, đốt lửa vào đầu tên rồi bắn thẳng lên trời. Đây là cách báo tin anh nghĩ ra, trước đó đã bàn bạc trước với Khánh, chỉ cần thấy mũi tên lửa bay lên trời sẽ lập tức chạy đến cứu viện. Bây giờ trời cũng đã xế chiều, ánh lửa nhỏ nhoi dù gây chú ý cũng không bay được xa, không lâu thì tắt vụt, hoàn toàn trái với mong đợi.

    “Đinh thiếu gia, ngài đừng đi một mình, rất nguy hiểm, chi bằng đi cùng chúng tôi, có gì còn có thể đỡ đần cho nhau.” Mộc Kha hướng mắt nhìn bóng lưng Mạn Quân, nhỏ nhẹ khuyên.

    “Đỡ đần cho nhau hay hại nhau vẫn còn chưa biết!” Mạn Quân không thèm ngoảnh đầu lại, ương bướng rẽ nhánh đi tìm mấy cành cây khô gom lại một chỗ định đốt lửa.

    Đáng lý bây giờ ba người Mộc Kha, Đình An, Bình Nhi đã có mặt ở nhà nhưng nào ngờ giữa đường lại xuất hiện một người không mong được gặp, thành thử cả ba không thể bỏ mặc người này ở lại mà một mình bay về được, huống hồ người này lại là mấu chốt quan trọng trong kế hoạch họ đang tham gia.

    “Đình An, lần trước anh bảo khi nào vợ chồng Vũ đại nhân sẽ tiến hành đổi tên cho con nuôi?”

    Đình An bấm tay, ghé đầu đáp khẽ.

    “Theo ta tính thì phải năm ngày nữa.”

    “Ngày mai có được không? Gia đình Vũ đại nhân sắp đưa cái Nhi sang Đinh phủ dự tiệc, sợ sẽ làm hỏng kế hoạch.”

    “Đến đấy không phải cứ cáo bệnh là xong ư?”

    Mộc Kha thở hắt, giọng nặng nề.

    “Anh thấy đấy, mọi chuyện lại không trong những gì dự tính, nếu lần này không nhờ Vũ đại nhân ra mặt, cái Nhi khó thoát tội. Nhất định phải dẫn con bé theo.”

    “Chú nghĩ kĩ chưa? Tội Bình Nhi phạm phải không phải tội nhỏ, là tội mưu sát thiên tử, là mưu phản đấy! Vũ đại nhân cho dù có có là con cháu đức vua đi chăng nữa cũng không tránh khỏi bị liên luỵ. Chú nghĩ ông ấy sẽ vì đứa con gái nuôi mới nhận này mà hy sinh cả dòng họ sao?”

    Trái với thái độ bất an của anh, Mộc Kha lại khá là bình thản, chân mày cũng từ từ nhíu ra, ánh mắt tràn ý cười, nói như giễu.

    “Anh nghĩ Mạn Quân thật sự sẽ tố giác Bình Nhi chuyện lần này ư?” Đối diện với vẻ khó hiểu của Đình An, Mộc Kha liền tiếp lời. “Mạn Quân thích Bình Nhi, chắc chắn sẽ không dồn con bé vào chỗ chết. Đợi cậu ta nguôi ngoai, chúng ta mượn một cái cớ lấp liếm chuyện này là ổn.”

    “Nhưng chú vừa bảo còn bé không phải Bình Nhi còn gì?”

    “Anh nghĩ cậu ta tin ư?” Mộc Kha khẽ nhướn mày, đoạn liếc về phía Mạn Quân lúc này đang chăm chăm quan sát Bình Nhi. “Tôi chắc là bây giờ cậu ta cũng đang rất mâu thuẫn với suy nghĩ của mình. Mà cho dù cậu ta không tin đi nữa, tôi cũng có cách làm cho cậu ta tin.”

    “Sao chú lại tự tin như vậy? Trực giác con người cũng có thể sai, huống hồ…”

    Không để Đình An nói hết câu, Mộc Kha từ tốn chỉ tay vào ngực của mình rồi hếch cằm sang Bình Nhi và Mạn Quân. Đến lúc ấy Đình An mới chợt nhớ ra một chuyện cốt lõi, trong người của Mạn Quân có một mảnh chân nguyên của Bình Nhi, cho dù là chân trời góc bể, chết đi sống lại, cả hai không thể tách rời nhau mà cũng sẽ vô duyên vô cớ muốn bảo vệ đối phương.

    *

    Sau khi hành lễ xong, Đình An cáo lui trở về, Vũ Hoài Nam liền đưa cho Bình Nhi một tấm thẻ gỗ, trên khắc rõ hiệu “Nữ trưởng Vũ gia”, tên “Vũ Ngọc Phiến”. Như Y cũng được nhận thẻ nhưng tên thì vẫn giữ nguyên vì con bé vốn đã mang họ “Vũ”, tên thì theo ý Đình An vẫn là tên thích hợp với Vũ gia nên không đổi.

    “Thầy đã không còn làm quan từ lâu nhưng thẻ gỗ thì vẫn cần, phòng trường hợp có người làm khó dễ hai con. Hôm qua trong làng bỗng dưng xuất hiện hổ giữa ban ngày ban mặt, thầy và u con vô cùng lo lắng không biết hai con trên đường xảy ra chuyện gì, may thay là bình an vô sự trở về. Thời gian hai con tránh không nên một mình ra ngoài thì hơn.”

    Nghe dặn dò của thầy, hai người con gái cùng lúc đáp “vâng” một tiếng. Vũ Hoài Nam gật đầu nói tiếp.

    “Thầy đã hẹn đại phu chốc nữa sẽ sang bắt bệnh cho cái Nhi. Nghe đồn rằng ông ấy chữa bệnh có tiếng, không biết chừng lần này sẽ có hy vọng.”

    Trong lòng Bình Nhi vô cùng cảm kích. Từ lúc biết cô bị chứng bệnh lạ, vợ chồng bọn họ không những không vì vậy mà xa lánh, trái lại còn nhận nuôi cô cùng dốc sức chữa trị cho cô. Tấm lòng của vợ chồng họ, cô không biết làm thế nào để đáp trả tương xứng, càng hổ thẹn vì bệnh tình của mình chỉ là giả mà thôi. Nhưng có điều lần này Mộc Kha đã bảo cô không cần phải đeo mạng, có nghĩa là chuyện cô được chữa khỏi hẳn là chuyện trong tầm tay.

    Vũ Hoài Nam dặn dò mấy câu rồi rời đi. Mẫy bữa nay cửa tiệm làm ăn khá khẩm, Vũ đại nhân bận tối mặt, hiếm khi ở nhà như dạo trước. Kể ra đó cũng là chuyện tốt, việc bọn cô có thể làm để trả ơn cho Vũ gia đều đã làm hết sức rồi.

    “Vậy bây giờ, em phải gọi chị là chị Phiến rồi nhỉ?” Như Y nhoẻn miệng cười đằm thắm, đôi mắt tĩnh lặng như rừng cây, đúng nghĩa ra dáng tiểu thơ khuê cát.

    Nhớ lại hôm qua khi ba người trở lại chỗ Vũ tộc và An Lạc Độc sau khi đưa Mạn Quân về phủ an toàn, bọn họ liền gặp được Như Y. Khi thấy bọn họ, cô bé xinh xắn, ánh mắt trong ngời bỗng chốc biến thành một cô nương yêu kiều, diễm lệ, ai thấy đều phải động lòng. Đứng sau lưng cô là một người trông khá bẩn thỉu, trông đầu tóc và quần áo không khỏi làm người khác liên tưởng đến một tên ăn mày, nhưng tên ăn mày này nhìn kĩ lại là con gái.

    “Lục cô nương có nhớ ra tôi không?” Như Y chậm rãi cất tiếng hỏi, đôi môi khẽ mỉm cười.

    Bình Nhi quay lại nhìn Mộc Kha như thể muốn hỏi việc này là sao thì cô gái kia lại lên tiếng.

    “Cô nên nhớ ra tôi vì lần trước chúng ta đã từng gặp nhau.”

    “Ở đâu?”

    “Thì… ở trong rừng dạo ấy, lúc tôi bị truy sát, cô đã cứu tôi đưa về chỗ Sơn Thần. Khi tôi tỉnh dậy, chưa kịp cảm tạ cô đã đi mất, sau đó tôi lại bị người của Vũ tộc truy đuổi, trúng phải tà thuật, hoá thành một đứa trẻ.”

    “Ra là vậy.”

    Dù rất ngạc nhiên nhưng Bình Nhi chỉ thốt ra được ba từ, cảm giác gần gũi như chị em ruột thịt trước kia giữa cô và Như Y, giờ đây đứng trước cô gái này bỗng chốc ta biến như bọt biển.

    “Vậy bây giờ cô muốn thế nào?”

    “Sao cơ?”

    Bình Nhi nhẫn nại lặp lại, trong tâm không còn cảm giác lưu luyến, khắn khít như trước nữa mà hoàn toàn lạnh nhạt như nước lã. Như Y có hơi khựng lại, ngỡ rằng cô sẽ hỏi thêm vài câu, ai ngờ lại dứt khoác tuyệt tình như vậy, mau chóng nở nụ cười.

    “Tôi muốn trả ơn cô.”

    “Không cần.” Bình Nhi giơ tay chối từ. “Qua những gì cô nói, chắc là bây giờ cô đã lấy lại được nguyên trạng rồi, Như Y lúc chín tuổi cũng không còn nữa, cô muốn đi đâu thì đi. Vũ gia chắc sẽ đau lòng mấy hôm, nhưng xét cô chỉ là con nuôi được nhận vài bữa, tôi nghĩ đâu sẽ sớm hoàn đó thôi.”

    Mộc Kha trông thái độ cứng rắn của cô thì rất ưng ý, vội đưa tay tiễn người.

    “Vũ cô nương, cái Nhi nhà tôi đã nói như thế, cô không cần miễn cưỡng ở lại. Cô sống tốt đã xem như báo đáp con bé rồi.”

    Đoạn hắn quay sang kính cẩn nói với chỉ huy An Lạc Độc có chuyện muốn bàn riêng thì lại bị ông ta từ chối thẳng.

    “Có nó ở đây, ta tuyệt đối sẽ không bàn đại sự.”

    Nói rồi ông ta liếc mắt gườm Đình An, chỉ thấy y lẳng lặng ngoảnh mặt nhìn sang hướng khác, vẻ mặt đầy tâm sự. Không cần nói, tất cả mọi người ở đây đều biết, người đàn ông cao lớn trông uy nghiêm, dữ tợn này chính là thầy của Đình An, Đình An chính là con ruột ông ấy. Nhưng sau này vì làm trái ý thầy mình, Đình An đã bị ông ấy đuổi đi, từ đó chu du khắp nơi, từ một vị tướng oai phong, lừng lẫy của An Lạc Độc trở thành kẻ tứ cố vô thân, lấy việc xem bói làm nghề kiếm sống.

    Mộc Kha vừa định mở lời, Đình An đã vội chặn họng hắn.

    “Không cần nói gì cả. Tôi tự đi.”

    “Cái Nhi, em cũng tránh mặt một lát. Anh có việc cần bàn với Trần tướng quân.”

    Bình Nhi vâng lời tránh mặt nhưng Như Y và cô gái lem luốc đi theo cô ta vẫn được phép ở lại, không biết là có chuyện gì. Khoảng một nén hương sau, Mộc Kha mới trở ra, hơn nữa còn dẫn theo hai người nữa. Lúc này người của An Lạc Độc nhân lúc trời chưa tối cũng vội thoát lui, rầm rộ cưỡi ngựa nhảy qua một cái hố đen khoét dọc, trở về yêu giới.

    Vũ Như Y cẩn trọng bước từng bước theo sau Mộc Kha, vẻ mặt vẫn kênh kiệu như cũ, đăm đăm nhìn Bình Nhi. Bình Nhi vẫn bình tĩnh dõi mắt về phía hắn, bản thân đã chuẩn bị sẵn tâm lý, chờ nghe hắn nói.

    “Bình Nhi, Như Y thật ra là Thánh nữ của Vũ tộc. Đáng lẽ cô ấy sẽ là người kế nhiệm mẫu thân mình nhưng lại có kẻ làm phản. Cô ấy ở cùng chúng ta lâu ngày ắt đã biết phần nào kế hoạch của chúng ta, không thể để cô ấy rời đi, chúng ta buộc phải giữ cô ấy lại.”

    “Nhưng mới có mấy hôm, Như Y không thể tự dưng trở thành một thiếu nữ thế này. Chưa kể chúng ta sẽ ở lại đấy một thời gian dài, có dùng thuật biến hình cũng không giữ được lâu.”

    “Chuyện này thì còn đợi cô lo? Ta đường đường là Thánh nữ Vũ tộc, ba cái pháp thuật cỏn con nào làm khó được ta?”

    Như Y khoanh tay nói với giọng điệu cao ngạo, dường như còn có vài phần thách thức Bình Nhi. Tuy cô không nói gì, những người có thái độ như vậy lúc trước cô thấy đã quen nhưng Đình An lại thấy không vừa mắt, liền nói.

    “Ta biết Thánh nữ Vũ tộc pháp thuật cao cường, không ai sánh nổi. Nhưng khi cô còn là một đứa bé rất ngoan ngoãn, lại biết nghe lời, tính tình cô bây giờ như thế không sợ vợ chồng Vũ gia nói cô bị tà nhập sao?”

    “Ngươi nói cái gì? Nói ta bị tà nhập là có ý gì?” Như Y lập tức trừng mắt với Đình An, bốp chát. “Các ngươi nghĩ các ngươi là ai? Chỉ là một đám tay chân của An Lạc Độc, sao có thể sánh với Thánh nữ như ta?“

    Rồi cô ta lần lượt chỉ vào mặt từng người, nhếch môi cười bỡn cợt.

    “Ngươi đừng tưởng ta không biết các ngươi là ai. Một tên phản đồ của An Lạc Độc, một con chó của Cao tộc và cả… một dạ hồ chuyên mang xui xẻo cho người khác. Các ngươi nghĩ mình là ai? Dựa vào đâu mà dám nói ta chứ? Được đưa ta về là phước mấy đời nhà các ngươi. Ta chính là Thánh nữ của Vũ tộc! Là Thánh nữ!”

    Cô ta bỗng lồng lộn như một con ngựa điên. Bình Nhi không hiểu, tại sao một cô bé đáng yêu, xinh xắn như thế mới đó lại biến thành một người như thế này, không có cái gì là lọt vào mắt, không có gì là lọt được vào tai, cứ như biến thành một người khác vậy.

    Cách duy nhất để đối phó với những người như thế này là không làm gì cả. Cho nên cả ba chỉ ngấm ngầm trao đổi ánh mắt với nhau rồi âm thầm rút lui, bỏ Như Y lại. Như Y chỉ biết đứng trơ người nhìn ba người rời đi, mọi biểu lộ đều được đè nén lên đôi mắt bấy giờ đã hơi hoen đỏ. Tì nữ trông giống ăn mày theo sau cô ta tức giận thay chủ mình, vội mắng theo nhưng bọn họ đã bay đi xa.

    “Chủ nhân, chủ nhân, phải làm thế nào đây? Nếu bọn họ không nhận chúng ta, chúng ta… chúng ta sẽ chết đấy!” Nữ tì nọ nửa đứng nửa quỳ, mếu máo khóc với Như Y.

    “Lưu Nghi, em đứng lên đi.” Như Y nắm tay cô gái đỡ dậy, tuy nước đã chất đầy khoé mắt nhưng lệ không chảy, gương mặt vẫn vô cùng lạnh lùng. “Nhân cơ hội Vũ tộc vừa bị An Lạc Độc đuổi đi, em hãy trốn đi, sang đất Bắc. Ta nghe nói yêu quái bên ấy có thể mở được cửa Cửu Châu (1), em hãy đến đó sống, đến được đó rồi sẽ không lo bị Vũ tộc truy đuổi nữa.”

    “Vậy còn chủ nhân? Người vừa chọc giận bọn họ, bọn họ không nhận người nữa. Nếu Vũ tộc mà biết ở đây người không có ai che chở, chúng sẽ lại tìm đến giết người!”

    “Ta sẽ không sao, em đi đi.” Như Y liền ngoảnh mặt đi, che giấu dòng nước mắt vừa chực trào ra. “Em theo ta chỉ tổ phiền phức, vướng víu tay chân ta mà thôi. Đi đi!”

    “Chủ nhân!” Lưu Nghi gào lên, túm lấy áo cô.

    “Đi!”

    “Khóc lóc cái gì?”

    Bỗng một tiếng nói vang lên, cắt ngang khung cảnh sướt mướt. Đình An từ sau rặng cây cười cười tiến lại, ánh mắt nhìn hai người như thể thích thú lắm. Bình Nhi cách Đình An một khoảng, Mộc Kha lại cách hai người họ một khoảng xa hơn, không lại gần mà chỉ âm thầm quan sát. Trời đã nhá nhem tối nên ngoại trừ Đình An đang đứng gần bọn họ thì Bình Nhi và Mộc Kha đứng dưới tán cây tối, người bên phải, người bên trái trông giống hệt như tượng đá, thoáng có chút lạnh lẽo, nổi da gà.

    “Sợ chết như vậy thì cứ theo bọn ta. Ban nãy còn ra vẻ làm gì?”

    “Vũ tộc bây giờ rất loạn, lại xảo trá không thua Cao tộc, chưa giết được ta, chúng sẽ không chịu bỏ cuộc đâu.”

    Nghe câu trả lời của Như Y, Đình An ngửa cổ bật cười, cười cho đã, anh quay mặt lại hỏi hai “tượng đá”.

    “Hoá ra Thánh nữ sợ liên luỵ chúng ta! Anh đây không sợ, hai người có sợ không?”

    Từ trong rừng sâu thăm thẳm, một giọng nói văng vẳng vang lên, giọng còn lại hình như là tiếng cười.

    “Chúng ta về thôi! Vũ gia bây giờ giàu như thế, không ngại thêm bát đũa đâu.”

    Vậy là mọi chuyện được giải quyết như thế.

    Mặc dù đứng cạnh cô bây giờ vẫn là Như Y lúc nhỏ nhưng cảm giác không giống như trước, giữa hai người như có bức tường thật dày ngăn cách, làm thế nào cũng không trở về thân thiết như xưa nữa.

    Sau khi đại phu đến khám thì bắt cho Bình Nhi than thuốc uống, dặn dò kĩ lưỡng rồi rời đi. Mai Hồng thay mặt chồng tiễn đại phu ra tận cửa chính, lo lắng hỏi.

    “Con gái ta thế nào hả ông? Có trị được không?”

    Đại phu gật đầu cười hiền, đáp.

    “Bệnh của cô nhà trước đây tôi từng gặp qua nhưng biến chứng không lên đến mặt. Do trước đây có lẽ đã ăn phải thức ăn không tốt nên trong máu có sinh vật sinh sống làm da nổi mẩn khi tiết trời khắc nghiệt. Bà lớn yên tâm, tôi đã kê đơn thuốc cùng để lại ít thảo dược hiếm, uống thuốc đều đặn là sẽ khỏi ngay thôi.”

    Mai Hồng nghe thế thì mừng hết lớn, vội cảm tạ đại phu nọ. Đến trưa Vũ Hoài Nam về, bà liền mừng rỡ báo tin cho chồng biết, đúng lúc có một người quen vừa săn được mấy con bồ câu béo trong rừng đem biếu Vũ gia, ông liền lấy đó làm bữa trưa, sẵn dịp ăn mừng.

    Thịt bồ câu được đầu bếp trong nhà chế biến thành nhiều món: chiên, xào, cháo, canh… Khi thịt bồ câu được bưng ra, Mai Hồng vui vẻ gắp bỏ vào bát Như Y một miếng.

    “Ăn đi con gái. Bình Nhi, con cũng ăn đi.”

    “Dạ vâng…” Như Y đơ người nhìn những món ăn thịnh soạn bày trên bàn rồi lại nhìn miếng thịt trong bát cơm của mình, do dự cầm đũa.

    “Sao vậy con? Hay là ăn bát cháo bồ câu này trước nhé!”

    Như Y lầm lì không đáp, tay cứ siết chặt đũa.

    “Sao vậy? Trông con có vẻ không khoẻ. Có sao không?” Vũ Hoài Nam lên tiếng khi thấy người Như Y đổ mồ hôi ròng ròng, mặt tái xanh.

    “Dạ vâng. Lúc nãy dạo chơi ngoài vườn, không cẩn thận hình như bị trúng gió rồi ạ!”

    Vậy là tức tốc, Mai Hồng cho người dìu cô về phòng nghỉ rồi lại gọi đại phu sang khám bệnh. Kết quả tuy không xấu nhưng cần phải để cô tịnh dưỡng mấy ngày. Mai Hồng nghe thế thì yên tâm nhưng Vũ đại nhân là ôm chút sầu muộn, nghỉ đến buổi yến tiệc ngày mai lòng càng không yên.

    “Con bé đột nhiên trở bệnh như vậy, ngày mai làm sao tham dự tiệc ở Đinh phủ chứ?”

    “Ông ấy… Con cái bệnh hoạn ông không lo, lại đi nghĩ không đâu vậy.” Mai Hồng nhẹ nhàng quở trách.

    “Bà nói cũng phải. Tôi hồ đồ rồi. Tôi cáo quan đã lâu, với nhân dân chỉ làm chút việc như muối bỏ bể, không biết tại sao Đinh đại nhân lại cho gọi gia đình chúng ta. Chỉ e…”

    “Chỉ e thế nào?”

    “Chỉ e triều đình lo ngại tôi được lòng dân, tranh quyền với đức vua, miệng bọn gian thần không đùa được. Sợ là… Thôi để một lát tôi viết một lá thơ gửi ông Trần nhờ ông ấy trông coi gia hộ. Nếu tôi có mệnh hệ gì cũng sẽ cố gắng không làm liên luỵ đến bà và sấp nhỏ.”

    Mai Hồng chợt rơi nước mắt, ngước mặt nhìn chồng đầy quở trách. Tuy đã lường trước từ lâu nhưng bà lại không muốn nhắc đến chuyện này, càng không muốn nghe những chuyện không vui. Chồng bà như thế nào, bà là người hiểu rất rõ. Cách để không làm tổn thương sâu sắc một người chính là làm tổn thương người đó trước. Mấy năm nay ông vẫn luôn dùng cách đó với bà, nhưng lần nào nghe xong bà cũng rơi lệ, chỉ là nghe càng nhiều thì lệ càng ít đi thôi.

    “Mong là lần này cũng như những lần trước, vạn sự bình an, gặp dữ thì hoá lành.”

    *

    Đinh phủ trước giờ vốn đã xa hoa lộng lẫy nhất vùng, nay lại càng tráng lệ hơn, chưa kể lại còn nườm nượp khách khứa, kiệu chất đầy sân, xe ngựa xếp đầy đường, chen hết lối đi. Quà cáp không phải bàn cãi, cả phủ tuy rộng là thế nhưng lại không đủ chỗ chứa quà.

    Vũ gia tuy bây giờ cũng thuộc hàng thương nhân giàu có nhưng không thể so bì với những vị quan lớn trong triều, thay vì những món quà xa hoa, quý hoá, Vũ Hoài Nam lại khiêm tốn hơn, chỉ tặng một bộ ấm bằng gốm men ngọc. Tuy bấy giờ người trong và ngoài nước đều rất ưa chuộng sản phẩm thế này nhưng so với những món quà khác Đinh phủ nhận được thì Vũ Hoài Nam lại bị nói là keo kiệt.

    Nhưng không ngờ, trong số hàng trăm món đồ xa xỉ, Mạn Quân lại đặc biệt để ý mỗi bộ ấm ấy. Chiếc ấm tròn đơn giản nhưng bóng như ngọc, phủ bên ngoài một lớp men dày màu xanh mát, điểm xuyết một vài hoa văn nhỏ chạm rỗng chỗ tay cầm và nắm ấm trông vô cùng thanh tú. Bộ tách đi kèm nho nhỏ bề ngoài trông cũng trang nhã như vậy nhưng để ý kĩ bên trong có chạm hoa sen xung quanh, đường nét vô cùng tinh xảo, hẳn phải là nghệ nhân xuất chúng lắm mới tạo ra được một tác phẩm như vậy.

    Ngắm đi ngắm lại, anh liền gọi một người hầu lại hỏi về chủ nhân của món quà, khi nghe là Vũ đại nhân thì có chút bất ngờ, sau lại càng trân quý, thầm nghĩ: “Bình Nhi con gái ông ấy ta đã ưng ý, nay thầy cô ấy lại càng làm ta ngưỡng mộ hơn, chuyến này đúng là không uổng công ta.”

    “Gia đình Vũ đại nhân giờ đang ở đâu?”

    “Dạ sao ạ? Ý cậu là ông Vũ ấy ạ? Đang ngồi ở sảnh chính cùng những người khác chờ cậu ạ!”

    Nghe rồi, Mạn Quân vui vẻ bước đi, không quên dặn dò gia nhân nọ cất hộ mình bộ ấm. Vừa bước vội, anh vừa gọi to.

    “Nguyễn Khánh! Nguyễn Khánh!”

    “Cậu gọi con?” Khánh hớt hãi chạy đến khi nghe tiếng la như cháy nhà.

    Không thèm ngoảnh mặt nhìn y lấy một cái, Mạn Quân bước một mạch qua các sảnh, băng qua sân sau vườn, vừa đi vừa phủi phủi quần áo.

    “Trông ta thế nào? Có ổn không? Lúc nãy ngồi ngựa gấp về đây nên có hơi xộc xệch, tóc thế nào? Có rối không?”

    “Dạ? Để con bảo một gia nhân đến chuẩn bị giúp cậu. Nói thật thì trông có hơi không chỉn chu.” Khánh hì hục cố bước cho kịp Mạn Quân.

    Anh lườm y một cái rồi cười toe.

    “Đúng là chỉ có ngươi dám nói thẳng với ta. Cũng được, gọi người nào có thẩm mỹ tốt một chút. Ta không muốn thành trò cười cho đám quan quyền hám lợi trong một ngày như hôm nay đâu.”

    Sau khi chuẩn bị xong xuôi, anh tự tin đi đến sảnh lớn, lúc này mọi người đã có mặt đông đủ, vừa trông thấy Mạn Quân, tất cả đều lập tức đứng dậy, niềm nở tâng bốc anh đến tận mây xanh. Đám người này ai cũng rõ Mạn Quân là con nhà quyền quý, có gia thế lại lắm tiền nhiều của. Thầy anh là Thị lang được đức vua hết lòng tin cậy, ban cho họ Lý, vì thường xuyên được cử đi sứ nên mọi việc lớn nhỏ trong phủ anh đều quán xuyến chu toàn dù tuổi đời còn trẻ, lại thường hay đi khắp nơi phân phát gạo, mỗi lần ra tay vô cùng rộng rãi, tiếng thơm vang xa. Mấy khi có dịp Đinh phủ rộng cửa đón khách nên ai nấy đều sẵn dịp tranh thủ lấy lòng, kết thâm giao với gia đình lừng lẫy nhất nhì kinh thành này.

    Mạn Quân niềm nở tiếp đón dù trong lòng biết rõ bụng dạ từng kẻ từng kẻ trong đây. Sổ sách mấy năm này Nhân Nghĩa đều báo hết cho anh biết, hoạch định thu chi, số tiền cứu trợ dân chúng so với ngân lượng triều đình phân phát bị ăn chặn thê thảm. Nếu không vì gần đây phụ hoàng đang đau đầu dẫn binh dẹp Man thì anh đã gom hết đống bằng chứng mình thu được, cắt chức hết bọn tham quan, nịnh thần.

    Khi tất cả đã yên vị chỗ ngồi, mâm trên mâm dưới sắp đủ cả, mọi người bắt đầu nâng chén. Đang lúc vui vẻ, anh bỗng đứng dậy, cao giọng hỏi.

    “Mọi người có biết vì sao hôm nay ta mời mọi người đến đây không?”

    Tất cả đều nhìn nhau, có người thưa.

    “Chúng tôi nghe bảo thầy cậu đây vừa được đức vua ban thưởng, gọi mọi người đến chung vui.”

    “Ha ha… Ngài thật biết nói đùa. Nếu là tiệc của thầy ta, ông ấy đã không vắng mặt trong một ngày như hôm nay rồi.”

    Mọi người lại nhìn nhau, thầm thì gì đó. Mạn Quân bất cười, tự tay rót một chén rượu, nâng chén bằng hai tay, uống cạn rồi nói.

    “Thật ra hôm nay ta gọi mọi người đến đây là vì muốn thông báo với mọi người một tin. Ta muốn cưới một trong số con gái các vị.”

    Tiếng xì xào lại tiếp tục vang lên, bầu không khí bỗng trở nên phấn khởi hơn bao giờ hết. Vừa dứt lời, anh quét mắt nhìn qua một lượt những trụ cột đang có mặt ở đây rồi dừng lại ở phía Vũ Hoài Nam, hai mắt sáng ngời.

    “Ông Vũ, ông thấy sao? Tôi nghe nói ông có hai người con gái, có thể gả cho tôi chứ?”
     
  2. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 31
    Bữa tiệc ở Đinh phủ

    [​IMG]

    “Chuyện này…” Vũ Hoài Nam chần chừ một lúc rồi buông đũa đứng dậy, kính cẩn đáp. “Thưa, rất tiếc là không được. Hai đứa nó không phải con ruột vợ chồng tôi, không hiểu phép tắt, quy củ gì nhiều, vẫn còn phải dạy dỗ thêm. Huống hồ con gái lớn của tôi lại có bệnh, con út còn quá nhỏ. Mong Đinh thiếu gia hiểu cho.”

    Tiềng xì xầm bán tán nãy giờ mãi vẫn không tan, sau khi Vũ Hoài Nam dứt lời thì những âm thanh xung quanh lại càng làm người ta liên tưởng đến tiếng ve ồn ào của mùa hè, nghe ít thì vui nhưng nghe nhiều thì thật nhức đầu.

    “Thế còn những người khác thì sao? Phạm đại nhân, ta nghe nói cô hai nhà ông rất đẹp, lại tài giỏi hơn người, nghe danh đã lâu.”

    Lập tức, Phạm đại nhân liền xua tay từ chối, một hai bảo đó chỉ là lời đồn, con gái mình còn kém, không xứng với Mạn Quân. Chưa chịu bỏ cuộc, anh tiếp tục hỏi sang những người khác thì đều bị khước từ thẳng thừng. Anh biết trong lòng bọn họ đang nghĩ gì. Sắp tới đức vua sẽ tổ chức tuyển tú nữ, họ đâu ngu gì gả con gái mình cho Mạn Quân chứ. Mặc dù anh giàu thì có giàu, lại tài hoa phong độ nhưng suy cho cùng chỉ là một cậu ấm, mười lăm tuổi đầu vẫn chưa có công danh gì nổi trội. Nói trắng ra, hôm nay bọn họ có mặt đông đủ ở đây đều là nhờ nể mặt thầy anh. Chưa kể phe phái trong triều nhiều vô số, trận chiến còn chưa đến hồi kết, cho dù Lý Nhân Nghĩa có mạnh thế nào, họ đâu biết liệu ông ta hay người nào khác sẽ là kẻ chiếu tướng.

    Gả con gái cho nhà nào đồng nghĩa với việc chèo chung thuyền với người đó, thà rằng cho con gái họ thử vận may trong đợt tuyển tú nữ lần này còn hơn đánh cược một cách bừa bãi.

    “Nào mọi người, không cần căng thẳng như vậy! Ta đùa chút vậy ấy mà!”

    Mạn Quân cất tiếng cười phá tan bầu không khí đang dần ảm đạm. Lời nói của anh như ngọn lửa thắp lên tinh thần bọn họ, chẳng mấy chốc bữa tiệc lại trở nên náo nhiệt.

    Ở phòng khác, các bà các cô cứ ngó nghiêng sang phòng các ông, tò mò không biết bên ấy đang nói gì mà lại rôm rả như vậy. Riêng Mai Hồng lại đứng ngồi không yên, sự lo lắng lộ rõ trên gương mặt hiền từ. Trong khi đàn bà con gái xung quanh vừa thưởng thức món ăn, vừa trò chuyện rôm rả thì bà chỉ mong sao cho buổi tiệc chóng tàn, ngày đêm qua mau.

    Bình Nhi gắp cho u mình một miếng thịt chấm sẵn nước mắm, ân cần nói.

    “U ơi, u ăn đi, thầy sẽ không sao đâu.”

    Mai Hồng bất ngờ quay sang nhìn đứa con gái lớn, hỏi nhỏ.

    “Con biết? Ai nói cho con biết?”

    “Dạ không ai nói cả. Do con tự đoán ra, thầy đã cáo quan, nay nhà ta lại được mời tham gia bữa tiệc chung với các quan lớn thế này…”

    “Suỵt!” Mai Hồng đưa ngón tay lên miệng một cách nghiêm nghị rồi lắc đầu thở dài. “Con là con gái, sao lại nghĩ những chuyện này làm gì? Phụ nữ có đức không nên có tài. Con nhớ kĩ điều đó. Chuyện vừa rồi không được nói với ai. Hiểu chưa?”

    “Nhưng thầy Mộc vẫn thường bảo con…”

    “U không biết trước đây con theo thầy cư xử thế nào nhưng đã vào nhà ta thì phải cư xử cho ra vẻ một tiểu thơ khuê cát. U không muốn nhắc đến việc này lần nữa, con ăn đi.”

    Giọng Mai Hồng khi đáp rất nhẹ nhưng lại không dễ chịu chút nào, còn có chút lạnh lùng, xa cách. Bình Nhi biết mình đã lỡ lời nên đành im lặng tập trung dùng bữa. Nếu có Như Y ở đây, bà ấy chắc chắn sẽ so sánh cô với con bé. Trước đây cô từng thắc mắc tại sao một bé gái xuất thân trong một gia đình bình thường lại có thể có được cung cách xử sự đúng mực như vậy, lại còn học hỏi rất nhanh. Giờ đây cô đã biết, hoá ra đâu chỉ là một bé gái bình thường mà bé gái thoạt trông vẻ ngoài mới chín mười tuổi ấy lại là Thánh nữ tương lai của Vũ tộc, nếu như người của Vũ tộc không làm phản sau khi u Như Y mất, hẳn cô bé sẽ không lưu lạc đến mức này, trở thành một công cụ trong kế hoạch của các tộc, như cô.

    Bản thân cô cũng không muốn trở thành công cụ, nhưng trong kế hoạch này, cô biết mục đích chính là tiêu diệt Cao tộc. Cô tự nhủ chỉ cần loại bỏ được cái tộc đáng ghê tởm đó, trả thù cho u thầy và anh cả thì cô sẽ rời đi, đi đâu cô không biết, chỉ cần không còn ở trên mảnh đất Đại Việt này nữa thì có lẽ sẽ giúp cái quá khứ cứ mãi ám ảnh cô bị bỏ lại phía sau. Mà cô sẽ không đi một mình, sẽ đi với Mộc Kha. Cô không biết tâm tình hắn từ trước đến nay như thế nào, hắn là người đứng giữa, giúp tộc khác diệt tộc mình, hắn có suy nghĩ như thế nào? Hắn kể Cao tộc giết u hắn, hắn hận, nhưng dù sao hắn cũng là ruột thịt của Cao tộc. Cho nên đi đến quyết định ngày hôm nay, hắn đã bao giờ hối hận chưa?

    Mộc Kha… Cao Minh Vệ… Rốt cuộc hắn đang nghĩ gì trong đầu, dù là trong hoàn cảnh nào, tại sao hắn cứ luôn mỉm cười hoà ái như vậy? Ước gì cô biết được con người thật của hắn, ước gì…

    “Ngọc Phiến, Ngọc Phiến!”

    Mai Hồng huých nhẹ cùi chỏ vào cô, ra hiệu cho cô nhìn ra ngoài sân. Bấy giờ cô mới ý thức được mình không còn tên là Bình Nhi nữa mà là Ngọc Phiến. Mau chóng lấy lại ý thức, theo hướng u cô nhìn ra phía sân vườn ngập nắng liền trông thấy một thiếu niên cao ráo, bảnh bao, vận trên mình chiếc áo sam đẹp đẽ đang đứng chăm chăm nhìn mình. Cô bất giác rụt cổ lại, né tránh ánh mắt phức tạp của anh.

    “Cậu, cậu đang nhìn gì vậy ạ?”

    Nguyễn Khánh đi theo sau tò mò hỏi, đoạn nhìn theo hướng Mạn Quân đang nhìn, chỉ thấy đàn bà con gái đang dùng bữa, có gì đang xem đâu, mà nhìn kĩ hình như phát hiện thiếu gia nhà y đang để ý một thiếu nữ trạc tuổi.

    “Cậu, cậu thích cô ấy à?” Khánh hỏi thẳng.

    Mạn Quân không thèm nhìn y lấy một cái, hừ mũi đáp, “Ta mà thích cô ta, ta đi bằng đầu.”

    Nói rồi, anh thẳng lưng bước đi, nét mặt vẫn giữ nguyên vẻ đăm đăm như lúc nhìn cô ban nãy. Khi anh đi rồi, cả cái phòng ăn cứ rôm rả hết lên, bàn tán xem rốt cuộc ban nãy cậu Đinh, thiếu gia hào hoa nhà này vừa để ý ai mà trông có vẻ suy tư như vậy. Riêng Mai Hồng thì tặc lưỡi, lắc đầu.

    “Cậu Đinh thì cậu Đinh, ai lại khi không nhìn chằm chằm trong lúc đàn bà con gái đang dùng bữa như thế. Thật…”

    Rồi bà lại quay sang nói nhỏ với cô con gái mặt mày lấm lét ngồi cạnh.

    “Sau này nếu có gả con thì phải chọn một người có ý tứ hơn cậu ta. Ừm… Phải tốt hơn, tốt hơn. U đã nghĩ kĩ rồi, đợi con hết bệnh, bây giờ con mười bốn, sang năm hoặc năm tới nữa có thể lấy chồng rồi.”

    Bình Nhi nghe thế thì giật thót nhưng không dám quá manh động, vội gác đũa, nắm tay Mai Hồng.

    “Kìa u… Con mới về nhà mình không bao lâu, chưa kịp trả hiếu cho u thầy, nào đâu dám nghĩ tới chuyện đó. Hay là… Hay là… Thầy u cho là con phiền phức quá nên không muốn con ở cùng thầy u nữa không?”

    “Cái con bé này, con nói bậy bạ gì vậy? Phải thương con thì thầy u mới nhận nuôi con, sao con lại tự ti như thế? Mạng thầy u là do con cứu, thầy u cũng chưa nuôi con được bữa nào, con đâu cần phải báo hiếu. Mấy hôm này u bắt con học thêu thùa, nấu ăn là vì để sau này con có lấy chồng, không phải chịu thiệt thòi. Cũng không vì con về nhà ta ở mà bỏ lỡ việc chung thân đại sự của một đời con gái. Con hiểu không?"

    “U đừng nói thế, nếu không nhờ thầy u không ngại gian lao tìm người chữa trị, con đã không được như hôm nay. Nhưng u ơi, con xin u, cho con được sống ở nhà mình lâu lâu một chút để kịp chăm sóc thầy u, u nhá!”

    Mai Hồng chớp chớp mắt ra chiều khó xử rồi cũng gật đầu cười hiền từ.

    “Ừ, để u về nói lại với thầy. Chỉ sợ con thiệt thòi.”

    “Con không sợ. Được sống với u thầy, con không thấy thiệt thòi gì cả.”

    “Được rồi, tiếp tục dùng bữa đi con. Mọi người sắp ăn xong cả rồi kìa.”

    Sau khi mọi người trong phòng nhỏ dùng bữa, gia nhân trong nhà liền xuất hiện dọn hết mâm bàn. Theo chỉ dẫn của gia nhân trong nhà, mọi người được đưa sang hoa viên ngắm cảnh. Lúc đầu ai cũng phản đối vì đang đông lạnh lẽo, hoa đã rụng, sen đã tàn, lấy đâu ra cảnh để thưởng thức. Nhưng gia nhân trong nhà chỉ cười và bảo mọi người đi theo nên ai nấy đều miễn cưỡng giắt tay nhau đi.

    Đinh phủ rộng lớn, ai cũng đi mỏi cả chân mà vẫn chưa đến nơi. Băng qua mấy dãy nhà mái ngói xanh tráng lệ, vòng sang mấy khúc hành lang quanh co trong hẻm lại phải băng qua một khu vườn hoang, cây cối thưa thớt lại nhuốm màu lạnh lẽo nên tất cả đều có chút lo sợ.

    “Này, đằng ấy không nhầm đường ấy chứ? Sao trong phủ lại có nơi tồi tàn, vắng vẻ như vậy?” Một người trong số những phu nhân quyền quý lên tiếng.

    “Dạ không nhầm đâu ạ! Con ở phủ này làm việc đã ba năm rồi, các bà các cô cứ yên tâm theo con ạ! Sắp đến nơi rồi ạ!”

    Mọi người nghe vậy thì cũng im lặng, xoa xoa hai tay vào nhau để giữ ấm. Mai Hồng cũng có chút lo lắng, quay sang nhìn Bình Nhi, trông cô vẫn bình tĩnh, lại nhớ đến bản lĩnh của con gái mình trước đây nên cũng yên tâm phần nào. Dù sao họ cũng ở trong khu vực Đinh phủ, những ngưởi này đều là vợ và con của quan chức quyền quý, ai dám làm gì họ chứ.

    Bình Nhi cẩn thận dìu u bước qua con đường đất đá gồ ghề, khung cảnh xung quanh hoang tàn hơn rất nhiều, chẳng có gì là giống với Đinh phủ cả, lại nhớ mấy hôm ở Mộc phủ, Mộc Kha có kể lúc Đinh phủ mới được dựng, Đinh gia về ở không lâu thì cách hôm lại có trộm cướp. Thăng Long khi ấy mới được lập nên nên rất loạn, khi chưa trở thành kinh đô Đại Việt, chỗ này là nơi chứa chấp lưu dân cùng những kẻ nghèo khổ, thiếu thốn. Việc những người giàu ở Hoa Lư theo đức vua về đây định cư như miếng mỡ trong mắt mèo vậy. Ban đầu chưa ai ý thức được điều này nên cũng chẳng đề phòng gì, mà Đinh phủ là nạn nhân lớn nhất. Thế nên việc người Đinh gia cứ cách tháng là đi phân phát thức ăn cho người nghèo đói, có người nói là họ có lòng từ bi, có người nói họ muốn phô trương thanh thế. Mà đúng thế thật, thậm chí cố đô Hoa Lư, người ta còn biết đến Đinh phủ.

    Nhưng trộm cướp thì có kẻ bất đắc dĩ, có kẻ lại có sẵn dã tâm, xem trộm cướp là miếng cơm nuôi thân. Hôm nay Đinh phủ mở tiệc chiêu đãi người giàu, quả là miếng mồi béo bở.

    Nhưng chuyện này chỉ có mỗi Bình Nhi nghĩ tới. Lúc trước ở doanh trại bọn người Hán cũng được nghe nhiều chuyện trên đất của bọn chúng. Ở bên ấy còn lâu mới có chuyện đi ngủ không cần đóng cổng như bên này, sơ suất một chút là mất gà mất chó, mất mạng cũng là chuyện thường. Có điều đã rất nhiều năm trôi qua rồi, Bình Nhi không rõ con người đã trở nên tốt hơn hay xấu đi nữa, hoặc có thể do cô nghĩ nhiều thôi.

    Đột nhiên có người bảo muốn đi về, rồi càng thêm nhiều người nữa. Khi bọn họ chưa kịp ngoảnh đầu lại thì từ trên cây bỗng có người phóng xuống, dùng vũ khí không chế hết tất cả bọn họ. Tiếng la hét vang lên thất thanh nhưng chưa được bao lâu thì bị một tên cướp doạ cho xanh mặt.

    “Con la nữa tao cắt lưỡi!”

    Rồi hắn tiến lại gần gia nhân kia, ngông nghênh hỏi.

    “Sao rồi, đủ cả chứ?”

    “Yên tâm, giữ lũ này làm con tin, tiền chuộc đủ để các anh tiêu xài cả đời.” Gia nhân kia nghiễm nhiên đáp.

    Nói xong, cả bọn phá ra cười. Từ trong đám người bị bắt, bỗng một người đàn bà ăn mặc sang trọng chỉ tay vào gia nhân nọ quát.

    “Thì ra là mày! Mày đồng loã với bọn cướp! Chồng bà mà biết thì mày sẽ không yên đâu!”

    Tên gia nhân liếc mắt nhìn bà ta một cái rồi thì thầm với tên đầu sỏ đứng đối diện. Hắn nhìn y phì cười rồi ra hiệu cho hai tên đàn em kéo bà ta đi.

    “U ơi! U! Các người thả u tôi ra! Thả ra!” Cô gái đứng cạnh người đàn bà ra sức kéo tay u mình, khóc lóc la gào.

    Tên cầm đầu bỗng lại gần cô gái, dùng ánh mắt dung tục lướt qua người cô rồi chỉ tay ra lệnh cho bọn đàn em.

    “Đưa nó đi luôn đi! Tụi mày đừng có đụng gì, chốc nữa tao xử trước!”

    Dứt lời, hai tên đàn em khác liền đi đến kéo cô gái. Người đàn bà la khóc níu lấy tay cô gái thì bị một tên đứng gần thô bạo tát cho một cái điếng người. Khi hai người họ bị giải đi, những người khác chỉ biết ngồi co cụm với nhau thút thít, không dám làm gì manh động.

    Mai Hồng nắm chặt tay Bình Nhi, tay và cả người bà run bần bật, mồ hôi lạnh ướt cả lòng bàn tay, đủ để thấy rõ bà đang sợ hãi thế nào. Thế nhưng, trái với thái độ sợ sệt của những người khác, Bình Nhi lại rất bình tĩnh, cô chăm chú quan sát từng kẻ như để lưu lại hết gương mặt của bọn chúng vào trong đầu, ánh mắt gợn đục trở nên lạnh lẽo.

    Hành động khác thường ấy của cô bị tên cầm đầu chú ý. Hắn hạ cái rìu đang vắt trên vai chống xuống đất rồi chỉ thẳng vào mặt cô.

    “Mày… Ra đây.”

    “Con ơi…” Mai Hồng giật mình siết chặt tay cô, lắc đầu nhìn bọn cướp. “Xin đừng bắt con tôi. Tôi xin các ông!”

    “Đừng nói nhiều! Tụi mày lôi nó ra đây!”

    Một tên đàn em đứng gần cô nhất hung hăng xô Vũ phu nhân ngã nhào ra đất.

    “U!” Bình Nhi vội chạy đến đỡ bà.

    “Mày đi theo tao!”

    Tên đàn em túm lấy áo cô định kéo đi nhưng chưa kịp làm gì đã bị cô đá bay ra xa. Những người khác trố mắt nhìn cô. Chỉ một cú đá trông bình thường mà tên cướp lại văng như một hòn đá.

    “U ơi! U có sao không?” Mặc kệ những kẻ khác, Bình Nhi lo lắng đỡ Mai Hồng dậy.

    Quá bất ngờ, tên cầm đầu cùng những người khác chết trân tại chỗ. Mãi khi cô dìu Vũ phu nhân đứng dậy, bọn chúng mới lại nhào vào lôi cô đi. Lúc này Bình Nhi không nhẫn nhịn nữa, trực tiếp dùng tay đấm thẳng vào cằm một tên đang lao đến, đoạt gậy gỗ trên tay hắn rồi phan vào đầu tên đứng cạnh làm cho hắn bất tỉnh.

    Tên cầm đầu kinh hãi trố mắt nhìn cô rồi hùng hổ ra lệnh cho lũ đàn em.

    “Chúng mày nhìn cái gì? Xử nó cho ông!”

    Chỉ một tiếng hô, cả đám đàn ông mười mấy tên cùng một lúc vung vũ khí lao vào một cô gái nhỏ nhắn chỉ cao vừa quá vai bọn chúng. Nhưng ngoại hình không đi đôi với năng lực. Cô thoăn thoắt đạp lên cây cao đứng cạnh, trở mình giáng vào đầu một tên. Máu từ đầu và lỗ tai hắn bắn ra khiến đám đàn bà con gái la hét khiếp đảm.

    “Còn đợi gì nữa? Mau chạy đi!” Bình Nhi sốt ruột hét.

    Nghe tiếng thúc giục của cô, nhân lúc cả lũ cướp đang tập trung vào Bình Nhi, ai nấy đều thi nhau bỏ chạy. Họ phải chạy về báo tin để gọi người đến cứu, không có con tin cô sẽ dễ dàng ứng phó hơn nhiều. Trong khoảnh khắc, gương mặt cô hiện rõ sự hài lòng đầy khó hiểu nhưng rồi mau chóng tắt vụt đi khi thấy Mai Hồng còn đứng trơ người ra đó.

    Bình Nhi cầm gậy gỗ đục vào mũi và mặt một tên, dùng hết sức đánh thẳng vào đầu hắn. Chiếc gậy gãy tan tành, cô lại thét.

    “U! Chạy đi! Chạy đi u!”

    Mai Hồng dù đang rất sợ hãi vẫn mím môi nhìn cô lắc đầu, nước mắt lăn dài trên má. Phát giác mẫu thân cô vẫn còn có mặt ở đây, một tên cướp bỗng đổi hướng nhắm thẳng về phía Mai Hồng. Hắn giơ cao thanh đao sáng loáng giáng thẳng xuống đầu bà, Mai Hồng chưa kịp hét lên, tên cướp đã bị đánh trọng thương nằm lăn một chỗ.

    “Làm thế nào mà nó…” Tên đầu sỏ sững sờ nhìn cô.

    Rõ ràng lúc nãy hắn thấy cô bị đàn em của hắn bao vây, làm sao trong chốc lát có thể xuất hiện ở chỗ kia chứ?

    “U chạy đi! Mau chạy về báo tin cho mọi người đi!” Bình Nhi nóng lòng giục bà.

    Mai Hồng kiên quyết lắc đầu, nhăn nhó khóc, “Không được, con là con gái u. U không thể bỏ con!”

    “U mà ở lại thì hai người sẽ cùng chết!”

    Bình Nhi chưa kịp nói hết thì một viên đá bỗng bay sượt qua đầu cô. Liền kề sau đó, một vật nhọn dài lao thẳng về phía Mai Hồng. Lấp tức, cô dùng tay đẩy Mai Hồng ra, tay còn lại mạnh mẽ hất văng vật đó, để lại trên cánh tay một vết cứa sâu, máu từ vết thương mon men chảy xuống cổ tay. Mặt đất sỏi đá dưới chân cô liền nhuốm đỏ.

    “Cái Phiến!” Mai Hồng hét lên.

    Từ đằng xa, người đàn bà và cô con gái bị bắt đi vừa nãy bỗng thất thểu chạy ra.

    “Vũ phu nhân!” Người đàn bà run rẩy gọi Mai Hồng.

    “Hai người giúp ta đưa u chạy với! Nhanh lên đi!”

    Hai người nọ răm rắp gật đầu rồi kéo tay Mai Hồng rời khỏi. Mai Hồng vừa khóc vừa đi theo hai người họ, bịn rịn quay lại nhìn con gái mình. Người vừa đi không bao xa, Bình Nhi lập tức triển khinh công, bay thẳng lên lùm cây cao. Bọn cướp ngỡ ngàng trông như gà mắc thóc rồi lại nhìn sang đại ca của bọn chúng, thấy hắn cũng đang trợn mắt há mồm không nói nổi lời nào.

    “Đai cạ! Làm sao bây giờ?”

    “Leo lên cây! Tụi mày leo lên cho tao! Phái bắt cho bằng được ả! Tụi bây! Xông hết lên!”

    Cả đám liền vắt vũ khí vào quần rồi bám người vào thân cây. Nhưng chưa leo được bao xa thì hết người này lại người khác rơi xuống. Thân cây thẳng tắp lại không có điểm tựa, cây dừa còn dễ leo hơn nhiều.

    Khi cả lũ còn đang chật vật quanh gốc cây thì từ trên cao, một vật sáng chói bỗng găm thẳng xuống mặt đất với tốc độ kinh hoàng, thổi bay hết những người đứng xung quanh. Bình Nhi thả người đáp xuống, đưa tay rút vật đó ra. Kim Quang kiếm vừa được nhấc lên, bắt được ánh nắng thì run bần bật như biểu lộ sự thoả mãn. Kiếm khí vàng chói như hơi lạnh toả ra, lưỡi kiếm sáng choang. Cô hào hứng vung kiếm, kiếm không chạm người mà quét qua kẻ nào thì trên người kẻ đó liền để lại dấu tích bị chém, quần áo rách bươm. Ai cũng kinh hãi, cho là đã gặp phải người bọn chúng không nên đụng độ, từ mãnh thú hung hãn bỗng như hoá sung, rụng như mưa, không ai dám tiến lên nữa cả.

    “Đại ca! Em chịu… Nó như không phải người vậy!”

    “Đúng đấy anh! Bọn em thua… Anh lên đi!” Một tên khác xúi giục.

    “Chúng mày! Được! Để tao!”

    Nói rồi, tên đầu sỏ vừa gào vừa lao đến. Hắn vung rìu chém nhưng cô mau chóng né được, chỉ không ngờ có sau lưng minh có một kẻ phục sẵn, đợi lúc cô thiếu phòng bị thì đâm có một nhát. Khi cô định nâng kiếm đỡ thì lưỡi kiếm đã gần kề, trước mặt cô tên tướng cướp lại vung một chiếc rìu bổ củi đầy man rợ, trong tình cảnh này cô chỉ có thể dùng phép làm cả hai bất động, nhưng như vậy sẽ bị lộ thân phận. Nếu cô bị lộ thân phận, cô sẽ phải giết hết những người chứng kiến cảnh ấy, nghĩa là giết hết đám lưu manh đáng chết này.

    Nghĩ rồi cô thấy mạng mình vẫn quan trọng hơn, bèn giang hai tay định chạm vào chúng thì bất ngờ hai thanh kiếm bỗng từ đâu phóng đến xẹt ngang tay hai tên cướp khiến chúng chới với bật ngược ra sau. Chiếc rìu chuẩn bị rơi xuống đầu cô thì bỗng một người lao đến ôm cô ngà nhào ra đất, dùng tay ân cần đỡ phía sau đầu cô, tránh cho cô bị va đập.

    Người dịu dàng và xuất hiện cứu cô đúng lúc như thế chỉ có thể là Mộc Kha nhưng khi cô ngước lên thì chợt nhận ra không phải.

    “Không sao chứ?” Mạn Quân lo lắng cúi xuống nhìn cô rồi quay đầu lại nhìn lũ cướp.

    Đằng sau lưng anh, cô nghe thấy tiếng đánh nhau. Chắc là anh đã dẫn người tới, đoán chừng không bao lâu sau, bọn cướp sẽ bị bắt gọn ghẽ.

    Quả nhiên, không quá nửa nén nhang, bọn cướp đã quy hàng. Tất cả bị gô cổ trói quỳ thành hàng tại chỗ. Mạn Quân bước qua một lượt nhìn kĩ gương mặt từng người, không thấy ai quen cả thì mới sinh nghi, cất tiếng hỏi.

    “Ai là thủ lĩnh?”

    Cả đám lén`lút nhìn nhau, một tên lên tiếng.

    “Ta!”

    “Tốt lắm! Này ông chú, ai chỉ ông lối vào đây vậy?”

    “Bọn ta tự vào.”

    “Xàm xí! Đừng hòng lừa ta, chỗ này hoang vắng nên ta cho người đặt rất nhiều bẫy. Nhất định phải có kẻ dọn đường sẵn thì các ngươi mới thuận lợi vào đây được. Nói! Là ai?”

    Tên cầm đầu nhất quyết không nói. Hết cách, Mạn Quân đành ra hiệu cho Khánh. Khánh gật đầu, định tiến lại chỗ tên đầu sỏ thì Mạn Quân liền ngăn cản.

    “Ấy đừng… Chọn tên nào nhát gan chút. Đỡ tốn nước bọt.”

    Khánh nghiêm túc gật đầu, đảo một vòng xem mặt từng tên, cuối cùng chọn ra một tên trông to con nhất bọn nhưng hai tay thì lại đang run lẩy bẩy.

    “Ngươi, mau nói ai dẫn các ngươi vào đây? Nếu khai ra sẽ được giảm tội.”

    Tên ấy lén lút nhìn Khánh rồi lại nhìn sang đại ca của mình, tên ấy lườm một phát, hắn tuyệt nhiên không dám nói nửa lời. Khánh hừ mũi quay lại nhìn Mạn Quân, thấy anh gật đầu một cái, y ngắn gọn hạ lệnh.

    “Vả mồm.”

    Hai người đứng sau Khánh vâng một tiếng rồi đi đến thay phiên nhau tát vào mặt tên cướp kia.

    “Không được dừng, vả tiếp cho ta!”

    Khánh nghiêm nghị quát, giọng nói lạnh như tiết trời đương đông khi ấy bất giác khiến Bình Nhi rùng mình. Cô bấu hai tay vào nhau định xoa cho ấm thì vô tình chạm phải vết thương. Cô khẽ thốt lên, âm thanh bé bé ấy lại lọt vào tai Mạn Quân. Anh liếc mắt nhìn cánh tay đỏ thẩm được buộc sơ bằng miếng vải trùng màu với bộ quần áo anh đang mặc, bâng quơ hỏi.

    “Có cần ta xé nốt tay áo còn lại băng cho cô không?”

    “Không cần đâu, giờ tôi về nhà gọi đại phu đến khám là được rồi.”

    Nói rồi cô toan bỏ đi thì bị Mạn Quân chặn lại, lý sự.

    “Ai cho cô đi? Cô phải ở đây đợi bọn chúng khai ra chủ mưu, cô nhận diện rồi mới được phép đi.”

    Bình Nhi nhíu mày nhìn tên cướp bị vả bán sống bán chết mà vẫn không khai, bèn châm biếm nói với Mạn Quân.

    “Đợi ngài tìm được chủ mưu, tôi chưa kịp nhận diện đã chết vì mất máu rồi. Tôi thấy cách này không khả thi, hay là vậy, lúc nãy không phải có một mình tôi thấy mặt gia nhân đó. Giờ ngài hỏi những người đi cùng tôi ban nãy rồi nhờ hoạ sĩ vẽ lại gương mặt tên ấy là xong chuyện thôi. Không cần tra khảo nữa, dù gì chúng cũng chẳng chịu nói. Giải quyết xong rồi, Đinh công tử, tôi xin phép về trước.”

    “Khoan đã.” Mạn Quân thôi chống cằm suy nghĩ, tiếp tục chặn trước mặt cô, phân bua. “Ta thấy cách này của cô cũng hay, nhưng ngặt nỗi bây giờ chẳng ai còn đủ bình tĩnh ngồi miêu tả mặt mũi hung thủ để vẽ lại cả, còn bận khóc lóc đằng kia. Chỉ còn mỗi… Cô…”

    Bình Nhi trợn mắt thở hắt ra, cố nén cơn đau đi lại chỗ bọn cướp. Thấy cô bước đến, bọn chúng đột nhiên giật thót, luống cuống né né tránh tránh, không dám đối mặt trực diện với cô. Không ngờ mới thấy chút chuyện lạ, cô chưa kịp làm gì nhiều mà chúng đã sợ như vậy, thế mà cũng đòi làm cướp.

    “Các người làm gì vậy? Các người là cướp sao lại sợ tôi? Tôi không ăn thịt các người, các người không cần sợ. Ai cũng thấy rồi đấy, tên gia nhân các người cố sống cố chết không khai đã bỏ các người chạy thoát thân một mình rồi đấy. Việc gì mà phải nghĩa khí với hắn làm gì?”

    “Bọn ta không nghĩa khí, hắn nói nếu bị bắt chỉ cần không khai ra hắn, hắn sẽ tìm cách giúp bọn ta trốn thoát!” Một người bỗng lên tiếng.

    “Thằng Cạp! Mày muốn chết à?” Tên đại ca nghiến răng quát tháo. “Đúng là ngu như bò!”

    “Cậu ta không ngu đâu, phải nói là rất thông minh.” Mạn Quân từ phía sau chậm rãi bước đến, tiện tay nhặt một hòn sỏi dưới chân, vừa ngắm vừa nói. “Tra khảo chỉ là cho có, nếu đã xác định được là người Đinh phủ, ta cho gọi tất cả tôi tớ trong nhà ra kiểm tra là xong. Nếu thiếu mất ai thì hắn chính là đồng loã, nếu còn có mặt hắn, các ngươi không khai ra, hắn sống, các ngươi thì phải chết. Ta nhân từ, độ lượng mãi nhưng kẻ nào cũng lòng tham vô đáy, xem Đinh phủ này là mỏ vàng, lười biếng bất minh, thay phiên nhau trộm cướp! Vụ việc hôm nay đã đánh động tới người nhà của các quan lớn, ta không cho qua, bọn họ không cho qua, các ngươi chỉ có đường chết! Không những vậy còn phải lục tung ngóc ngách cả nước Đại Việt này, tìm cho được người nhà các ngươi an táng theo để dân chúng lấy đó mà xem gương mới phải tội. Ngược lại nếu khôn ngoan nói hết sự thật, ta không những giúp các ngươi giảm tội mà còn giúp các ngươi tìm một công việc đàng hoàng để các ngươi lo cho gia đình. Thế nào?”

    Nghe đến đây, tất cả đều có vẻ lo sợ, điều kiện Mạn Quân đưa ra cũng rất có lợi cho bọn họ. Dù là cướp nhưng không ai tự dưng có mặt trên cõi đời này, đều được thai nghén chín tháng mười ngày, đều có u thầy, đều có người thân. Làm cướp có thể là bất đắc dĩ nhưng người nhà thì họ vẫn phải bảo vệ.

    “Tôi khai tôi khai! Người dẫn chúng tôi vào đây là một người tên Đậu. Mấy hôm trước hắn tìm đến chỗ chúng tôi nói là có vụ làm ăn lớn, nói đã chán làm tôi tớ, muốn kiếm chút bạc trốn đi thật xa. Hơn nữa, hắn còn đặt trước tiền cho chúng tôi, bảo sau khi bắt người tống tiền thì đổ hết tội lên đầu Đinh thiếu gia.”

    Mạn Quân dóng tai lắng nghe từng lời tên ấy nói, ngay tắp lự gật gù.

    “Hoá ra là nhắm vào ta. Thế hắn cho các ngươi bao nhiêu?”

    “Một rương tiền đồng, chúng tôi để ở chỗ ở.”

    Tức khắc, Mạn Quân phái Khánh áp giải một tên cướp dẫn đường, đột phá sào huyệt. Sau khi tìm thấy rương tiền, Khánh cho người tải lên xe bò chở về Đinh phủ, kiểm tra kĩ lưỡng số tiền.

    “Bẩm cậu, con đã xem xong, nhìn sơ khoảng một trăm quan tiền ạ! Tất cả đều là Thuận Thiên đại bảo (1).”

    Mạn Quân nhíu mày thắc mắc, “Rương to lắm sao?”

    “Vâng, có những năm rương, có điều, rất có thể là tiền giả. Trong thời gian này ít nghe vụ trộm cắp lớn nào, cùng lắm là vài ba vụ lẻ tẻ, gộp lại chưa tới năm tiền. Cho dù là gia nhân ở lâu nhất trong phủ ta, trong suốt năm năm, không tính chi tiêu, nhiều lắm cũng chỉ tích góp được năm quan tiền.”

    “Hừm… Năm năm cho năm quan tiền, vậy một trăm quan tiền trong thời gian đó là không thể.” Mạn Quân nhẩm tính rồi bật cười nói với Khánh. “Khánh, ngươi mau đưa chúng đi giám định, không chừng lần này chúng ta không chỉ phá được một vụ cướp mà còn phá được một đường dây đúc tiền giả nữa.”


    (1): Đồng tiền được in theo niên hiệu Lý Thái Tổ lúc bấy giờ.
     
    Chỉnh sửa cuối: 3/12/17
  3. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 32
    Đề nghị

    [​IMG]
    Mai Hồng đứng ngoài phòng chờ, hai hàng nước mắt lăn dài trên má. Vũ Hoài Nam đứng cạnh an ủi vợ, mắt cũng không ngớt ngóng vào bên trong.

    Cửa hé mở, một người đàn ông tóc hoa râm bước ra, tay xách theo một hộp gỗ hình chữ nhật, vuốt vuốt râu nhìn vợ chồng Vũ đại nhân.

    “Ông Vũ bà Vũ không phải lo lắng nữa, vết thương tuy sâu nhưng may được cầm máu kịp lúc, tôi đã băng bó kĩ lưỡng, những ngày này nên tránh ăn rau muống gây mưng mủ cũng như thức ăn có đặc tính nóng như thịt gà, gạo nếp, tránh cả thịt bò, thịt chó, trứng cùng các thứ đồ tanh như hải sản thì da thịt sẽ theo ngày tháng lành lặn, không để lại sẹo.”

    “Cảm tạ đại phu!”

    Đại phu vừa đi khỏi, hai vợ chồng liền đẩy cửa vào thăm cô. Được một lúc, ngoài hành lang chợt có tiếng người, người đó không ai khác là cậu cả của cái phủ này, người tổ chức buổi tiệc hoành tráng và cũng là người bắt được bọn cướp, giải vây cho cô kịp thời – Đinh Mạn Quân.

    Hai bên cúi chào nhau. Trao đổi vài câu, Mạn Quân bỗng mời Vũ Hoài Nam ra ngoài nói chuyện. Thính lực Bình Nhi tốt nên định nghe lén một chút, nào ngờ hai người họ kéo nhau đi dạo một khoảng xa nên cô chẳng thu thêm được tin tức gì.

    “Lúc nãy con nghe đại phu dặn rồi đấy, phải kiêng ăn đủ cả.” Mai Hồng rưng rưng nhìn con gái, nhẹ vuốt tóc cô. “Lần sau không được mạo hiểm tính mạng như thế nữa nghe không con? Nếu con có gì thì u…”

    Nói rồi, Mai Hồng đưa khăn tay chấm nước mắt, bịn rin nói.

    “U không chịu được nỗi đau mất con lần nữa đâu.”

    Bình Nhi thấy Mai Hồng rơi lệ thì vội an ủi bà, luôn miệng nói sẽ nghe theo lời bà, cùng cảm thấy thương xót cho bà. Bản thân cô hiểu hơn ai hết nỗi đau ấy sâu sắc đến cỡ nào, tột cùng bi ai đến nhường nào bởi chính cô cũng đã từng trải qua. Dù rằng giờ đây vết thương ấy đã lành hẳn nhưng mỗi khi nhớ lại không khỏi khiến bản thân bùi ngùi chực rơi lệ.

    Nghỉ ngơi đến chiều, cả nhà cô được xe ngựa của Đinh phủ đưa về, còn cả mấy cận vệ được phái đi theo bảo vệ ba người suốt dọc đường. Khi về đến phủ, Vũ Hoài Nam có ghé ngang phòng cô để thăm hỏi cũng như để nói với cô vài chuyện.

    “Trưa này Đinh công tử có nói riêng với thầy rằng muốn con đứng ra làm chứng vụ việc lần này.”

    “Thưa thầy, cướp đã bắt, chủ mưu đã chạy, vậy còn cần con làm chứng chuyện gì nữa ạ?”

    “Đã bắt được chủ mưu rồi.”

    “Nhanh vậy sao thầy? Còn chưa hết một ngày.”

    “Lúc nãy cho gọi các gia nhân tập trung hết ở sân, để những người đi cùng u và con ra nhận mặt. Đã chỉ ra được thủ phạm rồi.”

    “Thế nó có nhận tội không hả thầy?”

    Thầy cô chắp tay ra sau, nói với giọng suy ngẫm, “Không nói gì cả. Tất cả mọi người đều chỉ đích danh nó, nhưng nó thì lẳng lặng không nói gì.”

    “Vậy thì lạ thật thầy ạ!” Bình Nhi chống tay nghĩ ngợi. “Bắt cóc lộ mặt, còn không chịu chạy trốn mà vẫn ở lại phủ. Rốt cuộc hắn có mưu đồ gì? Có khi nào là bắt lầm người không hả thầy?”

    “Thầy cũng thấy lạ nhưng các bà các cô có mặt đều đinh ninh là hắn. Tạm thời Đinh công tử vẫn trói hắn ngoài sân, chưa giao quan phủ vội.”

    “Con thấy ít ra nên báo quan để quan giải quyết, để vậy không ổn thầy ạ! Vả lại trong chuyện này còn nhiều khuất mắt.”

    Vũ Hoài Nam thở hắt, đoạn chỉ tay vào cô nhắc nhở.

    “Con ấy, cái Phiến. Ở nhà thầy u hiểu tính con, con muốn tranh luận chuyện lớn chuyện nhỏ gì với thầy cũng được. Có điều ra ngoài phải cho ra dáng một cô cả, không được tụ tập với mấy bà tám bàn tán lung tung. Cái miệng hại cái thân, con phải nhớ cho thầy.”

    Bị thầy răn, Bình Nhi mau chóng cúi đầu đáp, lòng có chút bối rối.

    “Dạ vâng con nhớ rồi ạ! Con không dám để thầy phiền lòng.”

    Vụ Hoài Nam gật đầu rồi vỗ vai cô, “Thầy không trách con. Thầy Mộc thi thoảng ghé đây uống trà với thầy đã căn dặn hết rồi. Thầy hiểu ‘giang sơn dễ đổi, bản tính khó dời’. Con theo thầy con học đạo bao nhiêu năm nay, trèo đèo lội suối, sống cuộc sống dân dã thầy u hiểu cả, đã quyết định nhận con làm con tức cũng đã chấp nhận tính con nên con chớ có nghĩ nhiều. Kể ra thầy Mộc không có công sinh nhưng đã có công nuôi dưỡng con khôn lớn đến ngày hôm nay, khi nào vết thương lành hẳn, con hãy mang ít quà thầy u chuẩn bị sẵn, đến chỗ thầy con đáp lễ, ‘uống nước nhớ nguồn’ là đạo lý nghìn đời của dân ta, con không được quên.”

    Bình Nhi vội gật đầu vâng dạ, lòng cảm kích bội phần, dù chỉ là con gái nuôi nhưng bản thân cô lại được đối xử nhưng con ruột. Ngay cả cô khi lúc đầu bước chân vào Vũ gia cũng không nghĩ vợ chồng họ lại toàn tâm toàn ý lo nghĩ cho cô và Như Y như vậy. Hoá ra bọn họ nhận hai người bọn cô làm con không đơn giản chỉ là cho vui nhà vui cửa mà còn để làm tròn trọng trách của thầy u, điều đáng ra họ phải lo chu toàn được cho đứa con đã mất trước đó của họ.

    Đến đây cô chợt thắc mắc, không biết con gái họ làm sao mà mất sớm như thế, trước đây cô không tò mò nhưng bây giờ chợt muốn biết rõ về quá khứ của vợ chồng họ, chợt muốn quan tâm và san sẻ nổi đau họ đã và sẽ chịu.

    “Thưa thầy, con có thể hỏi…” Cô ấp úng. “Lần trước vào phòng sách con vô tình trông thấy bức tranh một bé gái. Đó có phải là con gái…”

    “Phải, con đoán đúng.” Vũ Hoài Nam thở dài. “Nó là con gái thầy u, tiếc là con bé yểu mệnh, năm bảy tuổi đã lìa trần.”

    “Thưa thầy, con đã thất lễ rồi ạ! Xin thầy đừng buồn.”

    Vũ Hoài Nam liền lắc đầu thở dài, hướng mắt nhìn về dãy núi xám xịt xa ngoài rặng cây trơ trọi.

    “Đã nhiều năm như thế, cũng thành sẹo rồi, không còn đau nữa. Con thắc mắc cũng là điều hiển nhiên thôi. Giờ thầy về phòng trước, con tranh thủ nghỉ ngơi lấy sức, cần gì thì gọi Loan nó làm hộ, con đừng động tay động chân.”

    Nói rồi, ông xoay người bỏ đi. Bình Nhi dõi mắt trông theo bóng lưng thẳng đứng toát lên vẻ nghiêm nghị mà cô độc, lững thững bước ra phía ngõ hẻm sân vườn rồi mất hút. Chỉ còn một mình cô ngồi lại đây, cảm giác trống rỗng tuy vẫn luôn trong lòng nhưng trong cái trống rỗng ấy bỗng như quẩn quanh đâu đó một luồn khí ấm, rất đỗi mông lung và nhẹ nhàng, tưa một đêm cuối đông ngồi huơ tay bên đám lửa cháy lộp bộp, bên tai là tiếng nói cười chưa dứt của những người thân quen.

    Cơ nhiên cô lại thấy bùi ngùi, nhìn đâu cũng thấy nhớ, cũng thấy nhớ nhà. Nhớ cái xoa đầu đầy thương yêu của anh cả, nhớ dáng thầy gầy gầy đứng cắt tỉa từng nhành hoa, nhớ cái khói lam chiều của u, dù đi chơi xa đến đâu, chỉ cần khói bốc lên cao, cô liền chạy như bay về ló đầu vào gian bếp xem u thổi lửa và ngồi chờ bát cơm nóng hổi được xới từ chính tay bà.

    Kể ra cô còn nhớ được đến đấy cũng hay. Những ngày hạnh phúc, giản đơn như thế đã trôi qua lâu lắm rồi, lâu đến nỗi chỉ e tất cả những gì vừa hiện ra trong tâm trí cô chỉ là mộng cảnh, là gia đình êm ấm mà cô tưởng tượng ra mà thôi.

    Bầu trời đang nắng bỗng ào một tiếng, khung cảnh trước mắt bỗng trở nên mơ hồ không rõ, mặt ao xao động, hơi đất bốc lên chiếm lĩnh cả bầu không khí u sầu.

    “Mưa đã rơi thất thường nhiều ngày rồi, ngươi đừng khóc nữa, kẻo lũ đạo sĩ lại mò về đây kiếm ăn. Phiền phức lắm!”

    Phan Luân không biết từ lúc nào xuất hiện bên cạnh cô. Y bắt chước cô ngồi trên bậc thềm, hai tay ôm gối, tay áo sắn cao để lộ hình xăm xanh đỏ, phóng mắt nhìn ra ngoài sân. Tóc y hơi ướt, chắc là cũng vừa tới thôi.

    “Sao lần trước lại cãi lời anh Kha? Nghe bảo bị anh ấy tát, đáng lắm!”

    “Ai kể với cô đấy?” Phan Luân giở giọng khó chịu, có điều phản ứng không gay gắt như thường thấy nữa.

    Bình Nhi không trả lời, định xem y sẽ làm gì, nào ngờ y vừa sừng cồ thì lại xìu xuống, chẳng làm mình làm mẩy như dạo mới gặp lại cô. Thấy cô không đáp, Luân rung đùi trợn mắt.

    “Là con hầu mới của Thánh nữ gì gì đó chứ gì. Cái con nhiều chuyện ấy ta ghim nó từ lâu rồi, có ngày biết tay ta.”

    Nghe câu từ thì đầy hăm doạ nhưng giọng nói thì lại yểu xìu, giờ cô mới lấy làm lạ, bèn huých nhẹ cùi chỏ hỏi y.

    “Nay có gì buồn sao? Ai làm cậu buồn à?”

    Ngày trước ở thành An Lạc Độc, y là con trời, muốn gì có đấy, thích gì có đấy không ai cản nổi. Chú y là Lạc tướng nắm giữ mọi quyền hành trong thành, đi đâu y cũng kể, cũng hống hách nên ai cũng sợ, ai dám làm cho y buồn.

    “Hôm nay là ngày giỗ của Nhất Tháp.”

    Phan Luân nói tỉnh như sáo dù ánh mắt giăng đầy khói, trông vô cùng ảm đạm. Bình Nhi có chút ngạc nhiên, rồi tựa như nỗi buồn cũng biết lây lan, cô không vội nói mà tĩnh lại một chút. Từ lúc gặp nhau, Luân lúc nào cũng cộc cằn với cô, dù rất tò mò lí do tại sao y nói Nhất Tháp chết là do cô, cô vẫn kiềm nén không hỏi. Nhưng hôm nay thì khác, lúc này có vẻ là thời điểm thích hợp.

    “Tôi có thể đi thăm mộ cậu ấy được không?”

    “Không còn xác thì làm sao có mộ.” Luận nhếch môi cười buồn, đoạn chống tay lên trán, chậm rãi nhắm hai mắt lại.

    “Sao lại không có xác?” Bình Nhi khẽ thốt, một nỗi chua xót, đắng cay trào dâng trong lòng.

    Luân chậm rãi mở mắt, liếc mắt nhìn sang cô. Đôi mắt dài hẹp, sắc lạnh như lưỡi gươm cứ chòng chọc về phía này, dù nhuốm màu u tối nhưng vẫn toát lên sự ngạo nghễ thông thường, trông vừa lạ mà lại vừa thân.

    “Yên tâm, cậu ấy không chết thảm, ngược lại còn rất huy hoàng. Cậu ấy không phải yêu, cũng không phải người, là một kẻ sống bất tử. Người đặc biệt như cậu ấy, mất đi một cách đặc biệt cũng không có gì lạ.”

    “Thế còn bài vị?”

    “Có, ở An Lạc Độc.” Luân mệt mỏi gật đầu, hỏi nhỏ. “Muốn đi sao?”

    Không để cô tiếp lời, y đột ngột đứng dậy, thở hắt một hơi, từ trên cao hé mắt nhìn xuống cô. Dường như đã lấy lại tinh thần, y lại bắt đầu nói mỉa.

    “Chừng nào chưa xong việc được giao thì chừng đó không được bước chân vào An Lạc Độc. Nhưng với bản lĩnh như cô, ta nghĩ cả đời này tên ấy cũng không thể làm vua.”

    “Y là Thái tử, chỉ cần giữ y tránh khỏi việc bị kẻ khác hãm hại, làm vua là điều tất yếu.” Trước sự khiêu khích của Luân, Bình Nhi bình tĩnh phản bác.

    Luân phá lên cười, đập đập tay vào đùi. Mấy chiếc vòng đồng trên tay y như cũng hưởng ứng, phát ra những tiếng leng keng vô cùng quen tai.

    “Bình Nhi, cô tưởng bây giờ còn là Bắc thuộc, muốn giết ai thì giết sao? Sống ở thời này, muốn sống sót, ăn thua là nhờ cái đầu. Giả sử sắp tới cô có tìm cách cùng y chinh chiến nơi sa trường, vậy còn ở chốn quan trường, hở chút là động tay động chân, cô có thể làm gì đây? Vì chút chuyện cỏn con lần trước mà suýt nữa đã giết luôn người ta, giờ một hai lên tiếng bảo vệ, làm gì cũng liên luỵ người khác. Sống đến giờ này không thấy nhục nhã ư?”
    Ngoài trởi, mưa đã ngừng rơi. Tia nắng le lói cố xuyên qua đám mây cuối đông, rọi xuống mặt sân ướt đẫm, lấp lánh trong ao sen là mấy lá sen tàn, trên lá sen, nước đọng óng ánh như giọt lệ. Có điều, lệ trên mặt ai kia đã ngừng rơi từ lâu.

    “Tỉnh lại đi, cô không làm được đâu! Cô là người của quá khứ rồi, ngủ từng ấy năm, mất chừng ấy thời gian là sống chậm lắm rồi. Cô không đấu lại những mưu mô đê hèn của lũ gian thần đâu. Không thế!”

    “Vậy thì đã sao?” Bình Nhi chậm rãi ngước nhìn y, đối mắt thoáng đục thoáng trong, thoáng cất tiếng nói. “Tớ không làm thì ai sẽ làm đây? Cậu ư? Cậu cũng đâu có khả năng đó. Trước đây tôi làm việc cho yêu giới là vì muốn giữ cái mạng, muốn trốn thoát Cao tộc, nhưng giờ Cao tộc thất thế rồi, thời thế thay đổi rồi, có cơ hội diệt chúng sao tôi lại không nắm bắt chứ?”

    “Tự tin gớm nhỉ? Có ngu không? Cả đời làm con rối cho người ta giật dây, thấy vui lắm à?”

    “Chỉ cần xong chuyện làn này, tôi sẽ tự cắt dây. Sau đó, cái chết của Nhất Tháp, cậu có muốn nói cho tôi biết hay không thì tuỳ cậu.”

    Dứt lời, cô ngoảnh mặt bỏ đi, cô không hiểu, muốn nói chuyện một cách bình thường với y, sao mà khó quá vậy? Sao lần nào y cũng dùng giọng điệu khinh thường, khiêu khích ấy với cô? Nhất Tháp cũng mất rồi, hai người họ không thể trở về như xưa sao?

    “Cô cả ơi cô cả!”

    Vừa định ra ngoài đi dạo cho khuây khoả, Bình Nhi bất ngờ bị tiếng kêu của Lục Loan giật ngược, cô dừng chân ngay lối rẽ ra cửa sau sát nhà kho, chớp mắt hỏi.

    “Có chuyện gì thế em?”

    “Dạ nhà mình có khách, ông bảo em dặn cô về phòng đóng cửa nghỉ ngơi.”

    “Khách nào mà thầy không để ta ra chào hỏi thế em?”

    “Dạ là Đinh công tử ấy cô. Chắc ông lo cô bị thương, sợ cô đi lung tung, không giữ gìn sức khoẻ, không tiện tiếp khách.”

    Cô thoáng suy nghĩ, rất nhanh sau đó lại cười.

    “Thầy đã nói thế, ta không trái lời, tự ta về phòng, em tranh thủ sang ấy nghe ngóng giúp ta xem họ nói gì, nhé!”

    Lục Loan vâng lời đáp rồi bước nhanh đi. Cô thoáng lo, chỉ sợ Mạn Quân đã biết gì đó. Nghĩ lại chuyện tối hôm rồi, lúc cô và anh rơi xuống giếng đã thấy mặt nhau. Dù anh đã nói sẽ không truy tố nhưng cô vẫn nghi ngờ, biết đâu chừng lại lợi dụng chuyện đó gây khó dễ cho thầy và u cô thì sao.

    Bình Nhi thấp thỏm ngồi trong phòng. Đã một tuần hương trôi qua, không biết ngoài kia thế nào rồi, người ấy đã về hay là chưa? Cứ ngồi chờ tin mãi như thế, trong lòng cô cũng thấy bức rức, hôm nay bao nhiêu chuyện xảy ra, chẳng để cho người khác nghỉ ngơi lúc nào cả.

    “Cô cả!” Lục Loan nhanh nhẹn đẩy cửa bước vào.

    “Loan, sao rồi hả em?” Bình Nhi lập tức đứng dậy với vẻ mặt đầy mong chờ.

    “Dạ là về chuyện quan quyền. Hình như Đinh công tử đang cố thuyết phục ông trờ lại làm quan đấy cô.”

    “Vậy ư? Y có nói nguyên do không? Thầy ta đã nói gì?”

    “Dạ tất nhiên là thầy từ chối, rồi Đinh công tử bỏ về, hẹn dịp khác sẽ quay lại.”

    Hoá ra Mạn Quân có ý mời Vũ gia đến dự tiệc cùng các quan lớn là có ý này, định lôi kéo một người đã cáo quan trở lại làm việc cho triều đình. Chỉ e anh còn đang có âm mưu khác, định kéo thầy cô ngồi chung thuyền đây mà.

    Con người này nhìn vậy chứ không đơn giản vậy. Vỏ bọc anh dựng cho mình rất hoàn hảo, suýt chút nữa cô đã bị lừa, bề ngoài có vẻ là người “bụng để ngoài da” nhưng tâm cơ lại sâu hơn đáy giếng. Thế mà lúc đầu cô còn tưởng, cái danh Thái tử chỉ là để chơi cho có thôi chứ.

    “Mà cô cả, em còn nghe nói, hình như lần trước Đinh công tử có hỏi ông về việc gả cô và cô hai sang đấy đấy ạ!”

    “Cái gì? Hắn điên rồi ư?”

    “Dạ mà có lẽ là ngài ấy nói đùa thôi ạ! Vừa nãy em chỉ nghe nói qua chứ không đề cập sâu thêm.”

    Sắc mặt cô xám xịt đi, chậm rãi ngồi xuống chiếc ghế tựa đặt sát tường, thở dài.

    “Ta bệnh tật có thể không gả, nhưng Như Y thì có thể. Nếu y đã một lòng muốn chiêu mộ thầy ta, để giữ giềng mối này, hôn sự là cách ràng buộc dễ dàng nhất, cũng là con đường êm ái, thuận hoà nhất. Có điều…”

    “Có điều sao hả cô?” Lục Loan tò mò hỏi.

    Có điều anh là Thái tử, muốn cưới vợ buộc phải thông qua ý vua. Nếu đức vua cũng có suy nghĩ giống anh, cũng muốn thầy cô về làm quan cho triều đình nhà Lý, đây quả là cách tốt nhất, không thể có cách tốt hơn. Không chừng việc này là do đức vua đề ra, thầy cô được lòng dân như vậy, lại làm quan dưới tiền triều, nhà vua lo nghĩ cũng là chuyện hiển nhiên. Chỉ sợ đám quan chức trong triều lại vì chuyện này mà chỉa mũi dùi vào thầy cô.

    Cô nghĩ một hồi rồi nắm tay Lục Loan, nói nhỏ.

    “Ta có chuyện muốn nhờ em. Chốc nữa em biến thành ta ngồi trong phòng, ta ra ngoài một lát sẽ về ngay.”

    “Nhưng cô cả đang bị thương, cô muốn đi đâu? Có cần em gọi Luân đi theo cô không?”

    “Không cần. Em đừng bứt dây động rừng. Lát nữa ta biến thành em, nói đi mua đồ ăn về cho cô cả, chắc chắn không ai nghi ngờ.”

    Theo sắp xếp của cô, mọi thứ được dàn dựng ổn thoả. Thuật biến hình của Lục Loan rất tốt, từ vẻ ngoài đến giọng nói đều xác đáng là cô, nhưng giữ được hình dạng thế này trong bao lâu thì cô không chắc, phải đi nhanh về nhanh. Cô định rời chỗ này để sang tìm Mộc Kha, báo hắn biết kế hoạch có chút biến động, để hắn sớm nắm bắt tình hình mà kịp thời đưa ra biện pháp giải quyết.

    Bình Nhi viết chữ vào một mảnh giấy, xếp lại thành hình vuông rồi nhét vào ống tay áo. Khi cô ra ngoài, nếu ai có hỏi thì lấy đó cho họ xem, vờ như cô cả viết ra bảo mình đi mua đồ. Mọi chuyện diễn ra hết sức thuận lợi cho đến khi cô đi ra khỏi cổng, một giọng nam trong gọi giật cô lại. Cô hơi sượng người, vừa nghe đã biết đó là ai, không ngờ tên ấy chưa đi khỏi, vẫn còn nán lại trước cổng nhà cô.

    “Người kia! Ta bảo lại đây cơ mà.”

    Mạn Quân thản nhiên ra lệnh, có hơi khó chịu vì cô người ở chậm chạp của Vũ gia, gọi mãi mà vẫn không chịu quay đầu lại.

    “Khánh, ngươi qua đó gọi cô ta lại đây cho ta.”

    Nhận lệnh, Khánh tức tốc đi đến chỗ Bình Nhi lúc này đang trong bộ dạng của Lục Loan, lạnh lùng nhắc lại.

    “Này cô, thiếu gia nhà chúng tôi có chuyện muốn nói, phiền cô theo tôi sang đấy một lát.”

    “Nhưng cô cả sai tôi đi mua đồ, gấp lắm, không tiện nói chuyện. Nếu chậm trễ sẽ bị cô mắng, tôi không nán lại được đâu.”

    Bình Nhi đáp rồi toan bỏ đi, bất ngờ bị Khánh nắm lấy cùi chỏ, lòng thầm hoảng hốt, vội giật ngược ra. Do không khống chế lực đúng mức, Khánh không những bị bật ngược lại mà còn bị đau ở mấy ngón tay. Cảm thấy kì lạ, y túm lấy cô gái trước mặt lần nữa, định xoay cô lại thì nhanh như cắt bị cô chộp lấy tay, bẻ ngược ra sau. Biết đối phương không phải dạng vừa, Khánh vừa định động thủ thì lại bị Mạn Quân chạy đến can ngăn.

    “To gan, dám đụng đến người của Đinh phủ! Còn không mau tránh ra!”

    Nghe anh quát, cô đành thu tay lại, cúi mặt xuống đất. Rất nhanh sau đó, từ vẻ oai vệ, Mạn Quân chuyển sang hiền hoà trở lại, ôn tồn hỏi.

    “Cô là người hầu của cô cả nhà này à?”

    “Dạ phải.”

    “Ngẩng mặt lên ta xem.”

    Bình Nhi có chút do dự rồi cũng chậm rãi ngẩng đầu, cương nghị nhìn thẳng vào mắt anh, không chút e dè. Xưa giờ chưa có kẻ hầu nào dám nhìn anh bằng đôi mắt như vậy, đừng trước anh không khúm núm cũng sẽ tránh không nhìn trực diện vào mắt anh. Ánh nhìn trông vừa ôn hoà, vừa có chút tự đắc này bỗng làm anh nhớ đến một người, tuy trước mặt anh đây là gương mặt hoàn toàn xa lạ.

    “Nói ta nghe lúc nãy cô đã nghe được những gì.”

    “Sao cơ ạ?”

    “Khi nãy cô giả vờ vào phòng rót trà rồi núp ở cửa sổ nghe lén, đừng tưởng ta không biết. Nói đi, cô đã nghe đến đâu? Vũ gia dạy người hầu như thế sao? Ta có cần báo lại cho Vũ đại nhân biết mà phạt cô không?”

    “Thưa con nào biết gì đâu ạ! Con không có nghe lén, con không có.” Bình Nhi một mực chối phăng.

    “Vậy ư?” Mạn Quân chậm rãi nhìn xuống gót hài cô, nghiêm giọng. “Vậy nói ta biết mấy vết bẩn trên hài cô là thế nào? Lúc nãy ta có đi dạo vài vòng, sân nhà Vũ gia chỗ nào cũng lót gạch, chỉ có sau phòng lớn là vườn cây ăn trái. Vừa nãy trời mưa, đất ở đó ẩm ướt bám vào đế giày cô, rõ ràng cùng một thứ đất, có cần ta dẫn cô lại chỗ ấy đôi co không?”

    “Dạ thưa đúng là lúc nãy con có ra vườn hái ít giá đỗ đem nấu, nhưng là sau khi cậu đã về. Con không hề nghe lén gì cả, xin cậu tin con. Nếu cậu không tin, cô cả và những người ở nhà bếp có thể làm chứng là con không nói dối.”

    Mạn Quân nghe thế thì gật đầu, cơ mặt dần giãn ra nhưng vẫn chưa chịu buông tha cô, lại lên giọng cảnh cáo.

    “Cũng cứng mồm lắm! Thôi, thấy ngươi cũng tội, ta đành miễn cưỡng cho qua. Dù sao tin tức ngươi nghe được cũng chẳng có gì lớn lao. Lần này ta tha cho ngươi, lần sau biết điều đừng có tọc mạch nữa, rõ chưa?”

    “Dạ vâng ạ! Con cảm ơn cậu!” Bình Nhi gập người cảm tạ một cái, đoạn nhìn thẳng mặt anh, thưa. “Nhưng mà, con cũng xin nhắc lại rằng lời con vừa nói là sự thật. Nếu cậu không thật sự tin con, cậu không cần miễn cưỡng thả con.”

    Đúng vậy, cô đâu có nói dối vì người nghe lén là Lục Loan chứ không phải cô, cô đâu có lí do gì mà nhận tội.

    Mạn Quân ngớ người khi nghe cô đáp, không ngờ người hầu của Vũ gia lại to gan như thế. Bình thường người có vai vế như cô lúc nói chuyện với những người có thân phận cao hơn chỉ biết vâng vâng dạ dạ, nào dám ngang bướng cãi tay đôi thế này. Nghĩ rồi anh lại nhớ ra cô gái đứng trước mặt đây là tì nữ của cô cả, thảo nào…

    “Được rồi, đi đi. Ta tin ngươi. Đi làm chuyện của ngươi đi.”

    Ban đầu cô còn có chút nghi ngờ nhưng thấy Mạn Quân cau có xua tay đuổi mình đi như vậy thì mới chịu quay lưng rời khỏi. Anh cứ đứng đó nhìn theo cô một lát, cho đến khi bóng lưng nọ hoà vào dòng người trên đường phố, anh mới buông lời ca thán.

    “Không gài được cô ta rồi. Chẳng ngờ là cũng hổ báo như chủ mình vậy.”

    “Cậu đang nói cô gái vừa nãy ạ?”

    “Chứ còn ai vào đây?” Mạn Quân đáp với giọng chán nản, cứ đứng lì một chỗ không chịu đi. “Giả sử vừa rồi khi ta bảo cô ta không được tái phạm, cô ta vâng một tiếng rồi bỏ đi thì ta còn có cớ để nghi ngờ.”

    “Là sao hả cậu? Con không hiểu lắm.”

    Khánh ngơ ngác nhìn anh, chàng cận vệ nhanh nhạy ngày thường, hôm nay bỗng ngu ngơ khôn tả làm Mạn Quân có chút bất ngờ. Không thèm giải thích cho y hiểu, anh thản thốt hỏi lại.

    “Ôi trời Khánh ơi, có phải ngày thường ngươi luyện kiếm nhiều quá nên tứ chi phát triển quá mức rồi không? Vấn đề cỏn con thế này cũng phải hỏi lại ta ư? Chết rồi, Khánh à!” Anh vừa than vừa quay gót bỏ đi.

    “Khoan đã cậu ơi! Con vẫn chưa hiểu! Cậu đi đâu thế ạ?” Khánh đứng tần ngần một lát rồi í ới chạy đuổi theo.

    “Về đọc sách! Không thể bỏ bê ngươi thế này nữa. Về chép phạt cho ta!” Mạn Quân nói vọng lại.

    Giữa bầu không khí se lạnh, trên con đường đất đỏ trơn trượt sau cơn mưa, một chủ một tớ sóng bước song hành bên nhau, tiếng cười giọng nói rộn ràng chưa dứt. Cảnh tượng đẹp đẽ ấy ngỡ là mãi mãi, cho đến một ngày…
     
    Chỉnh sửa cuối: 10/12/17
  4. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 33
    Khách

    [​IMG]

    “Sao lúc ấy chú biết người hại anh hoá hổ gây náo loạn giữa ban ngày hôm cái Nhi mất tích là người của Vũ tộc vậy?”

    Đình An ngồi ngó ngó mấy đồng xu vừa tung trong bát, tò mò hướng mắt về phía Mộc Kha đang lúi húi đào đào bới bới gì đó dưới đất. Dường như do quá chú tâm vào công cuộc trồng cây gây quả hoặc có thể là cố tình, Mộc Kha không thèm trả lời Đinh An. Nhưng cái người kia nào chịu để yên, cứ vậy thong dong ngã người chống tay nằm trên tràng kỷ, miệng gào rú tên Mộc Kha cả chục lần. Nhờ vậy, hắn mới “lời vàng ý ngọc” đáp lại Đình An, giọng điệu không mấy vui vẻ.

    “Lúc thả anh trong rừng, vô tình trông thấy lông vũ có kích thước khác thường nên mới đoán là người của Vũ tộc giở trò, sẵn mượn tay An Lạc Độc trừ khử bọn chúng, nào ngờ tên Phan Luân kia lại làm rối tung mọi chuyện lên.”

    “Thảo nào… Tát thằng bé muốn gãy cả răng.”

    Đình An bông đùa một chút rồi nghiêm túc ngồi thẳng người, nhắm mắt khấn niệm rồi cho ba đồng vào một cái bát úp lại và lắc. Âm thanh của tiền đồng trong bát va leng keng leng keng, cứ thế sáu lần rồi mở ra. Anh nhìn chằm chằm vào bát, chợt như phát hiện gì đó, trong đáy mắt chợt lộ một tia sáng, vội gọi Mộc Kha.

    “Mộc Kha, nhà chú sắp có khách đấy!”

    “Là ai vậy?”

    Đình An ngó phát xuống mấy đồng xu, lên tiếng. “Quẻ sư quái, không thượng khảm hạ. Cố nhân của chú thì phải.”

    Mộc Kha nghe xong thì chau mày suy nghĩ. Hắn sống lâu như vậy, nếu là cố nhân, thì là ai mới được. Hắn chỉ mong đừng là người của Cao tộc thôi.

    “Ông Hàm!” Hắn bỏ cái xẻng sang bên, quay đầu gọi to.

    Vài khắc sau, lão Hàm lập tức có mặt. Lão thấp đến đáng sợ, so với Đình An chắc chỉ bằng một nửa, cũng tại cái lưng khòm của lão, làm người ta nghĩ ngay đến con tôm. Có điều, gương mặt của lão lại cáo đến phát sợ, càng già trông càng gian dù tâm địa của lão không xấu, lại có lúc vô tư như một đứa con nít.

    “Ông có chuyện cần sai bảo ạ?” Lão cất tiếng nói, giọng khàn đặc.

    “Ông Hàm, ông bệnh à?” Mộc Kha phủi tay đi đến gần lão, vì chiều cao chênh lệch nên hắn không đứng quá gần, đành phải giữ khoảng cách để tiện nói chuyện. “Ông vào phòng thuốc sai người bắt một thang đi, trời lạnh thế này phải giữ gìn sức khoẻ chứ!”

    “Đa tạ ông quan tâm! Lão già rồi, bệnh tật là điều khó tránh. Mà ông gọi lão đến có việc gì căn dặn?”

    “Ông sai người pha cho ta một ấm trà hoa mộc, để sẵn ở phòng khách nhé! À, dặn người têm một ít trầu luôn thể.”

    “Lão đã hiểu. Hôm nay có khách sao ông?”

    Lão Hàm hỏi vậy vì biết Đình An không hay ăn trầu, ở phủ cũng ít khi têm trầu vì chẳng ai ăn, trầu thường chỉ để mời khách.

    “Ừm. Ông mau đi đi, chốc ta về thư phòng thay y phục.” Mộc Kha phủi phủi đất trên người, mỉm cười gật đầu.

    Chuẩn bị nhiều như vậy, lát sau đúng là có khách đến, vậy mà không phải khách của hắn. Chính xác hơn, người ấy đến phủ hắn không phải tìm hắn mà là tìm lão Hàm.

    Đó là một người phụ nữ xinh đẹp với đôi mắt ướt, vận trên mình chiếc áo Giao Lĩnh cổ tròn trắng tinh tựa mây trời, trên vạt váy điểm xuyết một vài đoá hoa đỏ thắm trùng màu với bờ môi trên gương mặt. Mộc Kha có hơi chững người, đã lâu không gặp, trông thị khác quá, có già hơn lúc xưa, không hiểu là do vô tình hay là do cố ý nữa.

    “Hiếm khi có dịp cô Phạm ghé thăm Mộc phủ, mời cô ngồi.”

    “Ta không đến để tìm ngươi.” Thị nho nhã buông lời, tuy nhẹ nhàng nhưng cách nhấn nhá làm người nghe không mấy dễ chịu.

    Mộc Kha biết xưa nay thị vẫn luôn ghét hắn mà lần nào đến tìm người cũng gặp hắn trước tiên, bảo sao không phiền lòng cho được. Tuy vậy hắn vẫn thản nhiên như không, niềm nở ngồi xuống ghế, đưa tay.

    “Cô Phạm, mời ngồi! Lão Hàm đã đi bắt thuốc uống rồi, trong vòng nửa canh giờ chắc sẽ ra tiếp được. Thời gian này, cô đây chịu khó ngồi uống trà với ta nhé!”

    Phạm thị vừa nghe lòng đã hốt hoảng, vội rời mắt khỏi khung cảnh hoa lệ trong vườn, chuyển sang nhìn kẻ đáng ghét đang thảnh thơi ngồi chơi xơi nước. Đúng là làm người khác không ưa nổi!

    “Bắt thuốc? Tại sao lại bắt thuốc? Hàm, chàng ấy bệnh sao?” Trông thị hoảng hốt đến độ như vừa chạm tay vào lửa, hai mắt chưa chi đã ngấn lệ.

    Người đẹp sắp khóc mà Mộc Kha lại dửng dưng như không, cũng chẳng xao lòng nỗi. Đơn giản cứ năm năm một lần, lần nào gặp thị không rưng rưng cũng phải khóc cho ra trò, khi gặp lão Hàm lại càng khóc thảm, hệt như mấy vở tuồng sướt mướt. Vậy nên mấy năm rầy, hắn không đi xem tuồng là vậy.

    Giai nhân khóc biết làm gì đây? Hắn đành thở dài, nhấp trước một ngụm trà rồi ngước mắt cười tươi như hoa.

    “Cô Phạm đừng nóng, lão Hàm già rồi, bệnh tật khó tránh. Cô ngồi xuống với ta, uống chút trà cho khuây khoả nào.”

    Mộc Kha đã có ý chào mời, còn tận tay rót trà cho thị, thế nhưng thị chẳng cảm kích gì, ngược lại còn đáo để hất đổ trà cùng ném luôn cả tách xuống sàn, nghiến răng.

    “Cái thứ trà hoa mộc có mùi y hệt mùi trên người ngươi. Ta uống không nổi!”

    “À, hoá ra cô không thích trà hoa mộc. Vậy trà ô long nhé!”

    Mộc Kha vẫn ôn hoà cười, đoạn chậm rãi rời ghế cúi nhặt cái tách hắn trân quý bị vứt chỏng chơ, trong ánh nhìn chợt hiện lên một tia lạnh lẽo. Nụ cười cùng theo đó mà đóng băng trên gương mặt Mộc Kha, hắn dùng ngón cái xuýt xoa vành chum sứt mẻ sau cú va chạm vừa nãy, lãnh đạm nhìn thị. Hắn không nói tiếng nào, cứ nhìn như thế, tựa muốn dùng ánh mắt đâm thủng đối phương.

    Lúc này, một nữ tì của phủ bỗng bước vội đến, không để ý bầu không khí có chút căng thẳng, vội vã thưa.

    “Bẩm ông, có cô tìm ạ!”

    “Vậy ư?” Mộc Kha có chút phân vân, suy nghĩ một lát rồi ghé tai nữ tì nói nhỏ. “Bảo cô sang phòng ta ngồi đợi. Ta sẽ sang đấy ngay.”

    Nữ tì kia lại vội vàng bỏ đi. Dù hắn đã cố tình nói khẽ nhưng với thính lực của người đứng cạnh, không khó để thị nghe được. Dường như có chút hứng thú, thị nói với vẻ thăm dò.

    “Ồ… Mộc Kha… Không ngờ mới đó đã tìm được người mới. Bình Nhi vì bị ngươi hại mà chết thảm như vậy, chưa chi đã quên hết rồi sao?”

    Nghe thị giễu, hắn có chút đắng lòng, cổ họng thoáng nghẹn lại. Nhưng rồi vài khắc sau, hắn lại trưng ra nụ cười mỉm, thản nhiên đáp.

    “Thì sao nào? Cô ấy mất, ta không được phép tìm bạn đời ư?”

    “Thằng khốn! Thằng khốn nạn! Ác ôn!” Thị tức giận đập bàn, đùng đùng quát. “Mày với Cao tộc đúng là cùng một lũ! Lòng dạ rắn độc chúng bây, mày còn thua cả rác rưởi!”

    Thị nóng nảy trút hết một hơi, những lời, những từ thị giữ trong lòng, lần nào gặp hắn cũng phải nói ra, nói ra cho bằng hết. Nhưng dù có mắng, có chửi thế nào, thị cũng thấy không đủ, không đủ an ủi một người đã chết, đã từng rất tin, rất yêu hắn. Vậy mà… Hắn lại lập mưu cùng Cao tộc giết chết cô, hòng đoạt được linh khí ngưng tụ nghìn năm của một dạ hồ. Hắn vì danh vọng mà chấp nhận phản bội người mình yêu và cũng là người yêu hắn nhất.

    Rồi dần dần thị cũng nhận ra, thị có nói bao nhiêu cũng là vô ích. Bởi có những kẻ không đáng nhận được lời mắng chửi từ người khác mà im lặng chính là cách tốt nhất, với một kẻ làm nhiều điều ác như hắn, là cách hữu hiệu nhất.

    Ngặt nỗi, hôm nay, giây phút này đây thị nhịn không được. Thấy hắn sống những ngày tháng vui vẻ, sung túc khi không có Bình Nhi, ôi sao mà thị lại thấy thương con bé! Mà lão Hàm, người thị thương không biết lại vì cớ gì mà trung thành với hắn đến như vậy, cam tâm tình nguyện bao lâu nay đi theo hầu hạ cái thứ rắn độc như này?

    Cho dù thị có liều chết, y vẫn nhất quyết không buông, cho dù có phải hy sinh tình yêu của hai người họ. Mấy năm nay thị tự hỏi, tình cảm bao nhiêu năm của bọn họ, thoáng chốc vì một kẻ không đáng, chỉ như nước chảy mây trôi thôi sao?

    “Ông!” Tiếng lão Hàm từ xa vang vọng lại, trong giọng còn ẩn giấu chút gì đó vui mừng. “Cô đã ngồi trong phòng chờ ông từ thuở nào, sao ông không vào tiếp?...”

    Đến đây, lão chợt khựng lại, niềm hân hoan vừa chớm chưa chị đã bị dội tắt như hứng phải gáo nước lạnh. Lão sa sầm nhìn thị, các nếp nhăn ở miệng xô lại với nhau, làm như đang chê gì đó, hay rõ hơn không muốn gặp thị.

    “Cô Phạm đến đây có việc gì? Tôi nhớ không nhầm, năm ngoái cô đã đến rồi kia mà?”

    “Kìa Hàm, chàng đừng giận thiếp. Đúng là năm ngoái thiếp đã đến, nhưng năm năm dài quá, thiếp cầm lòng không đặng. Hôm nay thiếp đến đây là vì nhớ chàng mà Hàm…”

    Thị nói với lão Hàm như rót mật vào tai. Thị thương lão mà lão lại ác quá, năm năm mới cho thị đến thăm một lần, mà lần nào cũng bày ra bộ mặt như không muốn tiếp. Dù Mộc Kha là người ngoài cuộc, thị ghét hắn nhưng hắn lại thấy tội cho thị, chờ lão suốt bao năm, ngay cả khi lão đã thành một ông cụ xấu xí, lưng còng với mái tóc bạc phết theo tháng năm chứ không còn là một chàng trai tuấn tú, đa tài như ngày nào nữa, thị vẫn yêu.

    Bởi vậy hắn rất nể thị, cảm thấy giữa biển người dài rộng, tình đời đen bạc, tình cảm thị dành cho lão thật đáng quý biết bao!

    “Năm năm dài ư? Tôi thì lại thấy rất mau. Cô Phạm, nếu không có chuyện gì, sau này cô đừng tuỳ tiện đến đây nữa. Hãy giứ đúng lời hứa, vì hôm nay cô đã đến nên sáu năm nữa hãy đến tìm tôi.”

    Lão Hàm thờ ơ cất lời, thanh âm cứng rắn như sắt đá, đã vậy cũng chẳng thèm nhìn thị lấy một lần.

    “Kìa Hàm, sao chàng… Sao lần nào chàng cũng lạnh lùng với thiếp như vậy? Thiếp đã làm gì có lỗi với chàng đâu? Sao chàng một mực ở cạnh hầu hạ người này mà không về với thiếp chứ? Chàng không thấy thương Bình Nhi ư?”

    Thị khóc lóc níu tay áo lão, nước mắt ướt đẫm gương mặt rồi chẳng mấy chốc cũng khô dần đi vì hơi thở lạnh lẽo phảng phất của gió đông.

    “Thiếp nhớ ra rồi!” Thị chợt chuyển sắc mặt, giọng nói trở nên gay gắt và đầy hận thù. “La do con ả! Con ả gian dâm thối tha đấy, con vợ lẻ của ngươi! Ngươi nghe lời dụ dỗ của nó bán đứng Bình Nhi, bán đứng người chung chăn gối với ngươi! Ta phải giết ả!”

    “Đợi đã, Diễm Phương!”

    Lão Hàm định lao đến chặn thị nhưng lại không kịp, ngay cả Mộc Kha đứng gần thị như vậy, chưa kịp với tay thị đã biến mất. Lúc này Bình Nhi đang yên đang lành ngồi chơi cờ tướng một mình trong phòng Mộc Kha để đợi hắn thì không biết từ đâu có một bà điên bỗng đâu xuất hiện tấn công cô. Chỉ một cái đập tay, cái ghế cô vừa ngồi đã gãy làm đôi, nhanh gọn như người ta dùng rìu chẻ củi.

    Đối phương ra tay dứt khoát như vậy, Bình Nhi cũng không kiêng nể, rút Kim Quang kiếm từ trong bụng ra đỡ đòn của thị.

    Tuy thị đánh tay không nhưng không hề thua kém Bình Nhi dùng kiếm. Mười móng tay của thị vừa sắc vừa nhọn, vừa cứng như sắt thép, không biết thị đã luyện yêu thuật gì mà lại lợi hại như vậy. Hai người đánh qua đánh lại một hồi, chốc sau lão Hàm và Mộc Kha đã ập vào đến nơi, vừa hay cả Bình Nhi và Phạm thị đều ngờ ngợ ra gì đó. Họ thôi không tấn công nhau nữa mà chuyển sang khoá thế nhau, hòng nhìn rõ người trước mặt.

    Nếu Bình Nhi trông có hơi bất ngờ và mừng rỡ thì thị lại hoàn toàn sững sốt, không giấu nổi sự kinh hãi trên gương mặt mình. Và cũng rất nhanh sau, cả Mộc Kha và lão Hàm đều lao vào nắm lấy hai người, cùng lúc biến mất khỏi thư phòng hắn. Mộc Kha ôm cô chạy ra bờ hồ phía sau núi, chỗ ấy đã nằm ngoài địa phận của Mộc phủ, tương đối hoang vắng, xung quanh không một bóng người.

    Hắn đề phòng nhìn khắp nơi lần nữa, hai tay vẫn ôm sát cô không rời. Trong vòng tay hắn, cô có thể nghe thấy tiếng tim đập khác thường cùng hơi thở gấp gáp nóng bỏng của hắn, bất giác hai má cô cũng nóng bừng lên. Cô lúng túng ngước đôi mắt đen láy, lấp lánh như sao sa lên nhìn hắn, lắp bắp.

    “Anh Kha… Em khó thở quá!”

    “Ấy… Anh xin lỗi.” Lúc này hắn mới phát hiện mình thất thố, liền bối rối nới lỏng tay, ân cần hỏi. “Em không bị thương ở đâu chứ?”

    Bình Nhi mơ hồ lắc đầu, cử chỉ đột nhiên trở nên ngượng ngập khó tả. Nhưng Mộc Kha chưa kịp thở phào, hắn đã nhíu mày, vội chộp lấy tay phải cô. Tay trái bị thương chưa lành không nói, đằng này tay phải đang lành lặn cũng bị cào cho năm đường rướm máu, vừa nhìn vết thương đã thấy bất thường.

    “Em sao thế? Bị thương rồi kìa! Là bị cào trúng ư?”

    “Ơ… Đúng nhỉ? Mà sao em lại không thấy đau.”

    “Để yên anh xem.”

    Hắn quan sát cánh tay cô một lát rồi ngước mắt nhìn cô, chưa kịp nói gì thì đã phát hoảng. Nhận thấy biểu hiện không bình thường của Mộc Kha, cô cũng lấy làm thắc mắc, lo sợ hỏi khi thấy hắn đứng hình quan sát mặt mình.

    “Lục Loan?” Mộc Kha khẽ cất tiếng khi trông Bình Nhi mới nãy đứng trước mặt hắn bỗng biến thành người khác.

    Bình Nhi hớt hãi chạm tai lên mặt, sau đó liền chạy đến bờ hồ soi bóng mình xuống mặt nước thì người cô thấy không phải là cô nữa mà rõ ràng là Lục Loan.

    “Chuyện gì thế này? Sao em lại?” Cô lầm bầm, vẻ mặt lộ vẻ vô cùng khó tin.

    Đáng nói hơn, cô không biến lại được thành mình trước kia.

    “Trước khi sang đây, em đã dùng phép biến thành Lục Loan đúng không?”

    Từ sau lưng, Mộc Kha bước từng bước về phía cô, bình tĩnh hỏi. Cô ngỡ ngàng nhìn anh, gật đầu.

    “Vậy thì đúng rồi. Em cũng thấy rồi đấy, người em vừa đụng độ là Diễm Phương, trước đây từng là thầy dạy độc dược cho em. Đến cảnh giới như cô ấy, trong người chắc chắn có nuôi độc, em bị cô ấy cào trúng nên làm khí trong người em bị loạn, không kiểm soát được, dẫn đến việc em bị biến thành Lục Loan như bây giờ.”

    “Hoá ra là vậy. Em sơ suất rồi.” Bình Nhi buồn rầu đáp rồi lại cúi nhìn hình ảnh phản chiếu mới của mình.

    “Không trách được em. Cô ấy tấn công bất ngờ, thân thủ lại tốt, với khả năng của em bây giờ, bị thương thế này là còn nhẹ. Khi nào lành hẳn, anh sẽ nói Phan Luân luyện võ lại giúp em.”

    Mộc Kha hiền từ cười với cô như không hề xảy ra chuyện gì, khẽ đưa tay vén mái tóc sau vành tai cô, dịu dàng tiếp lời.

    “Anh sẽ tìm cách giải độc cho em. Đừng lo lắng, mấy ngày này chịu khó đổi vai cho con bé Loan vậy.”

    Cô thở phào vâng một tiếng với anh. Nếu Mộc Kha đã nói giả được độc cho cô thì cô hoàn toàn yên tâm, không còn gì bận tâm nữa cả. Không chừng tự cô còn có thể tìm được cách giải độc cho mình. Trong bộ dạng này cũng tốt, cô không cần phải giữ quy củ của một tiểu thơ này nọ, lại được ung dung tự tại rồi.

    “Nhưng em có chuyện muốn hỏi, tại sao vừa nãy chị Diễm Phương lại đánh em?”

    Mộc Kha cười trừ, nghiễm nhiên đáp, “Cô ấy nhầm em là người thương của lão Hàm đấy mà.”

    Bình Nhi ồ một tiếng, chuyện Diễm Phương theo đuổi lão Hàm suốt bao năm nay, khắp yêu giới đều biết cả. Hoá ra là vì ghen tuông nên biến thành nhầm lẫn. Lại nhớ lúc Diễm Phương nhìn thấy mặt cô trông rất sững sờ, đúng thật là cô ấy không cố ý rồi.

    Cô tự nhủ chỉ là hiểu lầm mà thôi.

    *

    Rời Vũ gia trời về nhà, Mạn Quân thay ngay bộ trang phục thấm đẫm mồ hôi, chỉ mặc độc một bộ áo giao lĩnh trong trắng toát, ung dung ngồi trong thư phòng đọc sách.

    “Cậu à, cậu khoác thêm áo vào đi. Trời đang lạnh lắm! Cậu bị cảm, không khéo ông lại mắng chúng con.”

    Phía bên này, Khánh vừa chăm chỉ lau lau mấy kệ sách vừa than vãn với anh. Mạn Quân không trả lời ngay, anh vẫn giữ tư thế nửa nằm nửa ngồi trên tràng kỷ, chống khuỷ tay lên chiếc gối kê cao, chăm chú nhìn vào mấy trang sách, trông khá đăm chiêu.

    “Cậu, chuyện lúc nãy con hiểu ra rồi. Có điều vẫn chưa thấu đáo lắm, mong cậu giải thích giúp con.”

    Khánh lại cố bắt chuyện với anh. Lần này hình như có hiệu quả, anh hỏi, mắt vẫn dán vào mấy con chữ trước mặt.

    “Nói đi. Thật ra ta cũng đang suy nghĩ về chuyện đấy.”

    “Dạ, vậy con nói trước. Ban nãy cậu nói thả người nhưng lại bảo tha cho cô ta, tức cậu vẫn khẳng định cô ta nghe lén, là cậu định thử xem cô ta sẽ đối đáp thế nào. Có đúng không ạ?”

    “Phải.” Mạn Quân hài lòng gật đầu. “Tiếp đi.”

    “Nếu cô ta ngoan ngoãn vâng dạ rồi bỏ đi, có nghĩa là cô ta thật sự nghe lén, biết không giấu được cậu, được tha tội đã là mừng hết lớn. Nhưng đằng này, cô ta lại bao biện, nghĩa là cô ta vẫn một mực khẳng định mình không nghe lén.”

    “Phải. Chính là vậy đấy.” Mạn Quân nói trong tiếng thở dài, lời lẽ tuy đồng ý với Khánh nhưng lại không dứt khoát lắm. “Ngươi bảo còn có thắc mắc mà, nói tiếp đi.”

    Lúc này Khánh đã thôi không lau kệ nữa, trực tiếp đi đến gần Mạn Quân, vừa đi vừa ra chiều nghĩ ngợi.

    “Nhưng mà sao cậu không nghĩ cô ta có tật giật mình? Có khả năng cô ta sợ cậu vẫn còn nghi nên mới nói như thế lắm chứ.”

    Mạn Quân mỉm cười với y, đoạn đặt sách xuống chiếc gối, ánh mắt dần trôi vào khoảng không.

    “Ngươi không thấy ánh mắt của cô ta khi ấy à? Đấy là ánh mắt của người bị oan khi bị dồn vào bước đường cùng.”

    “Làm sao cậu biết? Cậu từng thấy rồi à?”

    “Phải, đã chứng kiến qua, một lần.” Anh gật đầu xác nhận.

    Đúng là anh đã từng thấy qua, hơn nữa đó còn là một đoạn kí ức khó quên vô cùng.

    Chuyện xảy ra cách đấy đã năm năm. Khi ấy Mạn Quân vẫn chưa chuyển sang Thăng Long sống mà vẫn toạ lạc tại phủ cũ ở Trường Yên. Còn nhớ hôm ấy lúc anh ngồi kiệu đi thăm thú đó đây, mua chút đồ mang về bày trí, tình cờ trông thấy đám đông tụ tập ở trước nha môn. Tò mò, anh cũng xuống kiệu chen vào xem thử, liền trông thấy một người đàn ông đầu tóc bẩn thíu, quần áo rách nát lê lết dưới đất. Mông người nọ bị đánh đến toé máu, thịt thà bét nhầy vô cùng đáng sợ, xem chừng khi ấy không đi lại được nữa nên mới phải nằm dài ra đất thế kia. Chưa kể, trên người ông ta còn có nhiều vết bầm tím, mặt mũi sưng phù và mười đầu ngón tay đều rướm máu sau trận hành hình. Dù thân thể đã bị đánh cho không bằng một miếng giẻ, ông ta vẫn cố chà lê bám víu một người đàn ông vận áo sam màu lam, có lẽ là quan phủ mà gào khóc không thôi.

    “Đại nhân! Tôi bị oan mà đại nhân! Tôi không có giết họ! Xin đại nhân suy xét! Đại nhân! Đại nhân!”

    Dù cho người nọ có van xin thế nào, người đàn ông vận áo lam kia vẫn ngoảnh mặt làm ngơ. Người nọ không chịu bỏ cuộc, tiếp tục kêu la, van xin thảm thiết, còn dập đầu nền đất sỏi đá đến chảy máu, luôn miệng bảo mình bị oan. Ấy vậy mà người đàn ông áo lam kia chẳng mấy động tâm, cứ đứng trơ lì một chỗ. Lát sau, có hai lính tiến đến, thô bạo kéo người dưới đất lôi bỏ vào song củi.

    Khi ấy Mạn Quân mới mười tuổi, còn thấp bé nên không thấy được gương mặt người áo lam kia, ngược lại anh thì ghi nhớ rất rõ ánh mắt đầy oan khất và nỗi bất lực tận cùng của người đàn ông đáng thương nọ. Đột nhiên anh thấy thương cho người đấy, bỗng nảy sinh chút ác cảm với sự vô tâm, hờ hững của người áo lam kia.

    Chẳng phải ông ấy là quan sao? Tại sao lại bỏ ngoài tai lời con dân như vậy, biết đâu người ta có oan tình thật thì sao?

    “Vũ đại nhân cũng không giúp gì được.”

    “Giúp gì mà giúp? Không nó thì còn ai vào đây. Nó giết biết bao nhiêu người, một mạng thì có là gì!”

    Nghe những người xung quanh bàn tán, khi ấy Mạn Quân mới được biết, hoá ra người áo lam kia là một vị quan họ Vũ, rất được lòng dân, tên Hoài Nam.

    *

    Bình Nhi đi bộ về Vũ gia, trên tay xách một bọc đồ làm như thể mình vừa đi chợ, thản nhiên bước chân qua cửa chính. Đi đến phòng, cô đã thấy Lục Loan thấp thỏm ngồi chờ sẵn, vừa thấy cô đã đứng bật dậy, trên mặt còn đeo một chiếc mạng, hớt hãi nắm tay cô nói.

    “Cô cả, sao cô về trễ vậy ạ? Vừa nãy bà có vào thăm cô mà pháp lực con có hạn, không giữ nổi nguyên trạng, đành phải đeo mạng. Cô không biết con lo thế nào đâu cô ơi!”

    “Được rồi, ta đã về rồi.”

    Bình Nhi vỗ nhẹ má Loan trấn an, sau đó kéo cô gái ngồi xuống, kể hết mọi sự, từ lúc cô rời phủ cho đến lúc bị Diễm Phương tấn công. Nghe xong, Lục Loan lấy làm sững sốt, cô gái vốn bản tính hiền lành, yếu mềm nên chưa gì đã phát run, vội cầm tay Bình Nhi hỏi.

    “Vậy giờ mình phải làm sao hả cô cả? Không lẽ, không lẽ em cứ mang thân phận cô thế này? Còn cô cả thì sao ạ?”

    “Thì ta giả làm em chứ sao!”

    “Bao lâu hả cô?”

    “Chắc phải vài ngày nữa em ạ! Cứ cho là một tuần đi.”

    Lục Loan nghe rồi nghĩ ngợi một lát, dường như vừa nhớ ra chuyện gì, liền sốt sắng đáp.

    “May quá cô ơi! Vừa nãy bà bảo vài ngày tới sẽ cùng ông và vài người trong nhà đi phát cháo cho người nghèo, cũng đi mấy hôm. Cô đang bị thương nên không cần đi, em lại là người hầu riêng của cô nên được đặc cách ở lại chăm sóc cô. Lúc ấy Vũ gia vắng vẻ, chắc sẽ đâu vào đấy thôi cô ạ!”

    Biết thế, cô cũng lấy làm mừng, nhà càng vắng càng bớt người để ý. Ngặt nỗi, sau đó hai hôm, Lục Loan trong lúc sơ suất đã để lộ cánh tay trái lành lặn, cánh tay đáng lí đang được băng bó do bị đao chém của. Thấy mấy ngày này cô sinh hoạt khoẻ mạnh, bình thường, không có triệu chứng hậu chấn thương như bị sốt này nọ, lại trước hôm đi Như Y đột nhiên trở bệnh nên Mai Hồng phải ở nhà chăm sóc, thế nên Vũ đại nhân bèn rủ cô đi theo cùng đi cho vui.

    Trời tính không bằng người tính. Bình Nhi khi ấy trong thân phận Lục Loan, vì chủ bị bắt đi nên cô buộc phải đi theo, đã vậy trong thân phận tôi tớ nên cô phải cuốc bộ. Không biết có phải vì dạo gần đây được ăn sung mặc sướng, cưng chiều quá mức hay không, mới đi chưa đến một phần ba quãng đường, cô đã thở không ra hơi, tay chân bủn rủn, sa sầm mặt mày.

    “Cô… À, Lục Loan, em mệt thì lên trước kiệu ngồi với Phan Luân đi!”

    “Bình Nhi” vén rèm nhìn “Lục Loan” nói. “Lục Loan” nghe vậy mừng quá, định nhảy lên ngồi cùng thì lại bị Phan Luân thẳng thừng từ chối.

    “Biến! Chật chỗ!”

    Thấy y ăn nói thất thố, “Bình Nhi” liền khó chịu ra mặt, quay sang nói móc, “Lục Loan cũng biết đánh xe, hay ngươi xuống dưới đi bộ để cô ấy thế chỗ nhé!”

    “Biết đánh xe thì đã sao?” Y cười khinh. “Tôi thích để cô ta đi bộ như thế đấy!”

    “Còn ta thì thích ngươi xuống đi bộ đấy!” Lục Loan ngồi trong xe chua giọng nói, thái độ đầy ghét bỏ.

    Con người này, Lục Loan ngứa mắt đã lâu. Trước ỷ mình ở An Lạc Độc cậy thế dựa quyền chẳng xem ai ra gì, bây giờ đến nhân gian làm tôi tớ cho người khác mà vẫn lên giọng kênh kiệu như vậy. Nếu không vì Bình Nhi niệm tình xưa nên nhẫn nhịn y thì còn lâu y mới giở thói ngang ngược trước mặt gia chủ như vậy.

    Luân có hơi bất ngờ, không ngờ Bình Nhi có thể nói với y những lời đó. Y nhếch môi cười, gật lấy gật để rồi dừng hẳn xe ngựa lại, bực dọc nhảy xuống đất.

    “Chưa được bao lâu đã ra dáng cô cả rồi cơ đấy! Được, xuống thì xuống! Lên mà đánh xe đi!”

    Lục Loan phẫn nộ lườm y, định đáp trả lại thì Bình Nhi liền lắc đầu với Loan. Bình Nhi thế chỗ Phan Luân điều khiển ngựa, lúc đầu khá suôn sẻ nhưng khi gần đến nơi phát cháo, con ngựa bỗng nhiên hoảng loạn, chống cao vó trước rồi phi nước đại, kéo cả người và ngựa đi một chặng xa.

    Con ngựa điên cuồng lao vào khu chợ nhỏ với tốc độ kinh hoàng rồi chạy băng băng vào cánh rừng. Bình Nhi níu cương cỡ nào nó cũng không chịu ngừng lại, hết cách, cô bèn liều mình nhảy lên lưng ngựa, luồn một tay qua đốt sống cổ con vật để làm dịu nó, nhưng con ngựa vẫn điên tiết.

    “Lục Loan, dùng phép thoát ra khỏi xe mau lên!” Bình Nhi gào to, khổ sở nắm chặt dây cương.

    Khi Lục Loan đã rời khỏi xe ngựa, Bình Nhi liền vung Kim Quang kiếm chặt đứt dây thừng nối kiệu, một mình một ngựa phi thêm một đoạn nữa, cô đột ngột kéo cương về bên trái cho mũi ngựa sát với mũi chân mình, lúc ấy con ngựa mới chịu bình tĩnh lại.

    “Chuyện này là sao vậy? Lúc nãy trong xe ta thấy có người, sao bây giờ lại không có ai?”

    Bình Nhi hốt hoảng khi nghe thấy tiếng nói sau lưng, vội quay phắt lại, lập tức bắt gặp một thiếu niên tuấn tú ăn vận giản dị đang nhìn mình với cặp mắt khó hiểu.

    “Đinh công tử…”
     
    Chỉnh sửa cuối: 7/1/18
  5. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 34
    Làm việc thiện


    [​IMG]

    Lẽ ra từ đầu, cô không nên đi theo hắn. Lẽ ra, cô không nên tiếp tục sống. Mà lẽ ra, cô không nên được sinh ra. Sự tồn tại của cô vốn dĩ đã là một sai lầm. Người ta nói đúng, cô chính là thảm hoạ, tất cả đều do cô mà ra…

    “Ngươi sao thế? Cũng muốn ngồi ngựa à?”

    Mạn Quân tươi cười nhìn xuống Bình Nhi lúc này đang trong hình dáng của Lục Loan. Cô giương mắt nhìn thiếu nên ung dung trên ngựa, định mở miệng nói gì đấy nhưng rồi lại thôi. Lục Loan trong hình dáng Bình Nhi nhìn cô chủ của mình lủi thủi đi bộ dưới đất, dù muôn phần xót xa cùng cảm thấy có lỗi nhưng không dám nói tiếng nào. Bình Nhi không cho cô nói, quyết bắt cô giữ im lặng đợi khi nào có thuốc giải mới thôi.

    “Đinh công tử, tôi xuống đi bộ được rồi. Đường cũng không còn xa, ngài hãy để tôi xuống đi.”

    Lục Loan quay lại ý nhị nói với Mạn Quân, y như rằng nhận ngay một cái lắc đầu của anh.

    “Cô cả nhà Vũ gia sao lại ăn nói khách khí với ta như thế? Sợ ta sẽ nói ra chuyện cô trước kia cô từng có ý định giết ta ư?”

    “Ơ không phải đâu ạ! Ơ… Tôi, ngài hiểu lầm ý tôi rồi ạ! Tôi sợ cứ ngồi chung với ngài thế này, người khác sẽ nói ra nói vào.”

    Mạn Quân nghe thế thì bật cười ha hả, rất tự nhiên đáp.

    “Thế cũng tốt! Ta đã muốn cầu thân nhà bên ấy lâu rồi. Cứ để mọi người thấy hết đi.”

    Lục Loan nghe vậy thì không nói gì nữa, len lén hướng mắt nhìn xuống Bình Nhi, thấy cô mặt mũi xám xịt nhìn anh đến toé lửa.

    Cũng ghê gớm lắm ấy chứ, Đinh Mạn Quân này vì muốn thế lực thêm mạnh mà bằng lòng lấy người trước đây từng có ý định mưu sát mình làm người kết tóc se duyên trọn đời. Giả sử cô gả cho người này thật thì sao, có phải đến cuối đời sẽ như đoá hoa héo rũ bị giam trong chốn lãnh cung hiu quạnh hay sẽ như món đồ hết giá trị bị vứt trôi sông lạc chợ không màn sống chết đây?

    Cuối cùng người này muốn lấy bao nhiêu vợ nhỉ? Nếu bây giờ đồng ý thì sau này cô sẽ trở thành vợ cả, là đích mẫu (1) ư?

    “Về rồi về rồi! May quá! Về rồi!”

    “Đinh công tử cứu được người rồi. Tôi biết ngài ấy giỏi lắm mà!”

    Bình Nhi nghe có tiếng nói lạo xạo trong lỗ tai. Dù cái thôn nhỏ vừa nãy ngang qua chưa hiện ra trước mặt cũng đủ để cô nghe rõ người ta đang nói những gì và đang ngưỡng mộ Mạn Quân ra sao. Có vẻ như, anh rất được lòng bá tánh, không chừng sau khi đăng cơ sẽ là một vị minh quân của Đại Việt.

    Cô nghĩ ngợi một hồi, đột nhiên thấy việc phò tá anh cũng không tệ. Lúc đầu cô đồng ý làm như lời Mộc Kha bảo như một thói quen thôi, tìm hiểu kĩ thì lại biết thêm việc mình đang tham gia ảnh hưởng đến sống chết của Cao tộc, nhân gian, yêu giới, nghĩ chỉ cần yêu giới thắng sẽ diệt được Cao tộc. Còn bây giờ, sau một thời gian tiếp cận Mạn Quân cùng nghe ngóng tứ phía, bản thân cô không còn thấy miễn cưỡng như lúc trước nữa mà cảm thấy có chút tự nguyện.

    Nhìn kĩ, tướng mạo anh, khí chất trên người anh, tuy cũng lắm chiêu trò như bọn quan chức trong triều nhưng hành động rõ ràng, minh bạch, với bà con đối xử niềm nở, cô nghĩ anh làm vua chắc cũng ổn rồi, còn hơn rơi vào tay Dực Thánh Vương gì đó.

    “Đinh công tử, ngài có bị thương ở đâu không thế?”

    “Đinh công tử, lúc nãy bát cháo của tôi ngài chưa múc xong đã vội chạy đi cứu người rồi.”

    Mạn Quân vừa về đến thôn đã bị mọi người xúm lại vây quanh. Anh nhảy xuống ngựa trước rồi đưa tay đỡ cô cả Vũ gia xuống, quay sang tươi cười đáp.

    “Thế ư? Vậy để ta đền cho bác hai bát cháo nhé!”

    Những người khác nghe thế liền hớn hở chen nhau đi theo Mạn Quân.

    “Đinh công tử, tôi nữa! Cho tôi thêm một bát nữa đi!”

    Bình Nhi mãi nhìn theo đám đông xếp hàng chờ lấy cháo chỗ anh, không để ý Vũ đại nhân từ lúc nào đã đứng cạnh mình hồi lâu, dùng ánh mắt phức tạp nhìn xuống mình.

    “Lục Loan, ngươi đánh xe làm sao mà để ngựa bị hoảng như vậy?”

    Bấy giờ cô mới choàng tỉnh, cúi mặt lễ phép đáp.

    “Bẩm ông, thứ lỗi cho con. Con cũng không biết tại sao con ngựa lại bị như thế.”

    Vũ đại nhân không nói không rằng đi một vòng quanh con ngựa, chợt dừng lại ở phần hông con vật, đưa tay rút từ đùi phải nó một cây kim mảnh. Bình Nhi trố mặt tiến lại nhìn cho kĩ, kim không có lổ xỏ chỉ tức không phải kim may đồ.

    “Thì ra có kẻ muốn hãm hại cô cả.” Cô điềm nhiên cất lời, trong đầu tự biết ngay là ai.

    Vũ Hoài Nam liếc mắt nhìn cô như dò xét, đoạn bọc cây kim trong một chiếc khăn tay, cất vào ngực áo, gật gù. Cách đó không xa, Vũ phu nhân đang nắm chặt hai tay Lục Loan, lo lắng hỏi thăm tỉ mỉ rồi kéo cô gái đi tìm một chỗ nghỉ ngơi.

    “Lục Loan, chốc nữa thấy Đinh công tử phát cháo xong thì đến gọi ta.”

    “Dạ vâng ạ!”

    Vũ Hoài Nam nói rồi bỏ về phía đoàn của mình, mau chóng hạ lệnh cho gia nhân tháo dỡ đồ đạc, gõ chuông phát cháo từ thiện cho bà con. Trong gần trăm xóm thôn nghèo nhỏ, tự dưng trong cùng một ngày lại có hai vị tai to mặt lớn cùng kéo nhau đến ban tiền, phát cháo, không phải chuyện lạ nhưng là chuyện hiếm, thành thử hôm ấy, dân làng vừa được một bữa no nê, vừa được thêm nhiều tiền.

    Đến xế trưa, Bình Nhi cùng những gia nhân khác chăm chỉ dọn dẹp, không hề hay biết từ nãy đến giờ có một người vẫn luôn để ý mình.

    “Cô cả nhà ngươi đâu rồi?” Mạn Quân thình lình xuất hiện từ phía sau cô, lãnh đạm hỏi.

    “Dạ thưa đang ngồi dưới chồi nghỉ ngơi cùng với bà ạ!”

    “Đúng như ta nghĩ. Cô ta chỉ biết ăn không ngồi rồi nhỉ?”

    Mạn Quân khẽ châm chọc. Bình Nhi im lặng cúi mặt, không bày tỏ thái độ cũng không bênh vực chủ mình, lát sau mới cất tiếng nói.

    “Thưa nếu cậu không có gì sai nhờ, vậy con xin phép tiếp tục dọn dẹp ạ!”

    “Ấy khoan!” Mạn Quân bất mãn gọi giật ngược.

    Cô bất đắc dĩ phải quay đầu đi lại chỗ anh, tuy lòng không ưng nhưng vẫn kiềm nén nhỏ nhẹ hỏi.

    “Đinh công tử có gì sai bảo ạ?”

    “Ngươi nghỉ tay một chút. Ta có chuyện cần hỏi.” Mạn Quân nói rồi cầm lấy cái khăn chà chậu trên tay cô vứt đi, đoạn ra hiệu cho cô đi theo.

    Cô không nói không rằng, ngoan ngoãn đi theo anh. Khi nãy loay hoay chưa kịp nghĩ ra trước câu trả lời an toàn nào, cô đành phải trân mắt nghe anh tra hỏi, hỏi đến đâu thì đành đáp đến đó vậy.

    “Lúc nãy cô nói cô cả nhà cô tự ý nhảy ngựa mà trên người không có vết thương nào. Làm sao có chuyện thần kỳ như vậy chứ?”

    “Dạ bẩm trước khi cô cả trở thành cô cả Vũ gia như bây giờ đã từng theo thầy Mộc lên núi luyện võ.”

    “Ta biết, nhưng thân thủ cao cường đến đâu, với tốc độ ngựa chạy như tên bắn vừa rồi, làm sao có thể tiếp đất mà không chút thương tích?”

    “Dạ thưa là vì thầy Mộc vốn là đạo sĩ, hẳn trong lúc dạy bảo học trò đã dạy cho cô cả chút tiên pháp cũng nên.”

    Bình Nhi bất đắc dĩ phải dùng đến hai từ “tiên pháp”, không biết anh có tin hay không. Nhưng nếu không dùng, đổi lại là cô cũng sẽ hoài nghi như Mạn Quân thôi.

    “Vậy có nghĩa là cô cả nhà ngươi có phép thuật?” Mạn Quân thốt lên đầy bất ngờ.

    “Dạ con không biết ạ! Là suy đoán của con thôi cậu ạ! Lúc không thấy cô cả bị thương tích gì, con cũng rất ngạc nhiên.”

    Bình Nhi nói rồi len lén ngước lên nhìn bản mặt của anh, trông đăm chiêu khôn tả. Cô tá hoả, không chừng anh nghĩ cô có phép thuật thật đấy chứ?

    “Chắc đúng là thế rồi. Thảo nào lần trước bắt cóc, vác ta trên vai mà chạy như bay. Ta bị nhốt trong bao bố còn tưởng là cô ta cưỡi ngựa nữa.”

    Xong, anh bỏ bộ dạng đầy vẻ nghiêm túc đi, sau khi hoá giải khúc mắt hình như tâm trạng cũng tốt hơn, liền đập tay lên vai cô vui vẻ, đoạn lấy trong túi một xâu tiền treo tòn ten trước mặt cô.

    “Cho ngươi.”

    “Dạ thôi con không lấy đâu ạ!”

    Bình Nhi méo mặt nhìn anh, không ngừng trách cái miệng của mình. Mà cô cũng đâu ngờ, cái người này nghe gì cũng tin đâu chứ, vội thanh minh.

    “Cậu ơi, vừa nãy con đoán bừa đấy ạ! Cô cả không bị thương hẳn là do phúc ba đời tổ tông để lại, quả là phép màu!”

    “Ta biết ta biết! Cứ cầm lấy đi.” Mạn Quân xua tay đáp qua loa, cô vừa nghe là biết anh chẳng lọt lỗ tai rồi.

    Bất quá, cô đành nhận lấy xâu tiền anh đưa cho, không quên cúi đầu cảm tạ anh. Mạn Quân trông ưng ý lắm, niềm nở phất tay áo phong lưu xoay người bước đi. Một mình bị bỏ lại giữa đồng lau hoang vắng, một cơn gió lạnh thổi qua, ngứa mũi, cô ắt xì một cái, vội bấu hai tay vào nhau.

    “Phen này lại tự chuốc khổ rồi đây. Ai bảo khi không hắn xuất hiện đúng lúc như vậy làm gì chứ! Chết thật, anh Kha không mắng nhưng mà anh An…”

    Nghĩ đến con bạch hổ nắng mưa thất thường Đình An, cô sầu não thở dài một hơi. Phải chi lúc trước cô đừng có chọc ghẹo, phá phách y thì giờ đâu đến mức này.

    Khánh ngồi trong nhà lá rót tách trà ấm, vừa hay ngoài cửa Mạn Quân đột ngột bước vào, dáng điệu vô cùng thoải mái, khác xa với vẻ đăm chiêu mấy hôm rày. Để mường tượng cho dễ hiểu, trông anh cứ như một người bị táo bón lâu ngày vừa trút được bầu tâm sự vậy.

    “Chúc mừng cậu đã hoá giải được sầu muộn.” Bị suy nghĩ của mình thuyết phục, Khánh chợt chắp hai tay ra trước, sau mới phát giác được hành động vừa rồi của mình thì mặt mũi xám xịt.

    Những gia nhân Đinh phủ đang ngồi dùng bữa xung quanh nghe thế đều tập trung ánh nhìn về phía Khánh, tò mò. Mạn Quân cũng ngớ người, lát sau như chợt hiểu ra, anh cười lớn.

    “Cảm tạ cảm tạ. Không cần làm quá lên như vậy.” Anh phủi tay đặt mông ngồi xuống ghế đối diện Khánh.

    Khánh bất ngờ thầm nhủ, hoá ra điều anh vừa nghĩ là thật, biết thế đã sớm đến quầy thuốc nhờ người ta bốc cho Mạn Quân một than rồi, cớ chi đâu chịu đựng anh mấy ngày mệt mỏi.

    “Mấy hôm rày ta phiền não nhiều chuyện, tâm trạng không tốt làm liên luỵ ngươi. Nào, người anh em, chốc vào thành ta dẫn ngươi đi ăn chân gà hấp sả nhé!”

    Về việc ăn uống, Khánh không có hứng thú gì mà bây giờ y tò mò chuyện Mạn Quân và Lục Loan ban nãy hơn. Rót cho Mạn Quân một tách trà nóng mới, Khánh thì thầm hỏi.

    “Vừa nãy cậu và cô nữ tì kia nói gì với nhau thế?”

    “Nói gì? Chẳng có gì cả.” Mạn Quân đảo mắt giả ngơ, thổi thổi tách trà trên tay.

    “Cậu đừng giấu con. Cậu nhé, dạo này con thấy cậu đào hoa lắm đấy! Hết cô Lục, cô cả Vũ gia rồi giờ còn cả nữ tì của cô ấy nữa.”

    Khánh giơ ngón tay đếm đếm, tức thì bị Mạn Quân dùng tay gõ vào đầu một cú rõ đau.

    “Ngươi bậy bạ gì thế hả? Trong lòng ta chỉ có mỗi Bình Nhi thôi. Cô ấy là duy nhất! Hiểu chưa? Ngươi càng lúc càng giống thằng bé Thịnh Dật nhiều chuyện kia rồi đấy. Nói nữa, ta xẻo mồm!”

    “Úi! Cậu dữ thế! Con chẳng nói nữa.” Khánh ấm ức xoa xoa đầu.

    Mạn Quân lườm y phát rồi lén lút để tay lên xoa ngực. Khánh nói rất đúng, anh tự nhận dạo gần đây mình có vấn đề. Trước đây anh cứ tưởng chỉ khi gần Bình Nhi, lồng ngực anh mới nhức nhối dữ dội như vậy, vậy mà… Vậy mà chưa chi anh đã động lòng với người con gái khác, không phải là một mà những hai. Dạo gần đây anh bị làm sao, có phải hễ gặp người con gái nào không thuộc Đinh phủ là đều bị như thế không? Nếu vậy sau này đường đường chính chính đón Bình Nhi về Đinh phủ, có phải anh cũng như bây giờ, để cô một mình ở nhà mà đi trêu hoa ghẹo nguyệt không?

    “Không được!” Mạn Quân đập bàn cái rầm, đột nhiên đứng dậy quát lớn.

    Khánh đang thưởng thức tách trà nóng, bị anh doạ cho giật mình, phun hết cả trà ra bàn, còn ho sặc sụa. Anh không ngờ Mạn Quân nóng tính như vậy, mới nói một câu mà anh đã nổi giận, đến uống trà cũng không cho anh uống. Nghĩ rồi, Khánh ngập ngừng ngẩng đầu nhìn chủ mình đang hùng hổ trên cao, rón rén đặt tách trà xuống.

    “Khánh!”

    “Dạ? Dạ sao ạ? Con không uống trà nữa, cậu đừng giận.”

    “Không phải.” Mạn Quân phất tay áo, tỏ vẻ khổ não. “Chuyện là… Ngươi uống ngụm trà lấy bình tĩnh trước đi.”

    Khánh ngơ người gật đầu như một khúc gỗ, sau đó theo lời anh tự động rót đầy trà vào tách uống. Nhưng y chưa kịp nuốt xuống ngụm trà, Mạn Quân lại đùng phát vén áo ngồi xuống nói nhỏ vào tai Khánh.

    “Ngày mai ngươi đi kỹ viện với ta.”

    Phụt!

    “Cậu!...” Khánh ho lấy ho để, mặt mũi đỏ bừng như người đang sốt.

    “Suỵt!” Mạn Quân hoảng hồn ra hiệu cho Khánh không được la lớn.

    Chủ tớ giằng co một hồi, anh lại thì thầm vào ta Khánh gì đó, khi ấy y mới dịu lại, mở lời bình thường.

    “Thế thì được. Cậu không được lừa con nữa đâu nhá! Bằng không con sẽ mách ông.”

    “Không thành vấn đề.” Mạn Quân nói chắc như đinh đóng cột dù trong lòng vô cùng hồ hởi vì lừa được y lần hai.

    Khánh ơi Khánh, ngươi còn phải học hỏi nhiều lắm Khánh à! Người đâu mà dễ dụ thế không biết.

    *

    “Phan Luân! Phan Luân! Ngươi đứng lại cho ta!”

    “Chuyện gì?” Luân thong dong đặt mấy bọc vải lấy từ trên xe bò xuống đất, ngữ điệu nặng nề.

    “Đừng có giả vờ! Ngươi là kẻ đã phóng kim vào ngựa đúng không?”

    “Cái gì?” Luân nhướn mày nhìn cô cả, khó chịu hỏi. “Ngựa của ngươi chạy loạn, liên quan gì đến ta?”

    “Người đừng có nói láo. Không ngươi thì còn ai vào đây? Ngươi xưa giờ vốn rất ghét cô… Ghét ta! Ngươi cay việc ta bắt ngươi xuống xe để Lục Loan thế chỗ nên chơi xấu chứ gì? Ngươi lại muốn phá đám sao? Ngươi đúng là trơ trẽn!”

    Lục Loan chua giọng, chỉ thẳng tay vào mặt y nói lớn. Lựa lúc mọi người kéo nhau đi ăn trưa, cô vờ ra suối rửa mặt, biết Luân thường không dùng bữa với mọi người nên tạt qua phân rõ trắng đen với y. Thấy cô một mực đổ tội cho mình, Luân phát cáu đá bọc vải dưới chân bay ra xa, xắn tay áo, bước lại gần cô nói.

    “Nói đủ chưa? Nói ai trơ trẽn? Ngươi mới trơ trẽn đấy! Ngươi nói ta phóng kim, có bằng chứng không? Có không?”

    Lục Loan bị thái độ giận dữ của Luân làm cho liêu xiêu, dáng y cao lớn hoàn toàn áp đảo thân hình cô. Cô lưỡng lự lùi về sau hòng giữ khoảng cách với y. Nhưng y cứ ngày một tiến gần, đến khi hai người cách nhau chưa được một gang tay, Luân bỗng ghé sát mặt vào cổ cô. Lục Loan điếng người, định đẩy y ra thì y liền cất tiếng.

    “Ngươi là ai?” Phan Luân cúi xuống lườm cô, ánh mắt như sói vồ mồi đầy vẻ đe doạ. “Thuật biến hình hoàn hảo nhưng không áp chế được mùi.”

    Đoạn, Luân khống chế ép cô vào gốc cây, rút ra một con dao dài khoảng hai phân, găm thẳng vào thân cây. Hơi lạnh từ con dao phả từng hồi vào mặt cô. Tuy lưỡi dao cách mặt cô nửa phân nhưng lại có cảm giác đau đớn như bị nó cứa lên mặt vậy.

    Luân khịt mũi một lát, lại nói.

    “Hương hoa. Người ở Hoa giới ư? Có liên quan gì đến Lục Loan không nhỉ?”

    “Tôi là Lục Loan đây.”

    Cô tức khắc lên tiếng, thái độ có chút bối rối. Cô chưa thị uy được bao đã bị y phát hiện rồi, đúng là xui xẻo. Cứ tưởng mũi y đã điếc từ dạo trước rồi chứ, nào ngờ mới đó đã chữa lành lại rồi, có điều vẫn còn kém hơn xưa, không thì đâu chờ tới bây giờ mới nhận ra cô là giả mạo.

    Luân cười phát, đoạn rút con dao ra, tra vào vỏ rồi cất vào trong áo.

    “Vậy còn Bình Nhi, cô ta giờ đang ở đâu?”

    Lục Loan cay cú liếc Phan Luân, nhất quyết không đáp. Vẫn thái độ bỡn cợt ấy, hắn ngẩng mặt giữa bầu không khí giá rét, nhắm hai mắt lại, hít hà. Sau đó, y quay phắt người, đi một mạch về phía nhà tranh, nơi mọi người đang ăn cơm, hỏi.

    “Lục Loan giờ đang ở đâu?”

    Mấy người đàn ông quay sang nhìn nhau, một người chỉ tay ra ngoài cửa.

    “Cô cả không ăn, Loan chắc cũng không được ăn rồi. Có lẽ là đi dạo đâu đó rồi. Mà chú em tìm nó có việc gì?”

    “Vừa nãy nhờ Loan giữ giùm ít đồ, giờ mới lấy lại.”

    “Ừm.” Người nọ gật đầu, lát lại ngẩng mặt hỏi. “Chú em không ăn cơm thật sao? Buổi chiều còn giúp bà con sửa cầu đấy.”

    Luân liền lắc đầu, cười tươi, “Tôi ăn hai bữa sáng chiều quen rồi. Mọi người cứ tự nhiên đi, tôi đi trước nhé!”

    Đoạn, y bước ra ngoài cửa, vừa đi vừa nghĩ đám người này đúng là nhiều chuyện. Mới rời đi chưa được mười bước, Luân đã nghe có tiếng bàn tán xì xào, nghi ngờ Luân và Loan có tình cảm với nhau mới ghê chứ.

    “Vớ vẩn!”

    Y bực dọc đá bãi sỏi dưới chân. Một hòn sỏi văng ra, suýt nữa trúng phải người đang đi tới. May thay người đó kịp xoay người né, không chắc đã u đầu rồi. Luân hé mắt nhìn, liền trông thấy Lục Loan đang bắt hai tay sau lưng nhìn mình dò xét. Hắn nhếch môi thầm nghĩ, ánh mắt này, đích thị là Bình Nhi rồi.

    “Sao vậy? Trời lạnh thế sao lại xắn tay áo?”

    Nếu là Lục Loan chắc chắn cô sẽ bơ y, chỉ có Bình Nhi, dù bị y ghẻ lạnh vẫn quan tâm hỏi thăm y thôi. Mặc dù hai người họ không còn thân như trước nhưng cô luôn niệm tình cũ, cố gắng nhẫn nhịn y. Vì vậy, đôi khi y cũng có chút xao lòng, muốn làm lành với cô. Nhưng hình ảnh Nhất Tháp cứ hiện ra trong tâm trí nên y lại thôi.

    “Ngươi cũng nghĩ ngựa chạy loạn là do ta?”

    “Sao lại hỏi như thế?”

    “Trả lời đi.” Y gắt.

    Bình Nhi hít sâu một hơi, đáp.

    “Không.”

    Luân lại hỏi tiếp.

    “Ngươi tin ta?”

    “Không. Ta không tin ngươi” Cô thản nhiên nói. “Nhưng ta tin ta không đoán sai. Ngươi không phải người phóng kim.”

    “Tại sao?”

    “Vì quá lộ liễu. Ngươi vừa xuống xe là đã ra tay ngay, không phải người bọn ta nghi ngờ trước tiên sẽ là ngươi ư? Vả lại… Nếu ngươi thật sự muốn hại bọn ta, nhất là với ta, sẽ đường đường chính chính ra tay trước mặt.”

    Luân cúi đầu, nghịch nghịch mũi chân vào bãi sỏi, lắc lư người qua lại, nhẹ thôi nhưng đủ để cô thấy rõ, tâm tình của y đã dịu đi vài phần. Nhưng mà, đây lại là hành động mỗi khi y thấy ngượng. Trước giờ chơi với y, mỗi khi xấu hổ hay phân vân điều gì, y đều làm như vậy, dúi mũi chân vào đất, quệt qua quệt lại. Không lẽ bây giờ y đang ngượng thật ư, với ai, với cô sao?

    “Xưng hô như vậy, tức ngươi đã biết ta đã nhận ra ngươi?”

    “Ừm… Lúc nãy Lục Loan đã kể cho ta nghe, ngươi dùng dao doạ con bé. Ngươi già cả rồi, đừng có mà hù trẻ con nữa.”

    “Cô ta mà là trẻ con ư? Tuổi đời chỉ nhỏ hơn ta thôi chứ tuổi tác vẫn là một bà lão kia mà!”

    Luân tức khắc phản bác.

    “Đừng tưởng nói vài câu là xem như hiểu ta lắm! Nói cho ngươi biết, ghét ngươi là ghét ngươi. Nếu như sau này có phải dùng thủ đoạn chơi xấu ngươi, ta cũng không từ đâu!”

    Bình Nhi nén cười, xưa nay có kẻ tiểu nhân nào trước khi ra tay lại đi công khai minh bạch trước mặt đối thủ như thế đâu chứ? Y nói như vậy, không hề làm cô sợ, ngược lại còn làm cô yên tâm hơn.

    Trời về chiều, sau khi giúp bà con tu sửa lại cây cầu gỗ cũ kĩ thì cáo lui trở về. Gần về đến nhà thì trời cũng gần tối, cảnh vật dần chìm trong im ắng thì bấy giờ, Lục Loan ngồi trong xe cất tiếng hỏi khẽ.

    “Cô ơi, sao chỗ ấy chỉ toàn trẻ em và đàn bà?”

    “Em quên rồi ư? Nghèo đói chính là như thế. Không ruộng, không lương thực, tha hương cũng phải.”

    “Thưa, em tò mò. Có khi nào họ đi lính không cô? Vừa nãy em nghe mọi người nói chuyện, bảo ngoài ấy đang loạn lắm. Quân Man sắp đánh đến nơi rồi, triều đình đang chiêu mộ dân chúng đầu quân đánh giặc đấy cô ạ!”

    “Thật ư? Không phải lần trước đã yên ổn rồi à?”

    “Chúng lì như trâu ấy cô ạ! Em nghĩ, nếu không dứt khoác ra tay, chiến sự sẽ kéo dài.”

    Cô chận rãi lắc lắc đầu. Suốt ngày đánh với đấm, chiến tranh triền miên, cô chán cái cảnh này lắm rồi, chỉ mong đất nước sống trong yên bình, sao mà khó quá! Để đổi lại tự do, biết bao nhiêu người phải hy sinh máu thịt của mình nữa đây?

    Bình Nhi cứ thế giữ im lặng suốt quãng đường, dường như đang nghĩ ngợi điều gì.

    Khi mặt trời đã chìm khuất trong bóng tối, cũng vừa hay cả đoàn đã về đến Vũ gia. Bình Nhi mau chóng đỡ Lục Loan vào trong thư phòng, cẩn thận khép cửa lại, dặn dò.

    “Loan, vài ngày sắp tới em chịu khó tiếp tục thay thế ta. Anh Kha có tìm đến đưa thuốc thì giúp ta giữ hộ. Nhé!”

    “Kìa cô, cô phải đi đâu sao cô? Sao lại những mấy ngày thế hả cô?”

    Bình Nhi gật đầu, vui vẻ chắp tay sau lưng nói.

    “Ta đã tìm được cách khiến Đinh Mạn Quân kia không đụng đến thầy ta nữa rồi. Hôn sự hắn đang tính tới sẽ chỉ là một giấc mơ thôi.”
     
  6. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 35
    Thương lượng

    [​IMG]
    Đã hơn một tháng trôi qua kể từ khi đức vua xuống chiếu dẹp loạn hai mươi vạn quân Man. Đích thân Dực Thánh Vương đem quân đi đánh, không những dẹp yên biển loạn mà còn thu về không ít chiến lợi phẩm đem cống nạp cho nhà Tống.

    Cô cả Vũ gia suốt thời gian ấy cũng đột nhiên đổ bệnh nặng. Thầy u cô mời biết bao nhiêu thầy thuốc giỏi cũng không chữa hết bệnh, ngay cả những danh y bậc nhất trong triều do Mạn Quân mời đến cũng đành lắc đầu. Tưởng phải bỏ cuộc, nào ngờ những ngày gần Tết, Mộc Kha đột ngột ghé thăm bốc cho vài than thuốc, bệnh tình của cô bỗng chốc thuyên giảm làm mọi người đều mừng rỡ.

    “Khi nào Lục Loan mới về hả u?” Lục Loan mệt mỏi tựa lưng lên thành giường, nuốt nước bọt hỏi.

    “U cũng không biết. Xin nghỉ một tuần về đưa đám mà đến nay đã hơn một tháng, không biết xảy ra chuyện gì không nữa. Này, con uống chút nước đi.”

    Lục Loan nghe lời, một hơi uống cạn cả bát nước, sau đó ngã lưng nằm thẳng xuống giường. So với một tháng trước, trông cô bây giờ mới tiều tuỵ và héo hon làm sao, ai nhìn cũng thấy xót. Không phải cô giả ốm hay gì mà pháp lực cô không đủ mạnh, cả một tháng giữ nguyên thuật biến hình không chút ngơi nghỉ đã bào mòn thân xác mỏng manh của cô. Cô là hoa yêu, là một đoá hoa đào tươi thắm, vốn dĩ xuân đến sẽ là lúc mang cho cô nhiều năng lượng nhất nhưng với tình trạng hiện nay, nếu Bình Nhi không về kịp, chỉ chờ cho chết rũ mà thôi.

    Lỗi cũng do cô, Mộc Kha đã nhiều lần lén ghé đưa cho cô mấy viên nội đơn để tăng pháp lực mà cô không chịu uống. Cô đâu biết mấy viên thuốc đó có phải làm từ máu xương của những yêu quái khác hay không, cô không dám uống. Nếu Bình Nhi bảo cô uống, cô sẽ không do dự, nhưng với Mộc Kha, dù nhiều năm ở Mộc phủ, cô vẫn còn chút nghi ngờ.

    Hắn biết cô nghĩ gì nhưng hắn không nói, không muốn cô chết, hắn đành phải lộ mặt ở Vũ gia, đích thân kê đơn, dặn dò vợ chồng Vũ đại nhân cho cô uống thuốc đúng giờ. Bệnh tình cô từ đó mới thuyên giảm đi.

    Sau khi uống thuốc, Lục Loan mê man chìm vào giấc ngủ. Trong cơn mơ, loáng thoáng bên tai chợt có tiếng kèn kẹt, hình như có ai đó vừa mở cửa sổ. Gió lạnh bỗng chốc ùa vào, cũng nhanh thôi, rồi bầu không khí lại ấm áp như cũ.

    Mộc Kha nhấc gậy sắt chọc chọc vào lò than hồng rực, cất tiếng hỏi.

    “Đã thấy trong người khá hơn chưa?”

    Lục Loan chậm rãi mở mất, chống hai tay cố hết sức ngồi dậy, đáp.

    “Dạ bẩm đỡ nhiều rồi ạ!”

    Mộc Kha hài lòng tỏ ý gật đầu, đoạn từ tốn đi đến giường cô, đặt lên đó một chiếc lọ.

    “Giờ Tý đêm nay hãy uống một viên, chiều mai lại một viên, bệnh sẽ mau chóng khỏi.”

    “Dạ…”

    Lục Loan vừa định mở miệng từ chối, Mộc Kha bỗng nhướn mày nhìn xuống cô, cười như thể muốn hỏi chuyện gì. Hắn nhìn trông bao dung là thế nhưng đôi mắt phù quang toả ánh sáng trầm đục kia, khi không lại làm người khác lạnh sống lưng. Vậy là, Lục Loan không dám hỏi nữa, chỉ cúi đầu ôm lấy lọ thuốc lí nhí cảm tạ hắn.

    Mộc Kha đi lòng vòng phòng xem xét rồi đặt mông ngồi xuống chiếc ghế đạt sát cửa sổ, đối diện giường ngủ cô. Bằng một giọng rất nhẹ nhàng pha lẫn lo lắng, hẳn hỏi.

    “Bình Nhi không hề nói với ngươi con bé đi đâu sao?”

    “Dạ không ạ! Cô chỉ bảo là phải đi xa vài hôm. Còn lại không nói gì nữa ạ!”

    “Thế, trước đấy có xảy ra chuyện gì không? Kể đầu đuôi ta xem.”

    Vậy là, Lục Loan bắt đầu kể lại cho hắn nghe toàn bộ sự việc từ lúc Mạn Quân đến Vũ gia tìm Vũ đại nhân chiêu mộ ông về làm việc cho triều đình đến việc ngựa bỗng dưng chạy loạn trên đường đi từ thiện. Nghe xong, hắn chỉ gật đầu, không nói gì thêm.

    Về đến phủ, hắn nằm ườn ra bàn, mắt không ngớt nhìn ra ngoài cửa sổ, lẳng lặng ngắm trăng sáng trên cao, lòng buồn rười rượi. Hắn chẳng buồn nhúc nhích, cô lại đi rồi, âm thầm ra đi không lời từ biệt, lúc nào cũng khiến người ta lo lắng mới thôi. Nhưng hắn làm được gì đây, cô đâu còn là con nít, cô tự biết mình phải làm gì, đâu cần hắn quản.
    Chắc là… Hắn định sẽ cứ như thế này, ngồi im ở chỗ này, giữ nguyên tư thế này đợi đến khi cô về vậy.

    “Ối trời ơi ông ơi… Ông cứ thế này không khéo có ngày lão phải đem chổi lông gà đến quét bụi cho ông mất.”
    Lão Hàm bỗng cất tiếng văng vẳng, từ dưới bệ cửa sổ đứng phắt dậy, vẻ mặt trông đến phát khổ.

    “Lại giở trò rình rập.” Mộc Kha mấp máy môi, đôi mắt trở nên vô hồn, chán nản thở dài. “Rình không nổi nữa thì về phòng ngủ đi. Mậc kệ ta.”
    “Ông lo cho bà như thế, sao lại không sai xà yêu đi điều tra chứ?”

    “Hừm… Nàng ấy đi như vậy, không nói ai tiếng nào, nhất định có lí do riêng. Mấy khi lại có dịp thăm thú nhân gian, cứ để nàng ấy được tự do đi.”

    “Thế ông không lo bà xảy ra chuyện?”

    Mộc Kha cười, hai vai run một cái, đáp, “Nếu xảy ra chuyện, Đình An hẳn đã đến tìm ta từ lâu. Ta thì chẳng mong gặp hắn đâu.”

    Phải, nếu cô xảy ra chuyện gì bất trắc, người đầu tiên được biết sẽ là Bình Nhi trong kết giới, kế đến là Đình An, sau cùng là hắn. Sau đó, cô sẽ chặt một cái đuôi mới, dùng cái đuôi thứ sáu của cô cho biến thành Ngọc Phiến – con gái vợ chồng Vũ đại nhân hiện giờ, sinh hoạt bình thường như bây giờ, như chưa hề có gì xảy ra.

    Đành rằng hắn biết Bình Nhi hiện giờ ở bên cạnh hắn không phải Bình Nhi thật sự, ký ức của cô cũng chỉ là của quá khứ nhưng hễ nghĩ đến việc cô có mệnh hệ gì, như cái Bát bị trúng Băng Cốt Tiêu khi đó, hắn lại thấy tim nhói đau như bị ai cào xé, đau đến chết mới thôi.

    Liệu khi phân thân của Bình Nhi mất đi, cô có phải chịu đau đớn chung với bọn họ không nhỉ? Nếu quả thật như vậy, hắn thấy cô thật độc ác, độc ác với bản thân.

    “Vậy ông cứ định ngồi đợi như thế này luôn à?”

    “Ừm.” Hắn lim dim mắt gật đầu. “Mới chỉ có một tháng, so với khoảng thời gian lúc trước có là gì. Đừng nói là một năm, cho dù là một trăm năm hoặc hơn thế nữa, ta muốn khi nàng ấy trở về đây thì nơi này vẫn là nhà, vẫn có ta đứng đợi.”

    Lão Hàm nghe Mộc Kha giải bày tâm sự thì xúc động, chấm nước mắt quay mặt đi.

    “Ông thật là chung thuỷ. Người đàn ông chung thuỷ nhất mà lão từng gặp!”

    “Chung thuỷ cái gì chứ…” Hắn kệt cỡm cười rồi úp mặt xuống bàn. “Trong ngoài yêu giới này ai chẳng biết ta là một kẻ vong ân phụ nghĩa chứ, vì danh lợi mà bán đứng vợ mình chứ.”

    “Kìa ông… Đó chỉ là hiểu lầm, thật chất…”

    Lão Hàm chua xót đỡ lời, chưa nói hết câu thì từ ngoài sảnh bỗng có tiếng bước chân chạy gấp đến.

    “Ông ơi ông ơi!” Xà yêu gác cổng Mộc phủ bỗng nhiên lao vào phòng với tốc độ kinh hoàng, y cúi người thở gấp rồi chỉ tay ra ngoài. “Bà… Bà về rồi ông ơi!”

    “Cái gì? Làm sao ngươi biết?” Mộc Kha như cá đớp mồi, nhanh chóng bật dậy, hất đổ cả ghế.

    Vẻ mặt hắn vừa hân hoan niềm nở vừa có chút nghi ngờ. Không kiên nhẫn chờ đối phương lấy lại sức nói tiếp, hắn tức tốc lao vụt ra ngoài, phất tay áo bay một mạch qua mấy nóc nhà liền rồi đáp xuống sảnh chính. Xa xa dưới gốc cây bằng lăng, trong ánh đèn mờ ảo hắt ra từ chiếc đèn lồng treo trên sợi dây bắt ngang lối rẽ, hắn trông thấy một người con gái nhỏ nhắn ăn vận rách rưới, tay đeo tay nải, đi chân trần đang thơ thẩn ngẩng mặt nhìn trời.

    Không khó để hắn nhận ra người ấy, không ai khác chính là người hắn đang mong mỏi – Bình Nhi. Thay vì bộc lộ những nhung nhớ, hắn lại nén chúng trong lòng, nét mặt rạng rỡ cười tươi như hoa.

    “Cáo con về rồi đấy à?”

    “Anh Kha!” Bình Nhi hớn hở quay mặt về phía Mộc Kha, hí hửng xách một thứ thuôn dài lên khoe anh. “Anh xem, em có quà cho anh này!”

    Mộc Kha vờ tỏ vẻ ngạc nhiên, sau đó tiến lại gần cô, khen.

    “Quà à? Được lắm, không uổng công anh nuôi dạy em. Là gì thế?”

    “Bánh tét!”

    Mộc Kha bật ngửa, cười khổ đưa tay sờ nắn tay nải cô đeo trên vai, chợt thấy ngờ ngợ.

    “Đừng nói với anh trong cái bọc này đều toàn là…”

    “Phải, đều là bánh tét.” Bình Nhi cười toe.

    Vậy là, suốt một tuần đấy, tất cả mọi người trong Mộc phủ đều phải ăn bánh tét thay cơm. Bình Nhi từ nơi xa trở về, cô không quay lại Vũ gia ngay mà nán lại Mộc phủ để cùng ăn Tết với Mộc Kha. Mùa xuân còn đó nhưng Tết ở nhân gian đã qua lâu rồi, chỉ có Mộc phủ này, chỉ cần cô muốn, quanh năm suốt tháng đều là Tết, là nơi duy nhất để cô có thể hưởng được một cái Tết trọn vẹn, nơi cô không bao giờ cảm thấy cô đơn.

    Với cô giờ đây, nơi nào Mộc Kha hiện hữu, nơi ấy chính là nhà.

    Ban ngày cô cùng hắn vui đùa, chăm cây hết sức vui vẻ. Nhưng khi đêm đến, một mình bước vào phòng khép cửa lại, không gian im ắng làm cô thấy cô đơn. Hôm nay, cô đóng luôn cả cửa sổ, gió xuân mặn nồng như thế cũng đành quyến luyến ngoài hiên.

    Cô thắp bốn ngọn nến đặt ở bốn góc phòng, Rồi thật cẩn trọng, cô mò tay vào bao gối, lấy ra một tờ giấy. Cô mở ra, đặt nó trên chiếc bàn gỗ đen bóng, dưới ánh nến vàng vọt săm soi tỉ mỉ từng đường đi nước bước. Các nét vẽ trên giấy vô cùng rõ ràng, chú thích vô cùng chi tiết, núi nào sông nào, đường lớn đường nhỏ đều có hết trên ấy, không khó để người khác nhận ra, đó là một tấm bản đồ.

    Bản đồ của Chiêm Thành.

    Chiêm Thành làm phản ai cũng biết rất rõ, nhưng tại sao hiện giờ chỉ có thể dẹp loạn mà không thể tiến sâu vào nhổ cỏ tận gốc là có nguyên do. Hơn một tháng ròng rã cải trang vào đất Chiêm Thành, ngày đêm nghiên cứu địa hình cùng sự giúp sức của yêu ma quỷ quái nơi ấy đã giúp cô cho ra một tấm bản đồ xứ giặc trọn vẹn. Tấm bản đồ chi tiết đến độ, một căn nhà lá dựng tạm bên đường cũng được cô chăm chút vẽ lại, há có thể thấy cô nghiêm túc đến nhường nào.

    Quân Lý muốn thuận lợi vào đất Chiêm Thành, tấm bản đồ này chính là chìa khoá. Đinh Mạn Quân muốn có được nó thì phải chấp nhận điều kiện của cô.

    Bình Nhi vác ghế ngồi xem bản đồ, vừa xem vừa gãi gãi mấy vết muỗi cắn trên cẳng chân bấy giờ đã thâm đen lại vô cùng xấu xí. Mười móng chân đen thui lỡ loét trông hệt những ngày đầu cô mới về Mộc phủ. Khi ấy có Lục Loan, cô ấy còn chăm cho cô để có vẻ ngoài ra dáng tiểu thơ một chút. Giờ một mình cô, thôi thì cô cứ kệ nó đi vậy.

    *

    Lục Loan đang ngồi thuê thùa trong thư phòng, chợt một cơn gió bay vào từ cửa sổ, thoáng chốc Bình Nhi hiện ra. Cô gái vội vàng chạy đến ôm chủ, mừng mừng tủi tủi.

    “Lục Loan, em sao rồi?”

    “Cô cả! Cô cả! Cô về rồi ạ?”

    “Ừm… Đừng to tiếng. Nghe nói em bị bệnh, đã đỡ hơn chưa?”

    “Rồi cô ạ! Cô đừng lo. Ông bà chăm sóc cho em chu đáo, mấy hôm trước ông Mộc còn ghé đưa thuốc cho em, bây giờ em khoẻ lắm.”

    “Thế thì tốt.” Bình Nhi gật đầu cười. “Thời gian qua em đã vất vả rồi. Giờ em và ta hoán đổi lại cho nhau, em không cần tiếp tục đóng thế ta nữa.”

    “Sao ạ? Ông, ông Mộc đã tìm được thuốc giải cho cô rồi ạ?”

    “Đúng vậy. Nhanh thôi em, nhân lúc mọi người đang nghỉ trưa.”

    Bình Nhi giục nhưng Lục Loan có vẻ không chú tâm lắm, đôi mắt cô trở nên trống rỗng, không đáp lời Bình Nhi.

    “Lục Loan, em sao vậy? Em có nghe ta nói gì không? Hay là còn mệt?”

    Lục Loan giật mình, vội cười tươi nhìn cô lắc đầu.

    “Dạ không, em đâu có. Em khoẻ lắm! Giờ mình đi đi cô.”

    “Hả? Đi? Đi đâu?”

    “Ơ không… Ý em là… Mình hoán đổi lại đi cô. Suốt cả tháng nay, em đóng giả làm cô mệt chết đi ấy chứ.”

    Một lát sau, cả hai bước ra khỏi thư phòng, thân phận trở về như cũ. Bình Nhi dạo ra ngoài tìm vợ chồng Vũ đại nhân, Lục Loan theo sau cô, vui buồn chẳng rõ. Vừa rẽ trái một cái, Bình Nhi liền bắt gặp Mai Hồng đi đến, theo sau là một gia nhân tay cầm mâm, trên để một cái bát đi theo bà. Thấy cô, bà liền nhỏ nhẹ trách mắng.

    “Con gái, con bệnh còn chưa khỏi, sao lại ra đây? Ơ Lục Loan…”

    Mai Hồng ngạc nhiên nhìn người đứng sau Bình Nhi.

    “Bây về khi nào thế? Đám gì đó đã lo liệu xong xuôi hết chưa? Sao lại đi lâu như thế?”

    “Dạ…”

    “Thôi, về là tốt. Mấy hôm cả nó bệnh thì không thấy bây đâu. Giờ bây xuống bếp phụ tụi con Tràm, Nhan mấy thứ lặt vặt đi.”

    “Dạ vâng ạ!”

    Nhất thời, Loan không biết đáp gì, chỉ biết vâng dạ, mặt buồn rười rượi. Khi còn trong vai Bình Nhi, cô rất được bà cưng chiều, yêu thương. Hai người đều không phải máu mủ của bà nhưng một người vai chủ, một người vai tớ lại bị đối xử khác xa nhau. Nếu lúc đầu người được họ nhận làm con không phải Bình Nhi mà là cô thì sẽ như thế nào nhỉ? Tính ra, cô đóng vai tiểu thơ khuê cát hợp hơn Bình Nhi nhiều.

    Lục Loan đi rồi, Bình Nhi liền nắm lấy tay Mai Hồng, giở giọng nhõng nhẽo.

    “U ơi, hôm nay con thấy trong người rất khoẻ, muốn đi dạo. U cho con đi với nhé!”

    “Khoẻ nhưng sức lực con có bao nhiêu? Ra ngoài bây giờ, u không yên tâm.” Mai Hồng lắc đầu.

    Sau một hồi năn nỉ và bảo sẽ đi với Phan Luân, cô mới được bà miễn cưỡng cho ra ngoài. Thiết nghĩ giữ cô ở nhà mãi cũng là một điều không nên nên Mai Hồng đành chấp nhận, còn muốn theo cô cùng đi. Lần này, đến phiên Bình Nhi từ chối, cô nói muốn sang Đàm gia tìm Đàm Lệ Thu để cùng trò chuyện, Mai Hồng mới chịu cho cô đi một mình.

    Lần này ra ngoài, cô đi ngựa chứ không đi kiệu để tránh phô trương, vả lại cô không muốn đi cùng nhiều người, một mình Phan Luân là đủ. Thấy cô về, y chẳng hỏi thăm gì cả, cứ làm như vẻ không quan tâm nhưng thật ra là có. Y cứ làm như thể tỏ ra lạnh lùng, hống hách sẽ khiến bản thân ngầu hơn không bằng. Mà thà y đừng nói gì cả, cô không muốn nghe. Mỗi lần y nói gì là giống như một đứa trẻ đang làm nũng, một bé trai muốn gây sự chú ý với một bé gái bằng cách châm chọc người ta vậy.

    Con ngựa hì mũi một tiếng, chiếc xe chở cô dừng lại, cùng lúc cô nghe thấy tiếng của Phan Luân bên ngoài.

    “Đến Đinh phủ rồi.”

    Bình Nhi cúi người vén rèm bước ra, chợt Phan Luân đưa tay trước mặt cô, nghiêm túc nói.

    “Để ta đỡ cô.”

    “Không cần đâu, ta tự xuống được.”

    “Có người đang nhìn.”

    Luân ngoắc đầu ra hiệu cho Bình Nhi. Cô ngước mặt lên liền trông thấy một gia nhân đang đứng tần ngần trước cửa phủ, hai tay bưng một chậu nước, ánh mắt không giấu nổi tò mò. Bình Nhi liền mỉm cười thật duyên, rồi rất tự nhiên, cô bám lấy vai Luân, bước xuống xe ngựa, đi lại chỗ gia nhân nọ.

    “Này cậu, cho ta hỏi, nơi này là Đinh phủ có đúng vậy không?”

    Gia nhân nọ liếc Bình Nhi từ đầu đến chân, ra vẻ dò xét.

    “Nhưng cô là ai? Cô phải cho tôi biết quý danh thì tôi mới trả lời.”

    Bình Nhi cúi đầu cười thẹn, đoạn ngoảnh mặt về phía Phan Luân. Hiểu ý cô, y bước lên một bước, nói.

    “Cô đây là cô cả của Vũ gia, trưởng nữ của ông Vũ, có việc cần tìm Đinh thiếu gia, nhờ cậu chuyển lời cho.”

    “Trưởng nữ của Vũ gia?” Gia nhân nọ nhíu mày suy nghĩ một hồi rồi cẩn trọng nói.
    “Vậy phiền hai vị đợi ở đây một lát, tôi vào bẩm báo với cậu cả.”

    “Đa tạ.”

    Cửa vừa khép, Phan Luân tức khắc đứng thẳng dậy, chỉ tay cười mỉa.

    “Cô nhìn đi, gia nhân nhà này đúng là hơn người, chẳng vị nể ai cả. Bọn quan thần có phải lũ ngu ngốc hay không, chỉ cần để ý một chút là biết đâu là nơi Thái tử ở.”

    “Cậu nói nhỏ tiếng một chút.”

    “Không, ta cứ cố tình đấy! Tên ngốc, trước sau cũng lộ mặt, cần gì trốn chui trốn nhủi… A!”

    Chưa kịp dứt lời, Phan Luân đau đớn ôm cẳng chân vừa bị cô đá, căm phẫn liếc người bên cạnh. Ngay lúc ấy, cửa Đinh phủ chợt mở, gia nhân vừa nãy xuất hiện, nho nhã đưa tay mời.

    “Vũ tiểu thơ, thật thất lễ! Mời cô vào trong ạ!”

    Bình Nhi mỉm cười diệu dàng, nhón chân tiến vào trong, Phan Luân theo sau cô nhưng bị người kia chặn lại.

    “Xin lỗi cậu, thiếu gia đã nói chỉ một mình tiểu thơ vào thôi ạ!”

    Luân nhướn mày, đan hai tay trước ngực, vênh váo hất mặt.

    “Thiếu gia nhà ngươi định giở trò mèo gì? Tại sao chỉ để một mình tiểu thơ nhà ta vào?”

    “Phan Luân!” Bình Nhi nhắc khéo, vội chặn lời y, đoạn áy náy nói với gia nhân đang khó chịu ra mặt đứng cạnh. “Cậu ấy không có ý gì, chỉ là quá lo cho ta. Có thể cho cậu ấy vào cùng được không? Lát nữa ta sẽ giải thích với thiếu gia để ngài ấy không trách cậu.”

    Gia nhân kia nén bực bội, miễn cưỡng gật đầu cho cả hai vào trong.

    Đây là lần thứ hai cô bước chân vào Đinh phủ, cảm giác rất khác so với lần trước khi ăn tiệc ở phòng lớn, đường vào thư phòng Mạn Quân có gì đó rất thân quen mà cô không tài nào lí giải được. Không lẽ trước đây, cô từng đến đây? Mà không, hầu như ai sống trên đời cũng đều một lần trải qua hiện tượng này, đến một nơi xa lạ nhưng lại có chút mơ hồ, như thể đã từng đặt chân đến đó rồi. Hiện tượng ấy, những người ở chỗ cô thường gọi là kí ức của kiếp trước.

    Hoá ra, kiếp trước cô đã từng đến chỗ như thế này. Cơ mà người như cô cũng có kiếp trước ư?

    “Tiểu thơ, lối này.”

    Gia nhân kia dừng chân trước một căn phòng, kính cẩn thưa.

    “Bẩm cậu, tiểu thơ đã đến rồi ạ!”

    Gia nhân nọ nói xong, bên trong không có tiếng trả lời. Người nọ liền gõ cửa phòng thưa lại lần nữa, tuyệt nhiên chẳng có một tiếng trả lời. Sốt ruột, y định đẩy cửa vào thì bất ngờ có giọng nói vọng ra.

    “Bảo tiểu thơ ngồi ngoài đợi một lát. Chưa hết giờ đọc sách, ta không thể ra ngoài.”

    “Dạ vâng.” Gia nhân đứng ngoài nhanh như chớp đáp, chẳng hề thắc mắc nguyên do, trực tiếp mời hai người Bình Nhi và Mạn Quân qua phòng khách ngồi.

    Từ nãy đến giờ đi đi lại lại trong sân vườn đầy nắng, cuối cùng bọn họ cũng được vào phòng ngồi. Nhưng trong đây không khá là bao. Nói là phòng dành cho khách mà lại vừa chật vừa nhỏ, đồ đạc để lung tung, so với nhà kho thì còn có lí hơn.

    Bình Nhi nắm vạt áo phất phất cho mát, mồ hôi đổ ròng ròng như vừa trồi từ dưới sông lên.

    “Phan Luân, cậu có mamg theo quạt không?”

    Luân lắc đầu, đưa tay quệt lên trán, nhăn nhó nói, “Rõ ràng là không nể mặt cô.”

    “Ta?” Cô nhoẻn miệng cười, đoạn bỏ chân ra khỏi hài, ngả lưng vào thành ghế đáp. “Ta làm gì có mặt mũi mà nể, nói chính xác là không nể mặt thầy ta.”

    “Nghe đồn lần trước hắn còn muốn cầu thân cô, bây giờ lại trở mặt. Cô có biết nguyên do không?”

    “Không, chắc là sợ cưới phải một người vợ bệnh tật như ta.” Rồi cô lại phất tay. “Ta đùa đấy. Người hắn nhắm vào không phải ta.”

    “Vậy thì là ai?”

    “Thầy ta.” Bình Nhi thoải mái gát một chân lên tay ghế.

    Phan Luân nghệt mặt, chưa kịp suy nghĩ đã hỏi tiếp.

    “Hắn muốn cưới thầy cô? Ủa mà… Cái gì cơ? Đâu phải.”

    Bình Nhi bật cười, rung đùi phân tích.

    “Tất nhiên là không phải. Ban đầu y nhiều lần bày trò tiếp cận thầy ta, nào là mở tiệc rồi chọn trùng địa điểm thầy ta làm từ thiện, mục đích là để chiêu mộ ông ấy trở về đầu quân cho triều đình, làm việc dưới trướng của y. Thấy thầy ta cứng rắn khó bề lay chuyển, hắn mới bày trò đòi cưới ta, một khi là con rể Vũ gia, là người cùng một nhà, khác gì là ngồi chung thuyền, thầy ta nghiễm nhiên lại phải theo phe y.”

    “Hắn muốn cưới cô?” Phan Luân đập tay lên đùi, giọng điệu như thể không tin. “Vậy tại sao lúc đầu còn làm khó dễ chúng ta, còn bắt chúng ta ngồi chờ trong cái xó xỉnh này?”

    “Ngươi nói đúng. Theo ta đoán, bây giờ có hai nguyên do. Thứ nhất, y đã từ bỏ ý định cầu thân. Thứ hai, y vẫn muốn cầu thân để thực hiện kế hoạch nhưng người y muốn lấy không phải ta.”

    “Hắn muốn cưới Vũ Như Y?”

    Bình Nhi búng tay, “Chính thế!”

    Cô hí hửng rung chân một hồi rồi liếc mắt ra dấu với Phan Luân. Theo hướng nhìn của cô, y liếc nhìn ra cửa, chợt hiểu cô muốn nói gì, một nét gian trá hiện lên trên gương mặt, y lập tức đứng dậy khỏi ghế, đi lại mở tung cửa. Người rình nấp ở ngoài không kịp chuẩn bị gì, cả người tựa cửa nên bổ nhào vào trong, hoảng hốt giương mắt nhìn Bình Nhi và Phan Luân.

    “Ngươi tên gì?” Bình Nhi xỏ chân lại vào hài, bình thản hỏi. “Có biết mình vừa làm gì không? Tại sao lại nghe lén?”

    Người dưới đất không đáp gì, thân thủ rất tốt, nhanh như cắt bật người dậy, quay đầu bỏ chạy. Nhưng Phan Luân còn nhanh hơn. Trong chớp mắt, y dùng phép phóng cho người nọ té lăn ra đất, sau đó nhanh chóng kề dao vào cổ khống chế.

    Người nọ choảng váng nằm trên đất lần hai, đầu đau như búa bổ, khi trước mắt mờ mờ hư ảo, chợt thấy có bóng áo uyển chuyển tiến đến trước mặt. Một giọng nói yêu mị bỗng vang văng vẳng trong đầu, y như người say rượu, trong phút chốc không kiểm soát được mình, người kia hỏi gì cũng đều trả lời đầy đủ, sau đó mọi thứ tối đen như mực, chẳng còn nhớ gì nữa.

    Mạn Quân đang ung dung nằm trên trường kỷ ăn đậu phộng do Khánh bóc, thư thái ngắm cá lội tung tăng trong hòn non bộ dưới giếng trời, chợt bên ngoài có tiếng người gọi, cắt ngang nhã hứng của anh. Vừa nghe, anh đã nhận ra ngay là giọng Xung Tân, liền cho gọi y vào trong. Lạ thay, tên ấy như người mất hồn, hai mắt không chớp, nhìn vào khoảng không nói với Mạn Quân.

    “Bẩm cậu, Vũ tiểu thơ nhờ con nhắn với cậu là cô ấy đang có trong tay một món đồ có thể hoá giải phiền muộn cho cậu.”

    “Là món gì?”

    “Dạ là bản đồ ạ!” Xung Tân trà lời ngay.

    “Bản đồ?”

    Mạn Quân lẩm nhẩm, thấy có gì đó không ổn, anh liền nháy mắt với Khánh. Khánh vội đứng dậy đối diện với Xung Tân, huơ tay qua lại trước mặt y nhưng y chẳng có phản ứng gì, trơ người như một khúc gỗ.

    “Cậu, Tân nó như bị trúng tà vậy…” Khánh xanh mặt nói với Mạn Quân.

    “Không xong rồi!” Mạn Quân chau mày bật người dậy, vẻ mặt đầy nghiêm trọng. “Khánh, mau tập hợp tất cả binh lính trong Đinh phủ, đừng để cô ta chạy thoát.”

    “Ai cơ ạ?”

    “Còn ai nữa? Vũ Ngọc Phiến và tuỳ tùng của cô ta! Lập tức bao vây căn phòng đó! Bắt họ lại cho ta!”

    “Dạ vâng…”

    Khánh khẩn trương quay người đi, tiếc thay chưa được nửa bước, y đã mất ý thức, ngã sóng soài ra sàn.

    “Đinh công tử đang cho người đi tìm ta ư? Ta đã đến rồi, công tử không cần tìm nữa.”

    Bình Nhi mỉm cười đứng ngược sáng ở lối cửa. Từ phía Mạn Quân trông lại chỉ thấy hai bóng đen một cao một thấp, tuy lẻ loi nhưng khí tức tràn ra mạnh mẽ đến rợp người. Anh chầm chậm vừa đề phòng nhìn hai người, vừa cúi nhặt cây kiếm trên sàn của Khánh, thật bình tĩnh hỏi.

    “Cô muốn gì? Không lẽ lại muốn giết ta?”

    “Không.” Bình Nhi tức thì đáp, đoạn tiến lại gần Mạn Quân để anh nhìn rõ mặt, tự tin cất lời. “Hôm nay ta đến đây là để thương lượng với ngài.”

    “Thương lượng?”

    “Phải. Ta sẽ giúp ngài cũng như quân đội Đại Việt đột phá Chiêm Thành. Đổi lại ngài phải chấp nhận điều kiện của ta. Ngài thấy thế nào?”
     
    Chỉnh sửa cuối: 7/1/18
  7. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 36
    Điều kiện

    [​IMG]
    “Điều kiện? Điều kiện gì?”

    “Nói như vậy, tức là ngài đã đồng ý?”

    “Phải. Thử nói ra xem.” Mạn Quân hít sâu một hơi rồi ngồi xuống ghế đẩu, đặt kiếm lên trên bàn.

    Không ngờ anh lại đồng ý nhanh như vậy, Bình Nhi có chút ngạc nhiên. Con người này, xem ra cũng có tố chất con nhà võ lắm ấy chứ, đâu phải cậu ấm như trong sổ sách đã ghi chép đâu.

    Nghĩ rồi, cô vui vẻ kéo Phan Luân cùng ngồi xuống, thở hắt một hơi.

    “Đinh thiếu gia đã nói như thế, tôi cũng không khách sáo nữa. Nhưng trước tiên, tôi muốn giải quyết hiểu lầm với ngài.”

    “Hiểu lầm?” Mạn Quân khoanh hai tay trước ngực, ngồi thẳng lưng ra vẻ tại thượng, đăm đăm nhìn xuống cô. “Giữa chúng ta có hiểu lầm gì?”

    “Tôi biết ngài nghi oan cho tôi.” Cô liền đáp. “Thứ nhất, lần trước bắt cóc ngài đúng thật là do tôi nhầm lẫn, tôi thành thật tạ lỗi với ngài. Thứ hai, tôi khai tên giả với ngài là vì xưa giờ tôi không tin tưởng người lạ, nhưng chung quy vẫn là tôi thất lễ trước, xin được tạ tội với ngài.”

    Mạn Quân gật đầu ngẫm nghĩ, đoạn cười khẩy, hỏi.

    “Được, cô cả muốn tạ tội với ta bằng cách nào đây?”

    “Chẳng phải tôi vừa nói ra rồi đấy thôi.”

    “Sao có thể như thế?” Anh tức tối đập bàn. “Chỉ một lời nói làm sao chứng tỏ lòng thành? Vậy mà còn đến đây xin xỏ gì chứ?”

    “Xin xỏ?” Bình Nhi ý nhị nhướn mày, nụ cười dần tắt ngấm, giương mắt chòng chọc nhìn anh. “Đinh công tử, tôi nghĩ ngài hiểu lầm rồi. Ngài đã quên vừa nãy tôi bảo đến đây vì muốn thương lượng với ngài ư? Nếu ngài vẫn cho rằng việc tôi làm trước đây khó dung tha, vậy tôi nói cho ngài biết, lúc trước tôi nói dối tên tức là thất lễ với ngài một lần, vừa nãy ngài cố tình để tôi đợi cả canh giờ dù ngài chẳng bận gì, lại còn cho người nghe lén tôi tớ chúng tôi nói chuyện, tức là ngài đã thất lễ lại với tôi.”

    “Ta…”

    Bình Nhi đưa tay chặn ngang lời anh, tiếp tục nói.

    “Ngài nói tôi suýt nữa lấy mạng ngài, tôi bảo là hiểu lầm ngài vẫn không chịu suy xét, vậy sao ngài không nghĩ lần trước phủ ngài bị cướp đột nhập, tôi cứu một lúc mấy mươi mạng người, tất cả đều là thân thích quyền quý. Ngài chẳng những không cảm tạ tôi tiếng nào, đang lúc tôi bị thương còn một hai bắt tôi đi làm chứng. Há chẳng phải người không biết điều là Đinh thiếu gia đây sao?”

    “Cô…” Mạn Quân phẫn uất chỉ tay vào cô, bất lực không thốt ra được lời nào.

    Cô phân tích cặn kẽ như thế, anh phản biện được gì đây?

    Biết đã dội được cho đối phương một gáo nước lạnh, cô mừng thầm, giọng điệu trở nên nhỏ nhẹ, dửng dưng bồi thêm một câu.

    “Nhưng Đinh thiếu gia yên tâm, tôi không phải người nhỏ nhen.”

    Một câu nói thay đổi hoàn toàn cục diện. Mạn Quân từ người nắm chuôi, thoáng cái đã trở thành con chuột dưới vuốt mèo, muốn cãi cũng cãi không được, đành phải nín nhịn. Dù gì bây giờ cũng không phải lúc để nhỏ nhen. Chiến sự biên giới đang vô cùng căng thẳng. Lúc nãy cô bảo có thể giúp quân Địa Việt vào sâu lãnh thổ Chiêm Thành, anh vẫn đang đợi xem cô có kế sách gì.

    Nhưng khoan, làm sao cô biết anh đang cần bản đồ Chiêm Thành chứ?

    “Cô… Biết thân phận của ta?”

    “Ưm.” Bình Nhi gật đầu như đó là chuyện hiển nhiên.

    Mạn Quân cười lạnh, đặt một tay lên thanh kiếm trên bàn, hỏi tiếp.

    “Từ khi nào? Ai nói cho cô biết?”

    “Thì…” Bình Nhi ngây ngô chỉ vào Mạn Quân. “Giặc ở sau lưng ngươi đó.”

    Theo hướng chỉ của cô, Mạn Quân có chút bất ngờ, nhưng rồi giật mình phát giác, bèn quay đầu lại liền trông thấy Xung Tân đang đứng như người mất hồn ở đằng sau.

    “Chính hắn đã nói cho tôi biết.”

    “Cô đã bỏ bùa cậu ấy!” Anh tức giận đứng phắt dậy, nhấc thanh kiếm lên.

    Cùng lúc, Phan Luân lập tức thủ thế, cũng chuẩn bị rút kiếm. Bằng một giọng căm phẫn, Mạn Quân đay nghiến quát.

    “Đứng tưởng biết được ta là ai thì có thể uy hiếp được ta! Người đâu!”

    Một tiếng hô, ngoài sân, tiếng bước chân, khẩu lệnh lập tức truyền đến. Ấy vậy mà cô vẫn không hề có chút e sợ, vẫn điềm tĩnh tự rót cho mình tách trà.

    “Đinh công tử, ngài đã quên Lục Bình Nhi rồi ư?”

    “Cậu! Cậu!”

    Cận vệ Đinhphủ nhanh như cắt ùa vào đến cửa, mọi lối đi quanh thư phòng đều bị bao vây. Tất cả đồng loạt chỉa kiếm vào cô và Phan Luân, ánh mắt ai nấy đều ngập tràn sát khí.

    “Anh Khánh!”

    “Hả? Sao anh Khánh lại nằm đó?”

    “Thưa cậu!”

    Nhìn thấy Khánh nằm bất động trên sàn cùng biểu hiện bất thường của Xung Tân, người nào cũng muốn ngay lập tức lao vào tấn công hai kẻ lạ mặt nọ nhưng Mạn Quân cứ một mực đưa tay ra hiệu đình chiến. Anh lầm lì nhìn cô gái đang thư thái ngồi thưởng trà trước mặt, khó khăn thốt lên.

    “Tất cả, lui!”

    “Kìa cậu! Cậu sao vậy?”

    “Sao lại bảo tụi con lui? Cậu!”

    “Chắc chắn là ả khống chế cậu rồi! Anh em xông lên thôi!”

    “Im lặng!” Mạn Quân đập bàn hét lớn. “Lui ra hết cho ta!”

    Các binh sĩ nháo nhào.

    “Cậu!”

    “Khi nào ta gọi hãy vào. Nhanh đi!” Mạn Quân hạ giọng lần cuối rồi lại ngồi xuống đối diện cô.

    Lời anh nói, đâu ai dám cãi, họ đành phải lui ra canh phòng ngoài cửa, đầu óc người nào cũng căng như dây đàn sắp đứt vì lo cho an nguy của anh.

    Mạn Quân gắng sức gồng mình, cố giữ cho bản thân tỉnh táo để không hành sự lỗ mãng. Anh nhắm mắt hít sâu một hơi đầy lồng ngực rồi lại chầm chậm thở ra, đối mắt với cô.

    “Cô và Mộc Kha đã có âm mưu từ trước đúng không?”

    “Thầy tôi chẳng liên quan gì cả.”

    Mạn Quân nhếch môi cười, nhìn cô bằng đôi mắt sắc lẹm như lưỡi dao, tựa muốn đâm hàng trăm lỗ lên gương mặt tưởng chừng ngây thơ nhưng lại mưu mô, xảo quyệt ấy.

    “Cô nghĩ tại sao ta lại không tố giác cô với Vũ đại nhân về việc cô từng ám sát ta chứ?” Im lặng một hồi, anh lại nói. “Là vì thầy cô đã đến tìm ta, bảo rằng biết Bình Nhi ở đâu, bảo ta viết thư đưa y, y sẽ chuyển cho cô ấy. Suốt hai tháng nay ta cứ mong chờ, rốt cuộc chẳng có lá thư nào hồi âm. Hôm nay cô lại đến tìm ta giở trò hăm doạ, còn bảo không phải ”

    “Thôi được, ngài đã không tin thì đành vậy. Trở lại chuyện chính, cô gái kia, ngài biết tính tôi mà. Giữ một người như Lục thị trong tay, nếu muốn làm gì cũng không có gì khó cả. Huống hồ với thứ tôi có trong tay và điều kiện tôi sắp đưa ra không làm ngài thiệt thòi mấy, ngược lại còn đem lại lợi ích cho ngài.”

    Nghe cô nhắc đến Bình Nhi, trong lòng anh vừa nôn nóng, lại vừa tức giận, nửa muốn điềm tĩnh, nửa lại muốn hất tung cái bàn này lên, kề lưỡi dao dưới cuống họng cô mà hỏi cho rõ, để xem khi ấy cô còn mạnh mồm được nữa không. Phải cố gắng lắm, Mạn Quân mới lại có thể kiềm lòng, tiếp tục nhẫn nhịn bảo.

    “Được. Điều kiện gì, cô cứ nói thử xem.”

    “Đinh công tử rất thức thời, tôi rất thích. Cũng đơn giản lắm, một là ngài không được tìm cách ép thầy tôi trở lại làm quan. Còn hai là… Khi ngài xuất quân, nhất định phải đưa tôi theo.”

    “Ha! Buồn cười, chiến trường chứ có phải cái chợ đâu mà cô bảo muốn dắt theo là dắt! Đàn bà con gái như cô mà học đòi cái gì?”

    Bình Nhi nghe vậy thì đặt tách trà xuống bàn, nhìn Mạn Quân đầy ẩn ý.

    “Vậy khi trước ngài dẫn Lục thị theo ngài đi điều tra các thứ, đấy cũng có phải chốn dành cho đàn bà đâu…”

    “Rốt cuộc thì cô đã biết bao nhiêu?” Mạn Quân bất giác nắm chặt thanh kiếm, gằn giọng.

    Cô vẫn cười, đẩy tách trà không về phía anh, “Nếu ngài muốn biết tin tức của cô ấy, chấp nhận điều kiện của tôi. Nhưng ngài đừng lo, tôi sẽ không làm vướn víu tay chân ngài. Nghe bảo sắp tới ngài tổ chức tuyển chọn những binh lính xuất sắc cất phong hàng tướng, hãy để tôi cùng tham gia.”

    “Được!” Mạn Quân hừ một tiếng, nói với giọng thách thức. “Cuối tuần này, giờ Thìn (1) hãy đến đây theo lối cửa sau. Nếu cô qua được, ta sẽ cất nhắc việc ấy.”

    “Không phải cất nhắc mà là ngài phải làm như vậy.” Dẹp đi cái nụ cười đáng nghét, cô nghiêm túc nói.

    Cuộc trò chuyện của hai người đã trờ thành một sự chấn động lớn cho toàn bộ nhuệ binh trong Đinh phủ bấy giờ đang canh phòng trước cửa. Có người cảm thấy buồn cười, có người lại lấy đó mà càng dốc lòng hơn, muốn cho cô biết mùi.

    Khi cô bước ra, binh sĩ hai bên liền thu kiếm, dạt thành hai hàng nhưng chẳng ai có vẻ là chào đón gì. Bình Nhi thoáng nhìn những gương mặt không mấy thân thiện, tuy đã liệu trước, bọn họ đều là người lạ đối với cô nhưng chẳng hiểu sao cô lại thấy có chút buồn len lỏi.

    Đợi cô rời hẳn khỏi đó, Mạn Quân mới tập hợp tất cả những người đang đứng ngoài, lúc này Khánh cũng dần tỉnh lại, Xung Tân đứng sau đã lấy lại được thần trí, hoang mang không hiểu chuyện gì xảy ra.

    “Tất cả những người có mặt ở đây hôm nay hãy giữ bí mật chuyện này.”

    Mạn Quân cất giọng thâm trầm, đôi mắt đen không còn ánh lên nét tinh anh mà giờ đây trông vô cùng tịch mịch. Có người định cất tiếng hỏi thì đã bị người khác chặn lại. Bằng một giọng hết sức đè nén, mọi người đều cúi đầu đồng thanh hô “vâng”.

    Nếu đã là cận vệ thân thích hay không thân thích của Mạn Quân, dù mơ hồ hay không thì trong lòng ai cũng rất rõ, Bình Nhi chiếm vị trí quan trọng trong lòng anh đến nhường nào. Bản thân bọn họ cũng có thiện cảm tốt với Bình Nhi nên hôm nay bỗng nghe ả tiểu thơ gì đó của Vũ gia đem cô ra đe doạ công tử nhà họ, tất cả đều muốn bóp chết cô ta.

    Mạn Quân khi đụng chuyện đã nóng nhưng khổ nỗi binh sĩ của anh lại còn bốc đồng hơn anh. Những khi ấy, anh luôn cố sức buộc con ngựa bất kham trong lòng mình lại rồi một mình ngồi trong phòng viết thư pháp, thường sẽ viết một chữ 僈(Mạn) thật to, xong nhìn vào đó mà tĩnh tâm ngồi thiền một chút.

    Nhưng hôm nay anh lại không thiền được, làm cách nào cũng không giữ đầu óc trống rỗng được. Ngoảnh mặt ra ngoài trời đã tối, nhớ đến cuộc trò chuyện trưa này, không ngăn được tiếng thở dài.

    “Hỗ giang ly dữ tịch chi hề,
    Nhẫn thu lan dĩ vi bội.
    Cốt dư nhược tương bất cập hề,
    Khủng niên tuế chi bất ngô dữ.
    Triệu khiên tì chi Mộc lan hề,
    Tịch lãm châu chi túc mụ.
    Nhật nguyệt hốt kỳ bất yêm hề,
    Xuân dữ thu kỳ đại tư.
    Duy thảo mộc chi linh lạc hề,
    Khủng mỹ nhân chi trì mộ.”

    Dịch:

    Sói ngàn nhài bãi khoác ngoài,
    Tết lan thu lại làm đai đeo thường.
    Sợ chẳng kịp ta càng mê mải,
    Tuổi xanh nào có đợi gì ai.
    Mộc lan sớm cắt trên đồi,
    Ðông thanh chiều hái bên ngoài bến sông.
    Ngày tháng vút đi không trở lại,
    Vừa xuân qua đã lại thu sang.
    Ðoái trông cỏ áy cây vàng,
    Sợ con người đẹp muộn màng lỡ duyên! (2)

    Ngâm xong thơ, Mạn Quân gấp bức thư pháp vừa viết bỏ vào trong ngực áo. Xuân chưa qua mà lòng anh đã nặng nỗi u sầu, lại nhớ đến người con gái tinh khôi tựa mây trắng ngồi trên thuyền ngắm phong cảnh với anh dạo trước, anh lại càng nặng lòng hơn.

    “Bẩm cậu, cậu có cần con cho người điều tra cô gái ấy không? Biết đâu sẽ tìm được tung tích của Bình Nhi.”

    “Không cần,khi nào ông Trần trở về phủ, chúng ta qua đấy hỏi cũng được. Ông ấy là anh hàng xóm của Bình Nhi từ thuở nhỏ và cũng là người biết rõ Bình Nhi đang ở đâu, ngươi phí thời giờ theo cô ta làm cái gì.”

    Chờ mãi cũng đến cuối tuần, sáng sớm, Bình Nhi hí hửng gói ghém mấy cái bánh giò vừa trộm được dưới nhà bếp bỏ vào bọc vải mang đi. Hôm nay như đã hẹn, cô sang Đinh phủ so tài với người bên ấy nên lại nhờ Lục Loan đóng giả làm mình.

    “Cô cả nhất định phải thắng đấy!” Lục Loan rưng rưng nắm chặt tay cô.

    “Ta biết rồi. Em ở nhà phải ngoan đấy biết chưa, đừng làm xấu mặt ta.” Bình Nhi vui vẻ vỗ vỗ má Lục Loan.

    “Không biết là ai làm xấu mặt ai.” Phan Luân tựa cửa khoanh tay trước ngực nói. “Mấy bữa có thấy cô luyện kiếm gì đâu, sao hôm nay tự tin thế?”

    “Ta luyện kiếm hay không cũng phải báo cáo với cậu sao?” Bình Nhi hếch cằm hỏi rồi ném cho Phan Luân một cái bành giò. “Cho cậu, ở nhà đợi tin tốt của ta.”

    Phan Luân giơ cái bánh giò lên ngắm nghía, cười nhạt, “Được, ở nhà đợi cô khóc lóc trở về.”

    Bình Nhi lườm y phát, chưa chi đã bị y trù ếm, cô mà có thua thì nhất định cũng sẽ tìm mọi cách cho y vào quân đội. Cô không đi bảo vệ Mạn Quân được thì nhất định phải có kẻ khác thay cô, cô đã tính toán hết rồi.

    *

    “Không ngờ Vũ đại nhân lại đón loại người như cô vào nhà.”

    “Đinh công tử nặng lời quá, không sợ tôi khóc ở đây ư?”

    Bình Nhi thản nhiên đáp lại, gương mặt vẫn bừng bừng sức sống. Mạn Quân thì không mấy thân thiện với cô, lắc đầu ngán ngẫm, không nói không rằng rời đi. Đến một khoảng sân rộng nhiều người đứng, anh dừng lại, hô lớn.

    “Tất cả chú ý!”

    Đám đông thôi không xì xào nữa, cũng thôi dùng ánh mắt dò xét nhìn cô, nghiêm túc đứng vào hàng ngũ. Bình thường cô thấy anh ăn mặc hoa hoè, loè loẹt, hôm nay anh lại vận áo vạt chéo bằng thổ cẩm màu tối, đầu không buộc khăn gấm tím mà thay bằng vải thô, cô bỗng thấy anh hơn hẳn mọi ngày, rất mạnh mẽ và có khí thế.

    “Như ta đã thông báo với mọi người, cuộc tuyển chọn hôm nay có cả Vũ tiểu thơ, trưởng nữ của quan tiền nhiệm Vũ đại nhân tham gia. Vì là một người đâm ngang không được đào tạo bài bản nên khó làm ta tin tưởng, vì vậy thử thách hôm nay dành cho cô ấy sẽ khó hơn mọi người. Vũ tiểu thơ, cô thấy thế nào?”

    “Tôi đã sớm chuẩn bị từ trước, Đinh công tử không cần phải lo.”

    “Có chí khí lắm! Vậy bây giờ chúng ta bắt đầu. Vũ tiểu thơ, kiếm của cô đâu?”

    “Phải đấy, kiếm của cô đâu? Hay là nặng quá nên cầm không nổi?”

    Một người đột nhiên lên tiếng, làm những người khác cười phá lên, chỉ riêng Khánh vẫn giữ vẻ mặt bình thường như không có gì.

    “Tôi tưởng phải dùng kiếm ở đây nên không mang theo.” Bình Nhi ngơ ngác đáp, trên tay chỉ có độc nhất một bọc vải nhỏ đựng cái bánh giò ban sáng.

    “Vậy thì… Khánh, đi lấy cho tiểu thơ một thanh kiếm.”

    Mạn Quân chỉ tay ra lệnh cho thanh niên đứng đầu hàng. Nhưng Khánh lại mau lẹ thưa.

    “Bẩm cậu, ngoại trừ kiếm của binh sĩ có mặt hôm nay, những thanh kiếm còn lại vì trong quá trình tập luyện bị mài mòn đều đã được đưa sang cho thợ rèn rồi ạ!”

    “Tiểu thơ, cô nên về nhà thì hơn. Không có kiếm cho cô dùng đâu.”

    “Phải đấy, về đi! Chúng tôi không đánh đàn bà.”

    Mọi người đua nhau hưởng ứng, vừa nói vừa đùa nghịch với nhau. Mạn Quân tỉnh bơ không nói gì, vờ như lời bọn họ nói là tiếng ve trong rừng hạ vậy, hoàn toàn không nhắc nhở hay la mắng, ngược lại còn rất hả dạ.

    “Vũ tiểu thơ, không còn cách nào rồi, không có kiếm, cô không thể đánh tay không. Về điều kiện, chúng ta hãy nghĩ một cách khác xem nhé!”

    Mạn Quân mở miệng ngọt ngào như rót mật vào tai, ra sức dụ dỗ cô từ bỏ nhưng Bình Nhi vẫn mặt dày không đáp, nét mặt cũng rất vô tư, hoàn toàn không cau có hay tỏ vẻ khó chịu nào. Cô để những kẻ đang cười nói giễu cợt trước mặt mình ngoài mắt, quay đầu quan sát xung quanh rồi đi đến bụi tre gần đó, tự tiện rút kiếm của một binh lính cuối hàng mà chặt đứt thân tre.

    Cô chặt một thanh tre cao nửa trượng (3) làm gậy, ném thanh kiếm trả cho binh sĩ vừa mượn, tự tin phơi phới chống đầu gậy xuống đất, cười tươi.

    “Không có kiếm thì tôi dùng gậy vậy. Đinh công tử, bắt đầu được rồi đấy!”

    (1) Giờ Thìn: 7 giờ đến 9 giờ.

    (2) Trích thơ Ly Tao (Nỗi sầu ly biệt) của Khuất Nguyên, bản dịch của Nhượng Tống.

    (3) 1 trượng: 4m (giá trị cổ)
     
    Chỉnh sửa cuối: 7/1/18
  8. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Cảm ơn lời khen của bạn. Đọc xong nhớ cho mình ý kiến nhé! :)
     
  9. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 37
    Thi đấu

    [​IMG]

    “Lão Hàm, lại đây xem này! Lại đây!” Mộc Kha hào hứng ngoắc ngoắc tay với lão Hàm.

    Lão Hàm đang tỉa mấy lá sâu trên cây hoa sứ trong thư phòng hắn, nghe hắn gọi, lão liền đặt chiếc kéo xuống thành chậu, tiến lại chỗ hắn nằm.

    “Ông gọi lão có việc gì sai bảo?”

    “Ông nghỉ tay đi, lại đây xem cái này với ta.” Mộc Kha nhẹ nhàng bảo lão, đoạn chỉ tay vào trong chiếc gương nhỏ đặt trên tràng kỷ hắn nằm.

    Lão Hàm ghé mắt nhìn vào trong gương, tức khắc trông thấy một đôi nam nữ đang ngồi trò chuyện với nhau, bầu không khí khá là căng thẳng. Không khó để lão nhận ra người ngồi bên trái là Bình Nhi, còn người đối diện cô là Đông cung Thái tử Lý Đức Chính hay còn gọi là Đinh Mạn Quân.

    “Đến rồi, là đoạn này đấy.”

    Lão Hàm nheo mắt trông cho kỹ, từ trong gương, giọng Bình Nhi vang ra vô cùng rõ ràng.

    “Thì… Giặc ở sau lưng ngươi đó.”

    “Thế nào? Được lắm đúng không?”

    “Dạ sao ạ?” Lão Hàm nhăn mặt. “Ý ông là gì, lão chưa hiểu.”

    “Lão không thấy câu nói này quen sao?”

    Lão Hàm chớp chớp mắt, ra chiều ngẫm nghĩ, “Đúng là có chút quen quen.”

    Mộc Kha nặng nề thở hắt một hơi, ngồi thẳng người dậy, mặt mày từ vui tươi bỗng hoá u ám.

    “Đây là câu nói cuối cùng mà thần Kim Quy nói với An Dương Vương khi ông ấy mang con gái chạy trốn.”

    Đến đây, mắt lão Hàm lập tức sáng rỡ, “Lão nhớ ra rồi, là một giai thoại nổi tiếng. Thần Kim Quy đã nói câu này, ám chỉ Mị Châu – con gái An Dương Vương cũng chính là người đã phản bội ông ấy, rải lông ngỗng dẫn dụ giặc đến bắt thầy mình.”

    “Ông cũng nghĩ thần Kim Quy ám chỉ Mị Châu là giặc?”

    “Còn không phải ư? Nếu không thì tại sao cô ấy lại rải lông ngỗng chứ?”

    “Ta thì lại nghĩ là vì An Dương Vương thiếu niềm tin vào con gái mình. Giặc ở sau lưng có thể là Trọng Thuỷ, có thể là quân Tần chứ đâu hẳn phải là Mị Châu. Mà cũng không thể trách Mị Châu, nàng ta nghĩ mình và Trọng Thuỷ là vợ chồng nên tin tưởng, nghĩ trong chuyện ấy có hiểu lầm chẳng hạn.”

    “Nhưng cũng không thể trách nàng ta mù quáng ông à!”

    “Vậy cũng không thể nói nàng ta cố tình bán đứng thầy mình đúng không?”

    “Ông nói cũng đúng. Có điều chung quy chuyện này đều do lỗi ở nàng. Giá như Mị Châu lý trí hơn một chút, ngay từ đầu không lén dẫn Trọng Thuỷ đi xem nỏ thì đâu sinh ra cớ sự này.”

    Mộc Kha im lặng nghe lão nói xong, trong đáy mắt chợt chất đầy nỗi u buồn, rõ ràng là có tâm sự. Cứ một lát hắn lại thở dài một hơi, lão Hàm chợt thấy áy náy tự hỏi không biết vừa rồi có lỡ lời gì không, bèn nhỏ nhẹ hỏi hắn.

    “Kìa ông, vừa nãy lão nói gì sai ư? Sao trông ông cứ buồn buồn thế nào.”

    “Nào có. Lão chẳng nói gì sai cả, do ta nghĩ nhiều. Hôm trước Bình Nhi về đây thăm ta, tối đến có mang cho ta một cuốn truyện cổ nàng ấy mua ở chợ, là truyện Trọng Thuỷ Mị Châu, năn nỉ bảo ta đọc cho nàng ấy nghe. Đọc xong, ta bỗng cảm thấy giai thoại này rất giống chuyện giữa ta và nàng ấy lúc trước.”

    “Ông chớ nên nghĩ như thế. Trọng Thuỷ dù yêu Mị Châu vẫn là một kẻ tính toán, không đáng để sánh với ông. Huống hồ là ông bị Cao tộc gài bẫy, sự thật ông đâu hề phản bội bà.”

    “Nhưng không thể thay đổi sự thật là ta đã cầm dao đâm vào tim nàng ấy!”

    “Kìa ông…”

    “Thôi được rồi, lão ra ngoài đi. Để ta yên tĩnh một lát.”

    Mộc Kha đã nói như thế, lão đành phải xoay người rời đi. Đã bao lần lão tự hỏi, Mộc Kha có nỗi khổ gì mà lại không chịu giải thích cho Bình Nhi biết, rằng Cao tộc đã lợi dụng hắn, tìm cách ly gián hai người bọn họ để chiếm đoạt chân nguyên ngàn năm của cô. Lão không hiểu tại sao hắn lại giữ im lặng suốt một thời gian dài như vậy? Hắn còn sợ điều gì hay là đang chờ đợi điều gì?

    Dù gì Bình Nhi cũng là vợ hắn. Vợ chồng xa cách, hiểu lầm bao nhiêu năm, hắn chịu nổi sao?

    “Lão Hàm!”

    “Dạ sao ạ?” Lão Hàm giật mình quay lại nhìn hắn.

    “Bảo đầu bếp làm một hộp bánh bèo, tối nay ta mang sang chúc mừng Bình Nhi thi đậu.”

    “Ơ… Làm sao ông biết bà đã đậu vào quân đội ạ? Nếu lão không lầm thì bây giờ còn đang thi kia mà.”

    “Chắc chắn sẽ đậu. Đi đi, bảo nhà bếp làm nhanh đi.”

    Mộc Kha quả quyết, đoạn phủi tay thúc giục lão Hàm.

    *

    Biết mọi năm Đinh phủ tổ chức thi đấu vào dịp đầu xuân, những người sống quanh đó hễ ai rảnh rỗi, nhất là đám trẻ con, vì tò mò nên bỏ cả chăn trâu ngoài đồng mà chầu chực cả ngày dưới nắng, bắt thang lên xem đánh trận.

    “Ê Bồng, sao mày đến trễ thế? Bắt đầu nãy giờ rồi kìa!” Thằng Bí nhăn nhó hét.

    Từ xa, nó đã thấy cái đầu ba giá nhấp nhô trong biển người, lúc đầu thì còn mơ hồ nhưng bây giờ thì nó chắc là thằng Bồng rồi. Cái thằng, mọi khi đến sớm lắm kia mà!

    “Thầy tao đi đánh bạc rồi, u đi tìm thầy tao, bắt tao ở nhà trông em. Thôi đừng nói nữa, năm nay giao luật thế nào? Có giống năm ngoái không?” Kiều Bồng nhanh nhảu bắt cái thang trèo lên đứng cạnh thằng Bí, thở dốc nói.

    “Họ chưa nói, nhưng cuộc thi năm nay có cái lạ lắm mày ạ! Trong đám người thi có con gái đấy!”

    “Cái gì? Mày cứ đùa!” Kiều Bồng trố mắt bĩu môi.

    “Thật, không tin, mày nhìn đi!”

    Thằng Bí bực bội đưa tay chỉ vào cô gái đang ngồi nghiêm chỉnh trên chiếu cùng với đám đàn ông con trai. Ai vừa nhìn cũng biết ngay đó là con gái bởi so với những người ngồi cùng, cô không những nhỏ con hơn mà còn thấp hơn hẳn người ta một cái đầu.

    Lắm người cũng hiếu kì nên tường nhà Đinh phủ hôm nay, người xem bu kín không có lỗ thở. Hai đứa nhóc như thằng Bí với thằng Bồng cũng phải chật vật lắm mới giữ cho cái thang đứng vững cùng không để những thằng ranh khác dành chỗ.

    “Này!” Thằng Bí dúi vào tay Bồng mấy quả sung.

    “Mày làm gì thế? Tao không ăn!”

    “Ai bảo mày ăn? Chốc nữa có đứa nào phá thang, mày lấy cái này ném chúng nó. Hiểu chưa? Cái thằng sao khờ!” Thằng Bí cốc lên cái đầu ba giá của thằng Bồng một phát.

    Thằng Bồng hừ mũi, cho tay vào trong áo lấy ra một cái ná cùng mấy hòn đá nhỏ.

    “Ném mà lại ném sung! Tao còn định bắn đá chúng nó đây này!”

    Thằng Bí bất ngờ trợn tròn mắt nhìn thằng bạn, sau đó ngán ngẩm lắc đầu như ông cụ non, phán.

    “Mày cũng ít có ác lắm!”

    Tiếng trống trong sân Đinh phủ vang lên ba hồi, tất cả mọi chú ý của người dân xung quanh đều dồn hết vào những người ngồi trên chiếu và nhất là dành cho cô gái trẻ nọ.

    “Mọi người tập trung lắng nghe, bây giờ tôi xin thay mặt người chủ trì hôm nay, cậu Đinh để phổ biến quy định cuộc thi. Như ai cũng biết trước giờ cuộc thi được mở ra hòng tuyển chọn người tài cho triều đình, bình thường dành cho các nam tử nhưng năm nay có một ngoại lệ, chúng tôi quyết định đặt cách cho cô Vũ tham gia tranh tài với những binh sĩ ưu tú ngồi đây.”

    Khánh vừa dứt lời, bên ngoài đã có tiếng xì xào bàn tán, chủ yếu là dành cho cô, tốt xấu đủ cả. Thính tai quá cũng có cái khổ. Những người ngồi xung quanh cô có thể chỉ nghe được tiếng xì xầm rồi lờ mờ đoán ra hàm ý, còn cô thì nghe rõ tất tần tật những điều họ nói, mà chê thì nhiều hơn là khen.

    Nhưng Bình Nhi cố giữ cho những điều đó không làm ảnh hưởng đến mình. Họ có cái miệng họ nói, kệ họ.

    Ngưng một lát, Khánh lại gõ chiêng bảo mọi người trật tự, đoạn tiếp lời.

    “Vì cô Vũ đây là ngoại lệ, nên phần thi của cô ấy cũng sẽ khó hơn những người khác. Ứng viên tham gia hôm nay có ba mươi sáu người, ba mươi người sẽ bốc thăm đấu một chọi một như mọi năm, riêng cô Vũ phải đấu với năm người, tương ứng với năm lượt. Cô Vũ chỉ thắng khi đánh bại hết cả năm người theo thứ tự lần lượt. Nếu trong năm lượt có một lượt thua, đồng nghĩa với việc thua cuộc.”

    Sau khi công bố thể lệ thi vòng đầu tiên, ai nấy đều phải ồ lên hoang mang thay cô. Một người con gái phải liên tiếp đấu với năm người đàn ông vạm vỡ, võ nghệ đầy mình, muốn thắng, nghĩ thôi cũng là chuyện hoang tưởng rồi.

    “Thế nếu trong năm người có một người đánh thắng cô ấy thì sao?” Một người đột nhiên giơ tay hỏi.

    “Thì người đó sẽ được đi tiếp vào vòng hai. Những người còn lại trong năm người phải tiếp tục hoàn thành phần thì của mình ở vòng đầu, đấu một chọi một với nhau.” Khánh liền đáp.

    “Trưởng vệ nói như vậy, tức người đầu tiên đấu với cô Vũ sẽ là người được đi thẳng vào vòng trong rồi!”

    Người nọ vừa nói, đám người xung quanh liền cười phá lên. Bà con trèo trên tường rào hóng chuyện cũng bật cười ha hả, cho là người đó nói phải. Mạn Quân ngồi dưới lọng dù quan sát, nghe xong cũng suýt nữa cười thàng tiếng nhưng bằng tất cả lý trí, anh đã kiềm lại được.

    Anh ngoắc tay ra hiệu cho Khánh. Hiểu ý anh, Khánh đích thân dùng dùi đánh năm hồi trống và ra lệnh bắt đầu cuộc thi.

    “Trưởng vệ, tôi muốn đấu với cô Vũ.”

    “Tôi nữa trưởng vệ.”

    “Tôi cũng muốn!”

    “Tôi nữa.”

    Khánh giớ tay đếm đếm số người đang giơ tay, gật đầu xác nhận rồi cất tiếng hỏi.

    “Còn một người nữa! Ai muốn đấu với cô Vũ?”

    Những người còn lại đều quay sang nhìn nhau lắc đầu. Dù biết đấu với cô sẽ nắm chắc phần thắng nhưng bọn họ không muốn làm vậy. Đã là thân làm trai, đánh với một người con gái, có thắng cũng không hiển hách gì, trái lại còn mang nhục.

    Sau khi bảo cô và bốn người xung phong ra ngoài đứng, Khánh đảo quanh ba mươi người còn lại một lượt rồi dừng lại ở hàng thứ tư, vị trí thứ hai, hướng đối mặt với Mạn Quân từ phải qua.

    “Thịnh Dật, cậu đi. Đứng dậy, qua kia.” Khánh từ trên cất lời, đoạn hất cằm về phía Bình Nhi và bốn người kia.

    “Em sao anh?” Thịnh Dật hốt hoảng bấu chặt đầu gối.

    “Sao vậy? Chú sợ thua một đứa con gái ư?”

    “Dạ không ạ…” Thịnh Dật cúi đầu, thỏ thẻ đáp.

    “Vậy thì qua đó đi.”

    Khánh đã ra lệnh, Dật nào dám cãi, đành phải lầm lũi xách kiếm đi về phía cô. Cậu lấm lét nhìn người đàn ông đứng cạnh Bình Nhi, đó là người đã liên tục chế giễu cô cũng như là người tình nguyện đấu với cô đầu tiên, cậu sợ người đó. Trong số những cận vệ của Mạn Quân ở Đinh phủ, gã là người hẹp hòi và tâm địa nhất, vì lợi ích trước mắt mà không từ thủ đoạn. Chính mắt cậu đã thấy gã ra tay hại người, ngay trong phủ này, không phải một mà rất nhiều lần nữa là đằng khác.

    Bình Nhi vừa nhìn sơ đã nhận ra ngay thằng bé này. Lúc trước tình cờ gặp chủ tớ nó trong rừng, cậu ta còn nghĩ cô là ma nên đâm ra xỉu, hại Mạn Quân nửa đêm nửa hôm phải cõng thằng nhóc hết ra rừng lại phải trèo đèo lội suối mà nó vẫn ngủ ngon lành. Nhát gan như vậy, cô cứ tưởng cậu ta sẽ yên phận làm một đầy tớ trung thành chuyên tâm hầu hạ chủ, nào ngờ cũng ham hố đi lính nữa cơ đấy.

    Cô đã thấp hơn người ta một cái đầu, mà thằng nhóc này lại còn thấp hơn cô, chỉ cao hơn vai cô một chút. Nhưng mà nhìn thế nào cũng không thể khinh địch, giống như đám người đứng cạnh cô bây giờ đây, cô cứ cho bọn họ đắc ý thêm một lát vậy.

    “Ba hàng đầu mau đến bàn lật thẻ gỗ.”

    Tổng cộng hiện giờ có sáu hàng, mỗi hàng năm người. Một nửa trong số đó tiến lên lật thẻ, trúng tên ai thì chốc nữa phải thi đấu với người đó. Nếu cô đánh bại bốn người ở đây rồi, chốc nữa phải thi đấu tiếp với mười lăm người còn lại, không biết thể lệ thế nào, có tăng số lượng người một lượt đấu hay không, không thì chắc đến tối cũng không xong mất.

    Nghĩ mới nhớ cô còn chưa ăn sáng, bèn mở túi lấy bánh giò ra ăn.

    Rột rột…

    Bình Nhi đảo măt tìm kiếm âm thanh lạ phát ra phía dưới, chợt thấy Thịnh Dật đỏ mặt ôm bụng.

    “Này, chị còn một cái, em ăn không?”

    “Không đói.”

    “Không thì thôi.”

    Bình Nhi định cho cái bánh lại vào trong túi, bỗng thấy thằng bé ngoảnh mặt chỗ khác, rụt rè chìa hai tay xin. Cô nén cười, đặt cái bành giò vào tay thằng bé, nó thì thầm nói tiếng cảm ơn.

    “Chị nên cẩn thận đấy.” Thằng bé ghé sát cô nói nhỏ, đủ để hai người nghe thấy. “Cái người cứ trêu chị và đòi đấu với chị đầu tiên ấy, người đó hay chơi xấu lắm, chị phải cẩn thận.”

    “Vậy sao? Chị yếu thế này mà cũng phải chơi xấu à?”

    Thịnh Dật cắn một miếng bánh giò rõ to, bất chấp trong miệng đầy ấp đồ ăn, ào ào nói.

    “Vậy thì chỉ có thể chọn hai cách, cách thứ nhất là chị nên đầu hàng sớm, cách thứ hai là phải thắng triệt để. Nhưng có vẻ…” Dật liếc nhìn cây tre trên tay cô. “Chị nên chọn cách thứ nhất.”

    Sau khi lật thẻ, những người khác cầm thẻ trở về chỗ ngồi. Khánh chính thức bước lên bục cao, nhìn vào cuộn giấy trên tay, cất giọng đọc to rõ, là lệnh ban bố của Đô thống Đàm Toái Trạng, như một thông lệ để mọi người biết cuộc thi này có quy mô lớn thế nào và hoàn toàn do triều đình ban chiếu xuống nên cuộc thi càng thêm trịnh trọng.

    Đến đây, cô tự nhiên lại có chút hồi hộp. Không phải cô run vì sắp phải cầm kiếm đánh nhau mà là vì lần đầu tiên cô tham gia một cuộc thi được tổ chức bởi triều đình phương Nam, triều đình chính thống, không phải của bọn Bắc thuộc. Cảm giác dành cả thanh xuân chiến đấu cho một điều gì đó và bây giờ điều ấy đã trở thành hiện thực, cô thật sự cảm thấy hạnh phúc và hãnh diện. Cuối cùng đất nước đã dành lại được độc lập vốn có, dành lại đất của người Việt, đất người Việt về tay người Việt.

    Được chứng kiến cảnh tượng này, cô cảm thấy mình đúng là người may mắn, một yêu quái may mắn.

    “Lượt thứ nhất, Nguyễn Văn Bi, Trần Sửu!”

    Tiếng Khánh chợt vang lên văng vẳng. Cô mau chóng trấn tĩnh lại, cùng những người khác ngồi xuống, tiếp tục ăn bánh giò. Bình Nhi chăm chú quan sát động tác của hai người trên sàn đấu, về thân thủ thì Bi nhỉnh hơn Sửu một chút nhưng hơi nóng vội, ngược lại Sửu trông có vẻ là một người biết nhẫn nại, xem cách y ra đòn nhử và đỡ đòn, chứng tỏ y khá là khôn khéo. Trận đánh này, cô nghĩ phần thắng sẽ nghiêng về phía Sửu.

    Keng!

    Thanh kiếm trên tay Bi bị hất văng, chớp thời cơ, Sửu lập tức kề lưỡi kiếm vào họng đối phương. Hai tiếng trống vang lên chấm dứt trận đấu, giọng Khánh lại vang lên.

    “Lượt thứ nhất, Trần Sửu thắng!”

    Bà con xung quanh chen nhau vỗ tay khí thế rần rần, bàn tán to nhỏ. Thằng Bí trợn mắt quay sang thằng Bồng, vừa lắc cái vai gầy nhom của nó vừa thốt.

    “Sao mày hay thế Bồng? Lần nào cũng đoán trúng cả.”

    “Có gì phải ngạc nhiên?” Nó bình thản đáp như người lớn. “Trận nữa mà tao đoán trúng thì mày phải cho tao con diều sáo thầy mày mới làm cho đấy.”

    “Con diều tao mới thả có hai hôm mày đã đòi lấy? Cũng được, nhưng mày phải đoán được cái chị kia thắng hay là thua thì tao mới cho.”

    Thằng Bí chỉ tay về phía Bình Nhi, cô gái đang thong thả ngồi ăn bánh giò từ nãy đến giờ.

    Ca này với Bồng đúng là khó quá! Nếu như là nó lúc trước, nó sẽ chắc nịch khẳng định là cô thua, nhưng từ ngày quen biết cái chị tên Bình Nhi ở Đinh phủ, nó liền bỏ cái suy nghĩ khinh thường con gái ngay. Nếu là Bình Nhi ngồi đó, đừng nói là đấu năm, đấu mười nó cũng cược cho cô thắng. Tuy nhiên, theo như kinh nghiệm mười năm sống trên đời của nó, người như Bình Nhi chỉ có một, tuyệt đối không có hai.

    “Mà này Bí, cái chị đó tên gì mày biết không?”

    “Tao không biết tên. Toàn nghe cô Vũ, chắc họ Vũ ấy!”

    “Thế thì không phải chị Nhi rồi.” Bồng có chút thất vọng, đoạn quả quyết nói với thằng Bí. “Tao cược cho chị ta thua.”

    “Thế á? Thế tao cược cho chị ấy thắng!”

    “Tại sao?” Thẳng Bồng nhíu mày khó hiểu.

    “Mày ngu thế? Tao với mày cùng cược cho chị ấy thua thì còn cá cược làm gì? Mày đặt Xỉu thì tao phải đặt Tài, đúng không? Mà tao thắng thì mày phải cho tao hết mấy con tò he mày có ở nhà đấy!”

    Không do dự, Bồng lập tức nghoéo tay với thằng Bí, “Chơi luôn!”

    “Lượt thứ mười hai, Lại Trọng Liễn, Nguyễn Văn Tiều.”

    “Sắp rồi.” Thịnh Dật nắm chặt lấy thanh kiếm trong lòng, rồi nó ngạc nhiên nhìn cô. “Kìa chị, chị còn có tâm trạng ăn bánh ư? Chị bỏ xuống đi, không khéo chốc nữa đau bụng hoặc đang đấu mà tức bụng là kể như toi đấy. Hay chị bỏ cuộc không muốn thi nữa?”

    “Không được, có thua cũng được nhưng chị tuyệt đối không bỏ cuộc.”

    Đúng vậy, làm sao cô bỏ cuộc được? Cô còn phải bảo vệ Mạn Quân, bảo vệ được anh coi như bảo vệ được nhân gian và yêu giới khỏi bị Cao tộc hoành hành, hơn nữa còn diệt được Cao tộc, trả thù cho gia đình cô. Cô không thể bỏ cuộc.

    “Kết thúc lượt thứ mười mười lăm, Đoàn Tâm thắng!” Khánh liếc nhìn sang chỗ Bình Nhi. “Lượt thứ mười sáu, Vũ Ngọc Phiến, Lê Trung Hách.”

    Thịnh Dật lấm lét nhìn gã đàn ông mà thằng bé đã bảo Bình Nhi cẩn thận rồi lại bặm môi ngước nhìn cô.

    “Chị, cố lên!”

    Bình Nhi mỉm cười gật đầu, vội vàng lau miệng rồi đưa Thịnh Dật một phần ba cái bánh giò của mình.

    “Giữ giúp chị nhé!” Bình Nhi chưa kịp vỗ đầu thằng nhóc, cô liền hốt hoảng nắm cổ áo kéo cậu ta ra sau. “Cẩn thận!”

    Chỉ trong chớp mắt, Bình Nhi dùng đầu gậy đục thẳng vào lưỡi kiếm đang huênh hoang chém ngang suýt nữa cắt luôn vào mặt Thịnh Dật. Thanh kiếm rơi xuống dưới đất, gãy ngang. Người xung quanh nháo nhào la lên, Hách thất thần chộp lấy cổ tay mình, hết kinh ngạc nhìn thanh kiếm đứt đôi rồi lại nhìn Bình Nhi.

    “Chuyện gì vậy?”

    “Trưởng vệ, kiếm của anh Hách gãy rồi!” Một người khác chợt la lên, biểu cảm như vừa trông thấy ma.

    “Gãy? Sao lại gãy được?” Khánh cũng ngạc nhiên không kém.

    Bình Nhi áy náy nói.

    “Vừa nãy anh Hách rút kiếm, Thịnh Dật không cẩn thận đứng gần quá, sợ thằng bé bị thương nên tôi đẩy kiếm của anh Hách ra. Không ngờ lại vô tình làm gãy kiếm.”

    “Kiếm gãy rồi thì làm sao tôi thi? Tay tôi còn bị trật nữa. Ui da!...” Hách buông lời mắng nhiếc cô, đoạn ôm tay than vãn.

    “Kiếm gãy có thể mượn tạm kiếm của người khác.” Khánh bình tĩnh giải quyết vấn đề, sau đó khó xử nhìn Bình Nhi. “Tôi cũng muốn cho tiểu thơ mượn kiếm nhưng tôi là trưởng vệ, kiếm của tôi bắt buộc phải giữ bên mình phòng trường hợp khẩn. Còn những người khác, e sẽ không chịu cho cô mượn. Như cô đã thấy thái độ của họ sáng nay đấy…”

    “Tôi hiểu rồi. Thật ra dùng gậy tre cũng tốt. Lỗi do tôi phá lệ mà.” Bình Nhi cười hì hì.

    Khánh ngây người nhìn Bình Nhi giây lát, như phát hiện ra gì đó, y nhoẻn miệng cười khó hiểu.

    “Cô… Cô có gì đó rất giống với một người tôi quen.”

    “Vậy ư? Ai thế?”

    “Khánh!” Mạn Quân lên tiếng phá ngang. “Đừng kéo dài thời gian. Bắt đầu đi!”

    Khánh quay đầu nhìn người ngồi dưới hiên sau mành tre, khẽ gật. Hách mặc cả vì bị cô làm cho trật tay nên không thi đầu tiên nữa, đổi lại thành người khác. Khánh nhanh chóng đồng ý,bảo gã tìm kiếm khác rồi quay trở lại vị trí.

    “Mọi người chú ý, vừa nãy có chút sự cố, đổi người thi đấu. Tôi xin thông báo lại, lượt thứ mười sáu, Vũ Ngọc Phiến, Chu Thổ!”

    Chu Thổ nghe Khánh đọc tên mình thì ngạc nhiên lắm, lắp bắp hỏi lại.

    “Trưởng vệ, tôi ư?”

    “Không anh thì còn ai? Vừa nãy anh là người giơ tay thứ hai mà. Nhanh lên đi!” Khánh dửng dưng đáp.

    Chu Thổ méo mặt rồi đột nhiên rên la, vội vã nói với Khánh gã đột nhiên đau bụng rồi ba chân bốn cẳng tót giò chạy về phía nhà xí. Bà con đứng coi xung quanh cứ cười trêu gã, bảo gã nhát gan, thỏ đế. Cánh chị em phụ nữ ngày thường nào có quan tâm đến mấy cuộc thi thế này làm gì, đột nhiên hôm nay lại chịu bỏ cả hàng quán, leo rào, trèo cây, bắt thang chen chúc với đám đàn ông để xem. Họ tò mò muốn biết cô gái can đảm, dại khờ kia là ai mà lại dám ghi danh vào một cuộc thi như thế. Có thua thì cũng không có gì lạ nhưng nếu cô thắng lại là chuyện nở mày nở mặt với đàn bà bọn họ.

    Khánh phì cười, lại nhìn vào trong giấy, hô.

    “Lượt thứ mười sáu, Vũ Ngọc Phiến, Lê Văn Vụ!”

    Bình Nhi đã bước đến sân đấu từ lâu, quay đầu sang nhìn đối thủ tỏ ý chờ đợi. Thấy người nọ chần chờ, Khánh ngờ người này lại giống hai người trước, giả vờ trật tay trật chân, đau bụng nên chuồn đi mất, bèn cất giọng.

    “Văn Vụ, đến phiên cậu đấy! Hay là… Lại có vấn đề gì?”

    “Không có.” Vụ căng thẳng lắc đầu với Khánh, hít sâu một hơi rồi nắm chặt kiếm ra ngoài sân.

    Kiếm gãy có lẽ chỉ là sự cố ngoài ý muốn, chưa chắc cô ta đã lợi hại như mọi người nghĩ. Gã là đàn ông, càng không thể vì lấy đó mà thua một người con gái mảnh khảnh được.

    “Tốt lắm! Chuẩn bị!”

    Một tiếng trống vang lên.

    “Bắt đầu!”

    Vụ la lên một tiếng, lập tức vung kiếm, như cuồng phong lao đến chỗ Bình Nhi. Kiếm áp sát gần như thế mà Bình Nhi vẫn đứng trơ như tượng. Bà con xung quanh lo lắng hô lên, đàn bà trẻ con ôm mặt tránh né, tưởng cô đã hưởng trọn một đao, nào ngờ mở mắt ra, người nằm dưới đất lại là Vụ.

    “Trưởng vệ, bất tỉnh rồi.” Người đánh trống buông dùi chạy đến kiểm tra.

    Khánh còn chưa tin lắm, đặt giấy tờ xuống bàn tiến lại chỗ Vụ, phát hiện đúng là gã đã ngất xỉu, liền cho người đến khiêng đi.

    “Chuyện gì xảy ra vậy?”

    Thằng Bí ngơ ngác hỏi thằng Bồng. Lúc thấy Vụ gần chém xuống cổ cô, nó sợ quá nên nhắm tịt mắt lại, kết quả đã bỏ lỡ trò hay. Bồng còn chưa hết ngạc nhiên, nó há hốc mồm nhìn xuống Bình Nhi, có ngờ nó cũng không ngờ được, chỉ hai đòn vào nách và gáy, cô đã dành phần thắng.

    “Bồng, nói tao nghe! Sao… Sao người đó lại thua vậy? Chị ấy làm thế nào hay vậy? Kiều Bồng!”

    “Lượt thứ mười sáu… Vũ Ngọc Phiến, thắng.”

    Những người vây quanh tường Đinh phủ đua nhau vỗ tay hoan hô. Tất cả bọn họ đều không ngờ đến việc cô sẽ thắng, hơn nữa lại còn thắng một cách gọn gàng như vậy. Thật không ngờ…

    “Lượt thứ mười bảy, Vũ Ngọc Phiến, Ngô Duy Ngậm!”

    Duy Ngậm theo lệnh bước ra sân. Người này so với những người khác có phần cao to hơn, râu ria bồm xồm. Tuy vậy cơ thể lại không rắn chắc mà ngược lại còn bụng mỡ mặt xệ, hoàn toàn không giống người luyện võ một chút nào, trông giống một tay đồ tể hơn.

    “Lại đây!” Gã hét.

    Với kẻ địch nóng nảy như lửa, cô càng phải tĩnh như nước, nhất là dù thế nào cũng không được khinh địch. Những điều này, cách đây mấy hôm, lúc luyện võ cùng cô, Mộc Kha cứ nhắc đi nhắc lại, sợ cô vì bị khích tướng mà quên mất.

    Nhưng tĩnh lặng không có nghĩa là ở thế bị động, mà chủ động không có nghĩa cô phải tấn công trước. Chủ động chính là chủ động làm chủ cục diện, làm chủ trận đấu này. Nghĩ rồi, cô xoè tay lẩm nhẩm đếm, sau đó phì cười.

    “Tôi cá sẽ đánh bại anh trong không quá năm chiêu.”

    “Năm chiêu?” Ngậm tức giận quát, mặt mũi đỏ gay gắt.

    “Phải. Năm chiêu là đã xem trọng anh lắm rồi. Vì tôi phải dùng gậy, nếu dùng kiếm, chắc chắn không quá ba chiêu.”

    Bình Nhi vừa đả kích mấy câu, Ngậm đã chịu không nổi, lập tức xông vào cô như một con lợn rừng. Cô vung gậy cản đường kiếm của gã, lần này chú ý không dùng pháp lực vào vũ khí nên khi không chế có hơi loạng choạng. Duy Ngậm bật cười ha hả.

    “Vũ tiểu thơ, có phải cây tre đó hơi to với cô không? Sao mới đó lại như em bé tập đi thế này?”

    Những người xung quanh nghe y nói cũng cười hùa theo.

    “Đúng là có hơi to, nhưng cầm rất chắc tay. Kiếm của ngài hơi nhỏ, tướng tá ngài như thế xem ra không thích hợp, có muốn đổi với tôi không?”

    “Hừ… Nằm mơ đi!”

    Ngậm gầm lên một tiếng, sau đó phạt ngang kiếm chém ngang hông cô. Không hiểu cô nghĩ gì mà cứ giữ cho đối phương liên tục tiếp xúc mình ở cự ly gần như vậy. Cũng may thân thủ tốt, cô chống gậy lộn ngửa người ra sau, lại lấy tre làm đà nâng mình, trước khi gã kịp chém ngang một phát nữa, cô liền tung người bật ngược lại, từ trên không nhấc gậy, dùng sức chẻ xuống bả vai phải của gã.

    Khi ấy Bình Nhi đột nhiên nghĩ, giá như đổi cây tre này thành cây trúc thì chắc sẽ tiện hơn nhiều.

    Bị giáng một đòn nặng, Ngậm đau đớn quỳ một gối đập xuống nền sân, một tiếng rắc vang lên, rồi thì không đứng dậy được nữa. Gã run rẩy la đến phát hoảng làm Bình Nhi cũng hoảng theo, tưởng gã đã bỏ cuộc nên buông lỏng người. Nào ngờ, Ngậm lại nhân lúc cô sơ hở, chém cô một nhát.

    Nếu đụng phải trường hợp này trên chiến trường, hẳn Bình Nhi sẽ không ngần ngại chọt mù mắt kẻ địch, khi ấy tay chân rụng rời giãy lạch bạch, kiếm cũng chẳng thiết cầm. Cái mạng mình vẫn quan trọng hơn hết thảy. Nhưng quy mô cuộc thi lại không cho phép làm mấy trò độc ác như vậy nên cô chỉ kịp dùng gậy chắn trước mình. Kiếm chém đến cây gậy trên tay cô đứt đôi, Bình Nhi lùi ra sau để né đường kiếm, Ngậm cũng dốc sức đứng dậy, lê một chân quyết đả thương cô cho bằng được.

    Quan sát thấy sự việc đã quá tầm kiểm soát, Khánh lập tức ra lệnh cho dừng cuộc thi đấu nhưng Ngậm không nghe, như hùm beo vung kiếm loạn xạ.

    “Khánh! Cản hắn lại!” Mạn Quân tung rèm, vội vã bước ra ngoài sân. “Tất cả tránh đường!”

    Anh chưa kịp đến gần xem rõ tình hình thì bà con xung quanh bất chợt thét lên. Mùi máu tanh theo gió xuân lan khắp không gian.
     
    Chỉnh sửa cuối: 23/1/18
  10. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 38
    Từ biệt

    [​IMG]

    Mạn Quân không nói không rằng, rẽ hết người sang hai bên. Giữa sân đấu, Ngậm đã hoàn toàn gục ngã, chưa kể trên đùi còn có một vết cứa sâu. Nhìn vết máu dính trên hai khúc tre trên tay Bình Nhi và vết thương trên người Ngậm, anh cũng đoán được phần nào mọi chuyện.

    “Khánh, công bố kết quả trận đấu đi.”

    “Vâng.” Khánh cúi đầu thưa, đoạn hô to. “Lượt thứ mười bảy, Vũ Ngọc Phiến, thắng!”

    “Hoan hô! Thắng rồi!”

    Bà con đua nhau vỗ tay khí thế, còn hơn cả đi xem hội.

    Khánh không mấy vui vẻ, y cúi đầu tằng hắng giọng rồi cho gọi một binh lính đứng canh gần đó đi tim hai người thi đấu với Bình Nhi ban nãy. Bất ngờ hơn, khi người lính ấy trở lại bẩm báo rằng hai người bọn họ đã không còn thấy tung tích, y mới ngậm ngùi cho người lính ấy lui ra.

    Người do Đinh phủ tuyển chọn mà lại hèn đến thế sao?

    “Nguyễn Khánh.”

    “Thưa cậu có gì căn dặn?” Khánh vội quay sang Mạn Quân.

    “Sau khi kết thúc cuộc thi, vào thư phòng gặp ta.”

    “Thưa vâng…” Khánh ấp úng gập người, đợi Mạn Quân đi qua mới dám ngẩng mặt lên.

    Trông anh có vẻ như là đã biết hết mọi chuyện rồi. Phen này, Khánh có cố giấu cũng không được nữa.

    “Hai người trước thách đấu Vũ tiểu thơ, do đã quá thời gian quy định vẫn chưa xuất hiện nên bị loại. Lượt thứ mười tám và cũng là lượt thi đấu cuối cùng, Vũ Ngọc Phiến, Quách Thịnh Dật.”

    Thịnh Dật nhìn khúc tre đầy máu trên tay Bình Nhi, lòng chợt có hơi do dự nhưng rồi cũng dũng cảm, mạnh mẽ bước từng bước ra sân thi đấu. Trông ngày thường thằng nhóc có chút thua với những binh sĩ lâu năm trong Đinh phủ nhưng chính Khánh cũng phải công nhận, ngoại trừ sợ ma ra, thằng nhóc rất can đảm, rất đáng mặt nam nhi.

    Bình Nhi mím môi cười với Thịnh Dật, cậu bẽn lẽn gượng cười với cô, bầu không khí chẳng giống như sắp xảy ra đánh nhau gì cả.

    Khánh khó chịu ra mặt, lập tức ra lệnh cho trận đấu bắt đầu. Bình Nhi đùng phát vứt hai khúc tre sang một bên, nắm chặt nắm đấm chuẩn bị nghênh chiến Thịnh Dật.

    “Khoan đã!” Khánh giơ tay lên cản. “Vũ tiểu thơ làm vậy là có ý gì?”

    “Tôi? Tôi làm sao?”

    “Nếu tiểu thơ chê gậy đã gãy thì hãy dùng kiếm của Duy Ngậm đi. Đây, tiểu thơ.” Khánh cầm lấy kiếm đưa cho Bình Nhi.

    Thay vì nhận nó, cô lại lắc đầu từ chối, “Không cần, tôi sẽ đấu tay không.”

    “Coi kìa, tiểu thơ đừng xem thường Thịnh Dật như thế chứ. Cứ cầm lấy đi.” Khánh kiên quyết đưa kiếm cho Bình Nhi.

    Cô đảo mắt nhìn sang Thịnh Dật như dò ý, thấy thằng bé bĩu môi nhăn mặt biểu tình, liền hiểu ý nó, cô thoải mái nhận lấy kiếm. Hoá ra nó cũng giận vì nghĩ bị cô xem thường. Trên đời này cái gì cũng có thể xảy ra, biết đâu cô lại bị một thằng nhóc như Thịnh Dật đánh bại thì sao.

    “Tôi có một đề nghị thế này, xét thấy Thịnh Dật còn nhỏ, hay là đổi cách thi đấu đi.”

    “Vũ tiểu thơ, e là không được.” Khánh cười.

    “Khánh!”

    Mạn Quân chợt gọi y. Khánh tức tốc tiến đến chỗ anh, nghe anh dặn dò gì đó, lúc đầu còn hơi ngạc nhiên, sau đó miễn cưỡng gật đầu đi lại chỗ Bình Nhi, lạnh giọng hỏi.

    “Vũ tiểu thơ, cậu nhà tôi hỏi cô có cao kiến gì. Nếu phù hợp, cậu tôi đồng ý nghe theo tiểu thơ.”

    “Tôi nào dám có cao kiến gì. Hay là thế này…” Bình Nhi khách sáo nói rồi lấy từ trong áo một túi gấm xanh thêu hoa văn ánh kim vô cùng bắt mắt. “Bên trong chiếc túi này chứa một vật tôi rất quý. Tôi để túi nằm trên lưỡi kiếm, Thịnh Dật có thể dùng kiếm tấn công tôi tuỳ ý, tôi sẽ không đánh trả. Trong vòng nửa nén hương, nếu tôi bị không chế, bị thương và trên hết là lấy được túi của tôi, tôi không những nhận thua mà còn tặng cậu ấy chiếc túi vải này cùng tặng không món đồ tôi đã đề cập đến với Đinh công tử trước đó.”

    “Đột nhiên tiểu thơ lấy lí do Thịnh Dật còn nhỏ, muốn đổi cách thi đấu và đưa ra luật đấu hời cho chúng tôi thế này, chắc chắn phải có điều kiện trao đổi chứ?”

    “Tất nhiên là có. Nói thẳng ra, tôi muốn nhờ quý phủ đặt cách cho một người nữa vào đây thi đấu vòng một.”

    “Cái gì?” Khánh nhíu màu. “Vũ tiểu thơ, cô chớ có đòi hỏi nhiều như vậy chứ? Đã phá lệ cho nữ nhi như cô vào đấu với binh sĩ Đinh phủ đã là xem trọng cô lắm rồi, giờ cô lại đòi mang một kẻ vô danh tiểu tốt vào đây nữa sao?”

    “Vô danh tiểu tốt nhưng tôi đám chắc võ nghệ cùng tài trí của người này không thua trưởng vệ anh đâu.”

    Khánh vừa định đáp trả lại cô thì Mạn Quân từ phía sau bỗng dưng bước ra khỏi rèm lần nữa, đi đến sân đấu ứng phó thay Khánh.

    “Vũ tiểu thơ nói năng thật ngông cuồng quá! Tuy vậy ta cũng rất tò mò. Nếu có thể ngang tài ngang sức với Khánh thì hãy để người đó vào đây so tài với trưởng vệ quân của Đinh phủ để ta được mở rộng tầm mắt. Nội quy vẫn như cũ, thắng sẽ vào vòng trong. Tiểu thơ thấy thế nào? Bà con thấy thế nào?”

    Mạn Quân ngước mặt nhìn mọi người hô lớn. Người người hưởng ứng kịch liệt. Mặt trời sắp đứng bóng mà người đứng vây quanh tường Đinh phủ nhiều như ong xây tổ, sắc mặt ai cũng hào hứng vui tươi, mong chờ màn thi đấu kịch liệt nhất trong suốt bốn năm tổ chức này.

    “Vũ tiểu thơ, gọi người đấy vào đi.”

    “Đa tạ Đinh công tử đã ưng thuận.” Bình Nhi cảm kích chắp tay ra trước, đoạn ngoắc đầu ra bờ tường gọi. “Vũ Ba Tu!”

    *

    “Văn Sĩ , sao rồi? Có chuyển lời kịp cho Bình Nhi không?”

    “Dạ rồi ạ! Vũ Ba Tu đã được đặc cách đúng như mong đợi ạ!”

    Văn Sĩ kính cẩn đáp.

    “Còn người tên Chu Thổ, sau khi tỉnh dậy còn phải cho hắn ngửi mê hồn hương, ngươi đã làm chưa?”

    “Dạ làm rồi ạ!”

    Đình An hài lòng gật đầu, phất tay ra hiệu cho Văn Sĩ lui ra. Trong lúc chờ đợi, anh thong thả nằm ườn cắn hạt dưa, thi thoảng lại quay sang hỏi tì nữ đứng hầu cạnh đó xem đã mấy giờ rồi thở hắt một hơi.

    “Trà nguội hết rồi mà sao con bé còn chưa đến chứ?”

    Lời vừa dứt, bên ngoài Văn Sĩ chợt đi vào trong bẩm báo Vũ tiểu thơ có việc cầu kiến. Đình An giật thót ngồi dậy, lo nhiều hơn là mừng, vội truyền lệnh cho cô vào trong. Văn Sĩ chưa kịp cáo lui, cô đã mau chóng xuất hiện trước thư phòng anh, mặt nặng mày nhẹ bước vào. Đinh An ríu rít xỏ giày bước vội về phía cô, niềm nở kéo cô ngồi xuống tràng kỷ.

    “Cái Nhi may quá, em thi đấu xong rồi sao? Chắc là mệt lắm! Này uống nước đi.”

    “Đa tạ ông Trần đã lo lắng, thị đã uống nước rồi.”

    “Kìa, sao nói năng nghe xa cách thế kia? Uống nước rồi vậy thì ăn chút gì nhé! Ăn hạt dưa này đi cái Nhi.”

    “Không ăn, cứng lắm.” Bình Nhi chậm rãi lắc đầu, không thèm nhìn Đình An lấy một cái.

    “Cứng? Vậy để anh cắn hạt dưa cho em nhé!”

    “Anh An, anh đừng vòng vo nữa, trực tiếp vào vấn đề đi. Tại sao đang yên đang lành cho người giả danh binh sĩ Đinh phủ bảo em nghĩ kế giúp Ba Tu vào trong chứ?”

    “Trời ạ, cái này em đừng hỏi anh. Em nên về hỏi tội Mộc Kha ấy. Tối hôm qua trăng thanh gió mát đột nhiên cậu ấy ghé thăm anh bảo là uống rượu giải sầu. Anh đâu hay biết gì, nghe thấy rượu là sáng mắt bèn mời cậu ấy ở lại. Cậu ấy bảo để em một mình xông pha trận mạc như vậy, mình thì ở nhà nên không yên tâm, sợ em cứng đầu gây gỗ nên không nói ra, đành tìm anh trút bầu tâm sự. Em biết tửu lượng cậu ấy không tốt, mới uống vài ba ly đã say ngã say nghiêng khóc lóc than thở, anh đành phải đưa về phòng… À, không, bậy quá, anh đành phải tìm cách dỗ dành cậu ấy, bảo sáng sớm mai phái người tìm Vũ Ba Tu, bạn mới chí cốt hơn một tháng qua của em, gấp gáp cài cậu ấy vào hòng giúp em có người bầu bạn nơi chiến trường thảm khốc.”

    “Nói thật đi, anh viết những lời này ra giấy, học thuộc lòng rồi mới nói với em đúng không? Trơn tru, rành mạch, anh cũng lanh lợi quá nhỉ?” Bình Nhi lườm Đình An phát. “Anh cho người giả dạng người ta như vậy không sợ bỏ lỡ tiền đồ của người ta sao?”

    “Cái Nhi, việc này em khỏi phải lo nghĩ. Anh sợ bị hai người mắng nên đã cấp tốc cho người điều tra, chọn ra người kém nhất trong số các binh sĩ. Chu Thổ gì gì đó cho dù có tham gia thi đấu lần này thì cũng bị loại thôi. Em thấy anh hay không? Em đừng giận nữa, này, anh cắn hạt dưa để đấy, em ăn đi.”

    Bình Nhi nhìn Đình An đầy khó hiểu, bóc số hạt dưa chưa tách vỏ bỏ vào miệng cắn tí tách. Từ lúc cô tỉnh dậy tới nay, Đình An cứ lạ thế nào, đôi khi vẫn như ngày trước nghiêm khắc với cô, đôi khi lại nói chuyện với cô như thể hổ con làm nũng hổ mẹ, thật khó hiểu.

    Cô phun hạt dưa phèo phèo, uống ngụm trà, một chân chống trên tràng kỷ, một chân thả dưới, ôm đầu gối, đáp.

    “Anh làm gì mà căng thẳng vậy? Em chỉ hỏi cho biết vậy thôi, dù sao cũng đâu vào đấy rồi. Mà cũng phải cảm ơn anh, không nhờ anh gửi Ba Tu đến thì kế hoạch của em coi như toi.”

    “Sao lại toi? À mà chừng nào em thi tiếp vòng hai thế?”

    Đình An ngại ngùng cười, tự tay rót đầy chum trà cho cô, miệng cười toét đến mang tai.

    “Thi gì cơ? Em bị loại rồi.” Cô tỉnh bơ đáp, một hơi uống cạn chum trà.

    Lúc đầu Đình An cứ tưởng cô đùa, nhưng trông nét mặt của cô chẳng có tí gì là đùa giỡn cả, mới sinh lo gặng hỏi lại. Kết quả đúng là cô đã bị loại vì lí do không chứng minh được mình có khả năng dùng kiếm. Đình An nghe cô kể xong, đùng đùng nổi trận lôi đình, đứng phắt dậy một hai đòi tìm đám người Đinh Mạn Quân tính sổ. Nhưng vừa ra khỏi cửa khoảng chừng năm bước, anh lại xồng xộc trở vào trong, ngồi xuống đập tay lên bàn, thở dài.

    “Sao… Sao em không cản anh lại?”

    “Tại sao phải cản anh?” Bình Nhi trố mắt nhìn Đình An. “Anh giúp em trả thù là chuyện tốt mà? Em rất cảm kích nữa là đằng khác.”

    “Cái Nhi…” Đình An khổ sở cất lời. “Tiếp theo phải làm sao đây?”

    “Làm sao gì cơ? Đã có Ba Tu lo rồi còn gì?” Bình Nhi hí hửng như mèo thấy mỡ. “Không nhờ anh thì đúng thật là kế hoạch hỏng rồi. Thôi… Giờ em xin phép về trước, đặng ghé Mộc phủ báo lại với anh Kha.”

    Nói rồi, cô đứng dậy giũ áo, phủi hết vỏ hạt dưa trên người, trước khi đi còn sẵn tiện xin luôn hộp mứt của Đình An. Thấu hiểu cho nỗi lòng thua trận của cô, Đình An rộng rãi bảo người hầu cho cô luôn mấy hủ kiệu và mấy đòn giò thủ, còn ân cần sai người chuẩn bị xe ngựa cho Bình Nhi. Có điều cô chỉ nhận thức ăn chứ không nhận sự đưa đón của anh, sau đó tự mình đi bộ ra đến phố.

    Đợi cô đi khuất rồi, Đình An mới từ cổng chính Trần gia, lặng lẽ trở về thư phòng. Anh nhìn ấm trà đặt trân chiếc đôn rồi nhìn sang tì nữa đứng túc trực gần đó, lạnh giọng nói.

    “Ấm trà này nguội rồi, đi thay ấm mới đi.”

    Tì nữ kia im lặng nhận lệnh, mau chóng cầm ấm trà rời đi. Lúc Bình Nhi còn ở đây trò chuyện cùng anh, bầu không khí nồng nhiệt và ấm áp ra sao thì trái lại bây giờ vô cùng lạnh lẽo. Anh chậm rãi bước đến kệ gỗ, trầm tư ngắm những vật dụng bày trí trên đó, cảm giác như sự vui tươi, hoà nhã vừa rồi của anh chỉ là ảo ảnh, đổi lại lúc này là một Trần Đình An an tĩnh và xa cách đến không ngờ.

    “Văn Sĩ.” Anh nhàn nhạt lên tiếng.

    “Ông cho gọi ạ!” Văn Sĩ lập tức có mặt.

    Một khoảng lặng kéo dài giữa hai người. Hình như Đình An còn đang suy nghĩ gì đó, có chút chần chừ, do dự, khi tưởng chừng như sắp nói ra nhưng lại không nói. Cuối cùng, khi tì nữ kia quay lại cùng ấm trà mới, anh mới chịu cất lời.

    “Bình Nhi bị loại rồi. Ngươi xem thử trong số những binh sĩ trúng tuyển lần này, có thể loại được ai thì loại đi. Phải làm cho Đinh phủ thiếu nhân lực trầm trọng, rõ chưa?”

    “Dạ vâng ạ!”

    Đình An yên tâm gật đầu, mặt không đổi sắc liếc nhìn y.

    “Đi đi. Cẩn thận một chút, đừng để lại sơ hở.”

    *

    Rời chỗ Đình An không bao lâu, Bình Nhi đã có mặt ở Mộc phủ. Thay vì đến chỗ nhà bếp vứt đồ ăn mang về như mọi khi, cô lại một mình xách hết đống đó ném vào thư phòng lão Hàm. Xuân đến lão Hàm rảnh rỗi chẳng làm gì, không chăm cây thì nằm ườn đọc sách, đang chìm đắm trong lời hay ý đẹp, chợt từ trên trần nhà rơi xuống nào thịt nào mắm, thiếu điều chưa kịp hét lên, lão đã bị một khúc giò thủ đánh gục hoàn toàn không nói nên lời.

    Lật đật cố gắng chui ra khỏi đống đồ ăn ngỡ bão lũ này, một thân già yếu ớt không thể làm gì hơn đành bất lực giơ một tay lên trời kêu cứu. Bình Nhi liền túm lấy cánh tay gầy nhom của lão, làm điệu bộ như nhổ cà rốt, nhổ lão ra ngoài.

    “Đa tạ đa tạ.” Lão Hàm rối rít nói.

    “Không cần khách sáo, thức ăn ta mang đến, lão cứ giữ mà ăn từ từ nhé! Phải rồi, anh Kha đâu?”

    Lão Hàm bối rối nhìn đống đồ ăn ngổn ngang trong phòng rồi lại chớp chớp mắt thưa với Bình Nhi.

    “Dạ bẩm xui là hôm nay ông không có ở phủ. Không biết khi nào sẽ về. Bà muốn ở lại đợi hay bữa sau lại ghé ạ?”

    “Tiếc thế. Vậy thì khi khác ta quay lại, có chuyện muốn nói với anh ấy. Vậy thôi ta về, lão giữ gìn sức khoẻ nhé!”

    Bình Nhi thoáng chút tiếc nuối, sau đó phấn chấn tinh thần vẫy tay tạm biệt lão. Lão Hàm cười đáp lại, nheo mắt nhìn cô bay đi xa rồi rời thư phòng đi về phía hang động ở sân sau Mộc phủ. Vừa đến cửa động, chưa kịp nói gì, từ bên trong, một giọng nói âm lãnh chợt phát ra. Hang động tối mịt như đêm ba mươi, lão đứng ngoài chẳng thấy gì, chỉ có thể thấy hai đốm sáng màu hổ phách bay lơ lửng trên không, cách mặt đất khoảng chừng hai trượng.

    “Cái Nhi đã đi rồi chứ? Có nhắn nhủ gì với ông không?”

    Con đại mãng xà cựa mình như con quay, từ trên cao, chầm chậm cúi đầu xuống nhìn lão. Lão Hàm vốn đã thấp bé, nay so với con xà yêu kia chắc chỉ bằng một cái răng của nó thôi.

    Lão cúi đầu trịnh trọng thưa.

    “Dạ bẩm ông, bà đã đi rồi ạ! Vừa nãy người của chúng ta về bẩm báo, nói Đinh phủ đã loại bà rồi ạ!”

    Mộc Kha không vội trả lời ngay, thay vào đó hắn thở ra một hơi như trút nỗi lòng rồi từ từ thu đầu vào trong hang tối, cuộn mình lại.

    Đình An quả không phụ lòng hắn. Hắn vốn dĩ không muốn cô vào quân doanh với Mạn Quân nhưng cô đã vì chuyện này mà gian nan hơn tháng trời, hắn không nỡ dìm cô xuống nước. Hắn phản đối nhưng lại giữ trong lòng. Trước hết ngoài mặt hắn tỏ vẻ ủng hộ cô nhưng mới hôm qua lại đích thân sang tìm Đình An bày tỏ rằng hắn không muốn cô đi, giá như có ai thay thế cô thì tốt quá. Thế là sáng nay Đinh An đã mau lẹ giúp hắn giải quyết ổn thoả các vấn đề. Một mũi tên trúng hai con nhạn. Người của phe hắn vừa được cài vào trong quân đội, cô vừa có thể an nhàn ngồi nhà giật dây với hắn, không cần xông pha nơi chiến trường nữa.

    “Từ đây đến khi vòng hai bắt đầu, lão tiếp tục theo dõi động tĩnh. Có gì bất thường thì báo cho ta ngay.”

    “Dạ rõ ạ! Lão lui, ông nghỉ ngơi đi ạ!”

    Sau khi rời Mộc phủ, Bình Nhi trở về Vũ gia ngay tắp lự, thay bộ y phục, chải lại mái tóc, chẳng mấy chốc lại trông như một thiếu nữ an phận, suốt ngày quẩn quanh đây đó trong nhà.

    “Bà đã về rồi ạ?” Lục Loan vừa mở cửa phòng, bất ngờ nhìn thấy Bình Nhi, không kiềm được mà thốt lên.

    Một nhà không thể có hai cô cả, Lục Loan mau chóng biến trở lại như cũ, đi đến trước gương nơi Bình Nhi đang ngồi, chọn một chiếc khăn tím nhạt trùng màu với áo giao lĩnh cô đang mặc, giúp cô vấn tóc. Bình Nhi ngồi ngay ngắn trên ghế, mỉm cười nhìn theo bàn tay đang chải tóc đều đều kia, chợt phát hiện có ánh sáng lấp lánh trên cổ tay Lục Loan, nhìn kĩ liền phát hiện là chiếc vòng vàng thầy u tặng cho lúc cô mới về phủ mới niềm nở lên tiếng.

    “Kìa Loan, em đeo vòng vàng trên người trông ra dáng tiểu thơ lắm đấy.”

    Lục Loan lại giật bắn người lùi ra xa, chiếc lược gỗ bị rơi xuống đất gãy một răng. Cô gái run rẩy nhặt lấy lược, dùng một tay che đi chiếc vòng, liên tục gập người hoảng sợ nói.

    “Cô cả tha cho con, cô cả tha cho con. Con không có ý ăn cắp đâu cô ơi!”

    “Ơ con bé này, ta có trách phạt gì em đâu?” Bình Nhi cũng bị biểu hiện của Lục Loan doạ cho sợ, vội đỡ Lục Loan đứng thẳng dậy, nắm tay cô gái xoa xoa. “Em ấy… Nghĩ nhiều quá! Em giúp ta đóng vai cô cả, đeo vòng có gì quá đâu. Tiếc là chiếc vòng này thầy u đích thân tặng ta, hay là…”

    Nói rồi, cô mở tủ gỗ lấy một chiếc vòng ngọc đeo vào tay Lục Loan.

    “Ta tặng em chiếc vòng này, bấy lâu nay em theo hầu ta vất vả. Chút quà này hãy nhận lấy đi.”

    Lục Loan bối rối rụt tay lại không chịu nhận, nhưng Bình Nhi quyết bắt cô gái lấy cho bằng được, Loan đành phải nghe theo.

    “Em cảm ơn cô cả. Vòng vàng này, em xin trả lại cô ạ!”

    Bình Nhi gật đầu bất ngờ ôm lấy Loan vỗ vỗ, cười hiền với Loan. Loan hơi rụt người, nhưng Bình Nhi vỗ lưng cô gái mấy cái, Loan chợt khóc nấc lên.

    “Cô cả ơi, em có lỗi với cô!”

    “Lỗi phải gì, em mít ướt quá! Nín đi, giờ dẫn ta xuống bếp làm chút chuyện.” Bình Nhi vỗ má trêu Lục Loan.

    Hai người một chủ một tớ đang trên đường đến nhà bếp, ngang cửa chính chợt nghe tiếng ồn ào mới vội đến xem.

    “Anh Tư, tôi vừa nhìn thấy Vũ tiểu thơ nhà anh tại buổi tuyển chọn binh sĩ ở Đinh phủ đấy! Anh mau vào báo với ngài ấy đi!”

    “Bậy bạ! Tôi vừa gặp cô ấy đi dạo trong ngoài vườn hoa đây. Vũ tiểu thơ nào ở Đinh phủ nữa. Chắc anh nhìn lầm rồi.”

    Tư lập tức phản biện người đàn ông nọ. Nhưng ông ta vẫn kiên quyết phân bua.

    “Không, tôi nào có nhìn lầm. Chính mắt tôi thấy, chính tai tôi nghe, là họ Vũ. Tên… Tên thì tôi không nhớ, nhưng rõ ràng ngay cả Đinh công tử khi nói chuyện với cô ấy còn phải nhượng bộ. Không là cô cả nhà Vũ đại nhân đây thì còn ai?”

    “Anh đừng đứng đây nói xàm bậy nữa. Vợ chồng Vũ đại nhân tuy hiền lành nhưng động đến con gái là họ không tha đâu. Anh mau đi đí!”

    “Thật mà… Rõ ràng…”

    Đúng lúc ấy, cửa chính chợt mở rộng.

    “Có chuyện gì vậy chú Tư?” Bình Nhi vờ hỏi.

    “Cô cả! Dạ không có gì, anh Bì nhìn lầm thôi.”

    “Nhìn lầm chuyện gì?”

    “Dạ… Dạ không. Chắc là… Chắc là con… Con nhìn lầm thật. Cô cả, anh tư, tôi đi trước đây.”

    Trông thầy Bình Nhi, Bì hấp tấp bỏ đi ngay. Trên đường về, ông ta cứ suy nghĩ, nếu đúng là cô cả Vũ gia đến Đinh phủ tham gia thi đấu thì không thể về Vũ gia nhanh đến thế. Khi trưởng vệ mới vừa công bố thí sinh tham gia, vì cái thói nhiều chuyện, ông ta tức tốc rời khỏi nới ấy, quá giang xe của người ta về đây báo tin. Nào ngờ… Bây giờ ông ta cũng muốn tin mình nhìn nhầm lắm nhưng một mặc cũng không muốn chối bỏ những gì mắt mình nhìn thấy.

    “Cô cả đừng giận. Ông ấy nổi tiếng là người nhiều chuyện nhất cái chỗ này, mong cô đừng để bụng.”

    “Hiểu lầm cả mà. Thôi ta vào trong nhé!”

    Nhờ người đàn ông tên Bì ấy đến mách lẻo, cô càng muôn phần cảm kích việc mình bị loại.Thật ra nghĩ đến việc phải xa gia đình mới này trở về chốn chiến trường đẫm máu, lúc trước cô chưa mường tượng được rõ, nay cận kề rồi lại thoát ra được, đúng là phúc từ trời rơi xuống, không, đúng là phúc do Đình An ban tặng. Đình An phái người trà trộn vào Đinh phủ nhưng lại không giấu mùi hổ tinh của Văn Sĩ, rõ ràng muốn để cô biết anh chính là người nhúng tay vào. Nghĩ mới thấy, cái cách anh làm việc lúc nào cũng phô trương cả.

    Chỉ có điều anh cũng không ngờ cả cô cũngbị loại. Vũ Ba Tu vốn được cài vào để đồng hành cùng cô, nào ngờ lại thế chân cho cô mới chết chứ.

    Nhưng cô chưa nằm nhà nghỉ ngơi được bao lâu, ngày hôm sau đã nhận được tin cuộc thi đấu vòng hai ở Đinh phủ bất ngờ bị hoãn lại, nguyên nhân là vì hơn một nửa số người dự thi đột nhiên đâm ra ngã bệnh. Thầy thuốc khắp nơi trong vùng được Mạn Quân điều đến chữa trị, vậy mà sang ngày thứ hai bệnh tình vẫn không khấm khá hơn là bao. Mạn Quân lòng liền rối bời. Còn hai ngày nữa anh phải giao những người được chọn vào thành tham dự đợt tuyển chọn cuối do Đàm Đô thống đích thân chủ trì. Với tình hình này này, anh sợ e không kịp nữa.

    “Bẩm cậu, trong số mười lăm người hiện chỉ có ba người khoẻ mạnh thôi ạ!”

    Mạn Quân nhắm mắt khấn niệm trước bàn thờ Phật. Nghe thấy tiếng Khánh, anh kính cẩn lạy ba lạy, từ tốn cắm ba nén nhang vào lư hương. Nắng ngoài cửa sổ chiếu vào trong phòng, dẫn đường cho nhang khói bay lượn. Ngoài kia, cây lá xào xạc, chím hót véo von. Mạn Quân đi đến cửa sổ đưa tay hứng nắng, đoạn phóng tầm mắt lên hàng cây xanh um như thể đang tìm chủ nhân của khúc ca trong trẻo ấy, như muốn chỉ trong giây lát thôi, nó có thể đưa hết những phiền muộn trong lòng này đi.

    “Ít nhất phải là năm, không thể ít hơn được.”

    “Dạ có thể thêm một ạ!”

    “Không thể thêm hai?”

    “Hiện giờ thì chưa ạ!”

    Mạn Quân lặng im một lúc như suy nghĩ điều chi rồi bấm tay dứa khoác nói với Khánh.

    “Nếu mai tình hình không tiến triển hơn, hãy mang thư của ta sang Vũ gia giao tận tay Vũ tiểu thơ.”

    “Ý cậu là…” Khánh thản thốt. “Cậu muốn để cô ta đại diện cho Đinh phủ vào cung thi ạ?”

    Thấy Mạn Quân làm thinh, Khánh lại tiếp lời.

    “Chúng ta đã có được bản đồ cô ta đưa, sao lại phải cầu cạnh nữa ạ? Thầy thuốc đang cố hết sức, bệnh của mọi người có thể thuyên giảm, xin cậu đợi cho đến ngày cuối cùng ạ!”

    “Bản đồ ư? Được, để ta cho ngươi xem.” Mạn Quân nói rồi đi một mạch về phía thư phòng.

    Khánh liền bước theo sau. Vừa bước chân qua đến cửa phòng Mạn Quân, một cuộn giấy to tướng bỗng bay đến trước mặt. Khánh nhanh chóng bắt được, cầm mở cuộn giấy ra xem thì phát hiện đó là một tấm bản đồ, nhưng ngặt nỗi là không biết trên ấy viết gì.

    “Không đọc được đúng chứ?”

    Khánh hoang mang nhìn Mạn Quân, mãi sau mới thốt lên.

    “Thì ra cô ta đã có tính toán trước…”

    Mạn Quân gật đầu, đoạn rời khỏi bàn đi đến chỗ Khánh cầm lấy tấm bản đồ,

    “Không ngờ cô ta đã chuẩn bị kĩ lưỡng. Ta đã cho người dò la đoạn đường biên giới của Đại Việt và Chiêm Thành, rất khó đoán biết đâu mới là lối vào cô ta vẽ trên bản đồ.”

    “Thế chúng ta phải làm sao đây hả cậu?”

    Còn làm gì được đây? Ta nghĩ lại rồi, ngày mai ngươi không cần phải đi nữa. Đích thân ta sẽ sang ấy tìm cô ta thương lượng lại. Phải biết rõ mục đích cô ta muốn vào quân đội là gì, tại sao lại có được tấm bản đồ này. Khi đã sáng tỏ mọi chuyện, ta không thể lại thành kẻ không giữ lời.”

    Ý Mạn Quân đã quyết, Khánh hiểu. Khi để một cô gái tham gia vào quân đội triều đình cũng là trăm mối, rồi bao nhiêu vấn đề sẽ nảy sinh ra rất khó lường trước. Anh chỉ là người đứng ra giúp triều đình tuyển chọn người tài, không trực tiếp tham gia chiến trường, cũng không có mặt ở quân doanh, lấy ai chống lưng cho cô? Đàn ông đi lính thấy đàn bà như mèo thấy mỡ, cứ cho là võ công cô cao cường đi, nhưng con thỏ giữa bầy sói, không cẩn thận ắt sẽ bị làm thịt.

    Mà ai bảo cô cứ muốn đâm đầu vào làm gì, thôi thì Mạn Quân nghĩ, tự làm tự chịu vậy.

    Ngay hôm sau, Mạn Quân cùng Khánh phi ngựa đến Vũ gia tìm gặp Bình Nhi. Bỏ qua thắc mắc của vợ chồng Vũ đại nhân cùng những gia nhân khác trong nhà, hai người cứ thế ở riêng ngoài vườn trò chuyện một lúc lâu. Khoảng nửa canh giờ sau, cả hai mới đứng dậy đi ra khỏi đình.

    “Cảm phiền Vũ tiểu thơ.”

    “Đinh công tử xin đừng khách khí. Đi thong thả.”

    Sau khi Mạn Quân rời đi, Bình Nhi liền tìm thầy u nói chuyện. Dù đã ra sức ngăn cản cô nhưng Bình Nhi vẫn một mực với ý định của mình. Vũ Hoài Nam tức giận cấm cửa cô trong nhà, lệnh cho gia nhân thay nhau canh trước cửa phòng cô, sợ cô bỏ trốn lên đường vào kinh. Nào ngờ sáng hôm sau mở cửa đưa đồ ăn, mọi người đã chẳng thấy cô đâu nữa, chỉ thấy một bức thư từ biệt trên bàn.

    Năm ấy là năm Thuận Thiên thứ năm, năm đầu tiên cô gia nhập quân đội triều đình, không khua chiêng đánh trống, trong suốt mười năm âm thầm giúp đỡ cùng sát cánh, phò trợ cho Đông cung Thái tử thuận lợi lên ngôi.

    Thời gian như thoi, bao nhiêu sự việc theo đó mà nảy sinh, đôi khi lại theo cách người ta không ngờ đến nhất.
     
  11. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 39
    Khởi đầu mới

    (*) Từ chương này nữ chính sẽ được gọi là Ngọc Phiến để tránh nhầm lẫn.

    [​IMG]

    Thuận Thiên năm thứ 10.


    Đầu năm ở Đinh phủ lúc nào cũng tất bất và nhộn nhịp. Quà cáp khắp nơi gửi đến đếm không xuể. Nhà bếp đầy đồ ăn, trên bàn đầy bánh trái, khắp vườn hoa lá nở ào ạt, ngập tràn hương xuân. Như thường lệ, sáng sớm ngày giao thừa, Mạn Quân sang thống kê đồ được biếu đến. Cài gì cần thì giữ, không cần anh sẽ phát cho gia nhân phủ, món nào cũng nhận, chỉ trừ bốn năm trở lại đây, anh đều gửi trả lại quà nhận từ một người.

    “Thưa cậu, đã sắp xếp xong đâu đó theo lời cậu dặn rồi ạ! Những vật cậu nói con đã chuyển sang kho, đợi đến mai chờ cậu đến phát cho mọi người.”

    Mạn Quân mỉm cười gật đầu, một nụ cười như lấn át gió xuân. Năm năm trôi qua, chàng thiếu niên trẻ tuổi ngày nào mới đấy đã trở thành một thanh niên cường tráng, khôi ngô. Đường nét trên mặt ngày càng rõ ràng, ngày càng lộ rõ sự anh tuấn và cương trực như cái thuở mười lăm. Chỉ cần anh nhíu mày, những cô gái xung quanh đều lập tức chao đảo, đều muốn được gần gũi, thân thiết, thậm chí là muốn gả cho cậu con trai trưởng của Đinh đại nhân.

    Tiếc thay, năm nào cũng có bà mối đến hỏi, năm nào anh cũng để các bà ra về trong tiếc nuối vì chẳng để ai lọt vào mắt như thiếu nữ trên thuyền năm xưa. Anh viết đi mười lá thư đều đặn mỗi tháng, thi thoảng mới nhận lại một lá từ Bình Nhi. Có những bức thư anh viết thật nhiều để rồi chỉ nhận lại được vài dòng ngắn ngủi bảo rằng cô vẫn khoẻ, bảo cả anh cũng phải biết tự chăm sóc cho bản thân.

    Gần đây tình hình chiến sự căng thẳng hơn trước, công việc cũng nhiều hơn, thư cũng dần ít lại. Tất nhiên, chỉ cần không có thư đi thì sẽ không có lá thư nào về dưới cái tên Lục Bình Nhi. Điều này làm anh chán nản, đôi khi còn muốn bỏ cuộc nhưng không biết sao lại không thể ngừng nghĩ về người con gái tuyệt tình ấy.

    Sư Vạn Hạnh từng bảo rằng anh mắc bệnh tương tư, tương tư nặng rồi.

    “Có thư của Bình Nhi gửi về không?”

    “Dạ cậu đợi con chút.” Khánh nghiêm túc lục lọi trong đống giấy trên bàn, đoạn nhìn anh lắc đầu.

    Mạn Quân khoanh tay thở hắt một hơi, tựa cửa đầy chán chường hỏi.

    “Còn cô ta, năm nay lại gửi gì thế?”

    “Dạ là một hủ mật ong ạ! Còn nói là do đích thân mình trèo tổ ong lấy.”

    Nói rồi, Khánh tự tay đưa Mạn Quân một cái hủ, miệng bịt kín vải cùng một bức thư trên ghi nắn nót ba chữ Vũ Ngọc Phiến. Anh bưng cái hủ trên tay, bất lực cười, chợt thấy Khánh đưa hai tay về phía mình như xin xỏ điều chi. Tò mò, anh hỏi.

    “Gì thế? Chưa gì đã muốn lì xì?”

    “Dạ? Không… Không phải bốn năm nay cậu toàn trả lại quà của Vũ tiểu thơ sao? Con đã dọn sãn một chỗ trên xe bò rồi, chiều nay sẽ gửi trả về kinh cho cô ấy.”

    “Không cần đâu. Ta lấy.”

    Dứt lời, anh ôm cái hủ trên tay vào lòng, bỏ lại Khánh vẫn còn đang ngạc nhiên sau lưng mà rời đi.

    Sao hôm nay thiếu gia nhà y lại thay đổi thế nhỉ? Bước sang tuổi hai mươi nên tâm trạng cũng tốt lên chăng?

    *

    “Đinh công tử mới sáng sớm tìm tôi có chuyện gì gấp gáp chăng?”

    Ngọc Phiến duyên dáng bước đến trước mặt Mạn Quân, nhẹ nhàng mỉm cười. Dưới cái nắng sớm, trong bầu không khí xuân ấm áp, chứng kiến nụ cười dịu dàng của thiếu nữ, lồng ngực anh có chút tức tối, cảm giác tựa như khi anh ở cùng Bình Nhi lúc trước vậy.

    May thay, tính cánh lại không giống nhau. Ai ngờ rằng một người có gương mặt lương thiện, vô ưu như một đám mây trắng trong đầu lại giăng đầy mưu toan quỷ kế chằng chịt như một đám dây rừng chỉ chờ người ta lọt bẫy kia chứ.

    Mạn Quân đứng dưới mái đình lịch thiệp cúi chào cô một cái, sau đó dang tay mời cô ngồi.

    “Hôm nay ta đến đây là để bàn chuyện bản đồ với cô.”

    Ngọc Phiến vừa nghe đã nhíu mày tỏ ý không vui, mới hỏi lại anh.

    “Bàn chuyện?... Giữa chúng ta còn có gì cần bàn? Hay là ngài đã suy nghĩ lại?” Cô nở một nụ cười giảo hoạt.

    “Hôm nay ta đến cầu cạnh tiểu thơ, hy vọng cô có thể trở thành người dẫn đường cho quận lính triều đình thuận lợi tiến vào Chiêm Thành.”

    “Xin lỗi, tôi từ chối.” Bình Nhi tươi cười đáp lại, đoạn tự tay rót cho mình chum trà.

    Lục Loan thấy vậy thì vội bước đến định giúp cô, liền bị Ngọc Phiến dứt khoác đưa tay chặn lại.

    “Để ta.” Ngọc Phiến đặt ấm trà xuống bàn.

    “Vũ tiểu thơ, ta…”

    “Đinh công tử, tôi biết ngài khinh thường tôi. Một kẻ mồ côi lang thang không nhà không cửa, không được dạy dỗ đàng hoàng lại một phát bước lên cao, sống trong giàu sang nhung lụa có thầy u yêu thương, việc trong nhà chẳng cần đụng móng tay, mỗi ngày chỉ cần hít thở, ăn uống, quả là may mắn lớn nhất đời tôi. Nhưng không có nghĩa là ngài có quyền lấy cớ đó mà xem tôi như một món đồ muốn lợi dụng thì lợi dụng, muốn vứt thì vứt.”

    Đoạn cô đứng dậy bước ra cạnh ban công, ngước mắt ngắm nhìn những đoá hoa đào hồng thắm như bờ môi thiếu nữ khẽ run mình trong gió, đoạn tiếp lời.

    “Đinh công tử, tấm bản đồ ấy, tôi cho ngài. Hiểu lầm đã hoá giải từ lâu, quân tử không chấp nhặt tiểu nhân. Ân oán coi như chấm dứt, ngài có thể ra về được rồi.”

    Đúng lúc, một cơn gió thổi ào qua sân. Khu vườn này vừa hay là nơi đón gió nên cây cối quanh đây chẳng lúc nào ngơi nghỉ, đến cả cánh hoa đào mỏng manh như thế cũng bị gió tàn nhẫn cuốn bay rợp trời. Mặc kệ người kia có rời đi hay không, Ngọc Phiến không thèm tiếp chuyện nữa. Cô đang mải mê ngắm hoa thì bất chợt Mạn Quân tiến lại.

    Thiếu niên vừa hay cao hơn cô một chút, Ngọc Phiến tuy đứng đến tai nhưng cũng phải ngước nhìn vì cự ly gần. Bỗng, anh nắm lấy tay cô, thả vào đó một cánh hoa đào nhỏ nhắn.

    “Không phải ta khinh thường cô mà vì ta cảm thấy khó chịu khi ở cạnh cô. Không hiểu sao, cô luôn làm ta liên tưởng đến một người.”

    Ngọc Phiến gật đầu suy nghĩ, hoá ra là vì nhớ cô gái tiếp cận anh trước kia nên trút hết bực tức lên người cô. Anh sợ một chân đạp hai thuyền chăng?

    Mạn Quân vờ ho một tiếng rồi chắp tay nheo mắt nhìn lên trời, sau đó cất lời.

    “Chúng ta… Hoà nhau đi. Trước tiên hãy nói ta biết, tại sao cô nhất nhất muốn vào quân đội?”

    “Vì tôi muốn được như Trưng Vương.” Cô không do dự mà đáp ngay.

    “Trưng Vương? Ý cô là hai vị Trưng Nữ Vương trong lịch sử ư?” Anh ngưng một lát rồi bật cười, chưa hết nghi hoặc lại hỏi. “Chỉ vậy thôi ư?”

    Ngọc Phiến thật thà gật đầu.

    Vậy đấy, thế là đúng như thoả thuận. Mạn Quân giúp cô vào quân đội, cô giúp anh dịch lại bản đồ cùng chỉ bảo tận tình những nơi giặc đóng và địa hình hiểm trở, chỉ anh làm cách nào dẫn dắt quân lính vượt qua.

    Nhưng không ngoài dự kiến, việc cô gia nhập quân ngũ không mấy thuận lợi. Ngay cả làm một binh lính quèn cô cũng không được làm. Thời gian đầu, cô được phân phó làm việc ở nhà bếp của quân doanh, rồi lau dọn, giặt giũ đồ đạc của lính láng, cho ngựa ăn…

    Thế nên, có thể nói thẳng ra, chức vụ cô ở trong quân ngũ là làm lao dịch.

    Được khoảng ba tháng, trại lính phát sinh vài chuyện. Nghe nói vùng núi ngoại thành Thăng Long có dã thú hoành hành, làm bị thương không ít người. Để giúp dân chúng giải quyết vấn nạn, đức vua đã ban chỉ thị xuống cho điều quân đi bắt dã thú. Nhưng con dã thú này không những hung tợn mà còn khôn khéo. Sau nhiều ngày vây bắt không thành công, cũng không bẫy được nó, dần dần ai nấy đều bỏ cuộc. Lúc ấy, Ngọc Phiến mới xung phong đi bắt dã thú, chỉ xin mười người đi theo. Người ta cười cô, chẳng ai tin cô có thể làm được chuyện mà ngay cả mười mấy đội quân lớn nhỏ của triều đình cũng đành bó tay.

    “Nếu tôi bắt được dã thú và mang về đây, các người sẽ gọi tôi một tiếng chị cả chứ? Và còn nữa, hằng tháng mỗi người trong quân ngũ phải nộp cho tôi một phần ba số tiền mình nhận được. Có dám cá không?”

    Tất cả liền cười ồ lên, sau đó thi nhau đặt cược. Ngọc Phiến cẩn thận ghi chép lại tên từng người cùng lấy dấu đỏ sau đó nhờ Lê tướng quân đứng ra làm chứng. Nào ngờ mới đề cập đến, ông ấy đã đồng ý ngay với lí do là xưa giờ ông ấy chưa từng thấy ai chăm ngựa khoẻ và tốt như cô.

    “Ngọc Phiến, ta biết chúng nó khinh cô, nhưng ta thì lại khác! Cô là người do Đinh công tử đề cử, hơn nữa từ chăm ngựa đến bảo quản vũ khí, ta thấy cô rất thành thục. Đinh công tử phó thác cô cho ta, ta là người chống lưng cho cô, nên nghĩ đã đến lúc cô chứng minh cho mọi người ngoài kia biết mình có thể làm được những gì rồi. Ta biết không phải tự dưng cô lại xung phong đi bắt dã thú như vậy, nói đi, cô có yêu cầu gì không?”

    Ngọc Phiến vô cùng cảm kích Lê Phụng Hiểu. Cô có thể yên ổn làm việc trong quân đội đến nay đều nhờ có ông ấy ra mặt giúp đỡ.

    “Đa tạ Lê tướng quân đã đề cao và chiếu cố tôi suốt thời gian qua. Tôi nào đã lập được công trạng gì mà đòi khen thưởng chứ ạ!”

    “Đừng có khiêm tốn nữa, ta ghét nhất là kiểu cư xử như bọn thư sinh ấy. Giả vờ làm gì? Thẳng thắng nói những gì mình muốn đi!”

    “Dạ thưa… Ngọc Phiến chẳng đòi hỏi gì nhiều, chỉ xin được gặp mặt đức vua.”

    Lê Phụng Hiểu nghe xong thì trợn mắt trố mày, sau đó liên tiếp đập tay vào đùi bật cười ha hả. Tưởng ông ấy sẽ mắng nhiếc mình ghê lắm, nào ngờ ông ấy lại trực tiếp tiến đến đỡ cô đứng dậy, vỗ vai cô một cái thật mạnh muốn xụi cả người rồi sảng khoái nói hai từ “đồng ý”.

    Cô đề nghị dắt theo mười người nhưng chẳng ai chịu đi với cô, chỉ duy nhất có Vũ Ba Tu, người anh em chí cốt cô quen được trên đường rong ruổi từ Chiêm Thành trở về khi trước là đồng ý cùng cô đồng sinh cộng tử. Nghe Ba Tu nói cô toát cả mồ hôi hột, làm gì đến nổi phải dùng hai chữ “sinh từ” chứ, nhưng rồi cũng dẫn y theo.

    Kết quả cô bắt được dã thú đưa về triều đình, được diện kiến đức vua như ý nguyện. Nhân đấy, cô tỏ rõ ý chí muốn được cống hiến cho Đại Việt trên chiến trường. Đức vua chăm chú lắng nghe cô thỉnh cầu, sau đó bảo cô biểu diễn tài nghệ cùng đưa ra một người thuộc hàng xuất sắc trong quân đội để đấu với cô trước mặt triều thần. Nếu cô thắng, những thỉnh cầu của cô đều sẽ được đức vua phê chuẩn.

    Cơ hội tốt như thế làm sao cô bỏ qua cho được?

    Nghĩ mà cũng nhanh, mới đấy đã năm năm trôi qua rồi.

    “Phiến, quà chúng ta gửi đã được nhận rồi!”

    Tiếng Ba Tu bất chợt vang lên từ phía sau. Y bước vào cửa phòng mở sẵn, tiến lại gần cô nhưng cô vẫn không hề phản ứng. Thấy lạ, Tu vỗ vai cô một cái, cô liền quay phắt qua.

    “Anh Tu?”

    “Anh Tu cái gì mà anh Tu! Anh đứng gần em thế này, trước khi vào còn la hét um sùm hết lên, vậy mà em chẳng hề hay biết?”

    Nói rồi, Ba Tu chắp tay ra sau thở dài.

    “Mất cảnh giác thế này, cái chức Đô chỉ huy sứ (1) của em không muốn giữ nữa à?”

    “Anh ăn nói càng lúc càng độc mồm độc miệng nhỉ?”

    Phiến lườm Tu một cái cháy mặt rồi hất vạt áo ngồi xuống ghế.

    “Anh vừa bảo quà chúng ta gửi Đinh phủ được nhận rồi à?”

    “Em nghe à?” Ba Tu hào hứng ngồi xuống đối diện cô. “Anh vừa nhận được tin báo sáng nay. Ha ha… Bốn năm gửi quà đều bị gửi trả, vậy mà năm nay không những nhận quà của chúng ta mà còn tặng quà ngược lại.”

    “Có chuyện tốt vậy ư?” Phiến nhìn Ba Tu đầy nghi ngờ, thong dong cởi kiếm bên hông đặt trên bàn. “Đáng lo thật. Chắc không phải là chuyện tốt gì.”

    “Em cứ đa nghi như Tào Tháo!” Ba Tu tặc lưỡi lắc đầu. “Mấy năm nay anh ở cạnh em, chứng kiến đủ cả. Em âm thầm giúp đỡ cậu ta, cậu ta cũng âm thầm giúp đỡ lại em. Thế mà hai người ngoài mặt cứ làm ra vẻ ghét nhau thế là thế nào?”

    Ba Tu tự đặt câu hỏi, ngẫm nghĩ một lúc rồi búng tay tự trả lời, “A! Cái này ông bà ta thường bảo ‘thương nhau lắm cắn nhau đau này’.”

    Bình Nhi chép miệng, cầm cán kiếm gõ vào đầu Ba Tu cái bốp. Ba Tu để mặc cho cô đánh, ung dung ngồi thưởng trà, bóc hạt dưa. Nhân lúc giữa trưa binh sĩ đang nghỉ ngơi, anh tranh thủ dẫn cô đi xem quà Mạn Quân gửi tặng.

    “Anh Tu, đây là…”

    Ngọc Phiến bồi hồi nhìn chiếc xe ngựa quen thuộc đậu bên ngoài sân, không kịp nói thêm câu nào liền xông thẳng vào phòng trong. Mai Hồng và Như Y đang ngồi trên ghế xầm xì to nhỏ về vật gì đó trên tay, vừa thấy cô tiến vào, cả hai liền đứng dậy.

    “Con gái!”

    “Chị Phiến!”

    “U! Cái Y! Sao hai người lại ở đây?”

    Ngọc Phiến mừng rỡ chạy đến ôm chầm lấy u và em gái mình. Ba người mừng mừng tủi tủi.

    “Còn thấy đâu hả u?”

    “Thầy con ấy à!” Mai Hồng cũng đảo mắt tìm kiếm, sau đó ngừng lại ở góc trái sân.

    Ngọc Phiến nhìn theo ánh mắt bà, liền trông thấy thầy cô nhưng lời vui mừng còn chưa đến miệng, cô mới để ý đi cạnh ông ấy còn một người quen nữa, hơn nữa hai người còn trò chuyện hết sức vui vẻ. Trước tình cảnh này không biết nên phản ứng thế nào, trước hết cô cứ làm đúng lễ nghĩa cái đã.

    “Con chào thầy ạ!”

    “À, cái Phiến, con đây rồi!” Vũ Hoài Nam vui vẻ đỡ cô đứng thẳng dậy, rồi kế đến dẫn cô ngồi xuống ghế. “Thầy nghe nói con đã được phong đến Đô chỉ huy sứ, chúc mừng con!”

    “Con xin cảm ơn thầy ạ! Đều là phúc của đức vua ban cho đấy ạ!”

    Rồi cô mỉm cười quay sang nhìn Mạn Quân, cung kính cúi chào.

    “Hiếm khi có dịp Đinh công tử ghé thăm, thật là quý hoá quá!” Xong cô lại dáo dác nhìn quanh, tỏ vẻ tiếc nuối. “Tiếc là bổn ty của tôi nhỏ bé lại quê mùa, chỉ e không khiến ngài hài lòng nán lại lâu.”

    Mạn Quân nghe thấy lại ngẩng cổ bật cười ha hả, sau đó tỏ vẻ khiêm nhường.

    “Giám quân xin chớ xem ta là kẻ trọng giàu khinh nghèo như vậy. Thật ra ta đã được nghe kể, năm ngoái hai thôn phía đông bị vỡ đê, Giám quân đã không tiếc tiền của ẩn danh sai người chuyển bạc hỗ trợ Đinh phủ ta cứu tế bà con. Ta cảm kích tấm lòng trượng nghĩa của Giám quân còn không hết, làm gì có chuyện cười chê chứ?”

    “Đinh công tử xin bớt lời. Lá lành đùm lá rách là chuyện nên làm, những chuyện nhỏ tôi làm so với công lao to lớn của ngài với bá tánh từ trước đến nay có là gì. Nếu công tử đã nói thế, để tôi sai người sắp xếp một phòng cho ngài nghỉ ngơi, sẵn ở lại dùng cơm trưa với gia đình tôi luốn thể.”

    Vũ Hoài Nam gật đầu đồng ý. Suốt bữa cơm, chẳng rõ Mạn Quân đã rót vào tai thầy cô những gì mà ông ấy cứ cười nói với anh suốt, lại còn ngẫu hứng uống rượu giữa bữa ăn.

    “Hôm nay thầy có chuyện vui gì hả u?”

    Ăn trưa xong, Ngọc Phiến dẫn u và Như Y về phòng ngồi nghỉ, sẵn tiện đem thắc mắc của mình ra hỏi. Mai Hồng ẩn ý cười với cô, rồi nhẹ nhàng dìu cô ngồi xuống phảng.

    “Ngọc Phiến, con ngồi đi. Cái Y cũng ngồi xuống nghe u nói này.”

    “Có chuyện gì sao u?”

    Mở đầu câu nói, Mai Hồng liền thở dài, “Lần gần nhất gia đình ta gặp nhau cách đây đã một năm hơn. Nếu không nhờ Đinh công tử lo nghĩ cho nỗi lo của thầy u thì không biết bao giờ mới lại gặp con nữa.”

    “U cho con xin lỗi. Con biết con có lỗi với thầy u lắm nhưng gần đây nhiều việc bận, con đang ráng thu xếp đặng mùng hai về thăm nhà, u thấy có được không u?”

    Mai Hồng buồn bã miễn cưỡng gật đầu, “Về thăm nhà là tốt rồi. Thật ra, lần này con về thăm, thầy u có chuyện muốn nói với con.”

    “Chuyện gì thế u?”

    Nói đến, Mai Hồng chợt trở nên rạng rỡ, mọi buồn phiền mới đó đã tan biến không dấu vết chi.

    “Thầy con bảo khi nào con về nhà mới nói con biết. Nhưng u nôn nao quá, giữ trong lòng không được, sẵn nói nhỏ cho con biết luôn.” Mai Hồng kéo Ngọc Phiến lại ghé sát tai cô nói. “Thật ra… Đinh công tử bảo thầy u rằng ngài ấy đã để ý con từ lâu, rằng năm nay muốn hỏi xin thầy u gả con sang bên ấy.”

    “Con ư?”

    Mai Hồng gật đầu. Trong lúc cô còn đang thất thần chưa kịp phản ứng, bà tranh thủ nói.

    “Cái Phiến, năm nay con cũng đã hai mươi rồi, không còn trẻ nữa. Thầy u rất lo cho con. Chỉ đợi Đinh đại nhân ông ấy cho người sang dạm hỏi…”

    Trái với thái độ bất ngờ như đoán trước của cô, trái lại Mai Hồng mới là người bất ngờ. Ngọc Phiến nghe xong đột nhiên mỉm cười thầm lặng rồi nắm chặt lấy tay bà.

    “U ơi, con vui lắm!” Rồi cô lại nhin Như Y ngồi cạnh. “Cái Y, chị vui lắm! Có nằm mơ chị cũng không ngờ, Đinh công tử lại muốn cưới chị!”

    Đúng vậy, nằm mơ cô cũng không ngờ, hiểu lầm té giếng đêm hôm đó, hôm nay Mạn Quân lại biến thành sự thật. Muốn cưới cô tức anh đã bắt đầu từ bỏ Lục Bình Nhi hay là muốn cưới hai vợ đây? Hay là anh lại có ý gì khác nữa?

    *

    “Bẩm ông, có cô đến thăm ạ!”

    “Sao lại tự dưng… Cô ấy đâu?”

    Mộc Kha khá bất ngờ khi thấy lão Hàm vào bẩm báo. Hắn vội đặt sách xuống bàn, đứng dậy tiến ra phía cửa phòng. Đêm ba mươi tối đen như mực, đã lâu rồi cô không trở về phủ thăm hắn nên dần hắn cũng không cho người thắp đèn nữa. Cấp bách, hắn phất tay áo, đèn trong phủ đồng loạt sáng lên. Từ trên cầu giữa sân trước thư phòng hắn, bóng dáng nhỏ bé của cô xuất hiện, hai tay bận bịu xách đồ như mọi khi.

    Hắn phì cười.

    Cáo con của hắn, lần nào về cũng chẳng bao giờ chịu về tay không. Hắn đoán hẳn lại là bánh chưng, bánh tét gì đấy rồi.

    “Bẩm cô để lão xách giúp cho.”

    “Sao lại gọi ta là cô? Từ giờ, lão nên gọi ta một tiếng ‘thái tử phi’ thì hơn.”

    “Ý em là sao?” Mộc Kha liền lên tiếng, hai đầu mày dính chặt vào nhau.

    Hắn tiến đến một bước nắm lấy hai vai cô. Mới đó mà cô gầy đi nhiều quá!

    “Đường xa, em vào nghỉ ngơi trước. Từ từ rồi nói.”

    “Em e là không được anh Kha à. Hôm nay thầy u và em gái em đến thăm, ít nhiều gì cũng phải ở lại cùng họ đón giao thừa. Em không nán lại lâu được.”

    Mộc Kha nhẹ lắc đầu, “Không sao. Mùa xuân của chúng ta còn nhiều, anh luôn ở đây. Khi nào xong xuôi mọi việc, em về, anh em mình sẽ đón một cái Tết linh đình nhé!”

    “Anh Kha!” Ngọc Phiến bất chợt ôm chầm lấy hắn. “Tết mấy năm sau nhất định em sẽ bù cho anh. Anh cố đợi em nhé! Nhé!”

    Mộc Kha chầm chậm nhắm hai mắt lại, chầm chậm gật đầu. Hắn ôm cô thật chặt, chặt đến mức như muốn khảm cô vào thân thể mình. Hắn dụi gương mặt tuấn tú vào mái tóc mượt như suối của cô, như tìm kiếm hơi ấm, tìm kiếm mùi hương hắn thường khao khát, nhớ nhung. Đêm nay, hắn không muốn cô đi, hắn muốn cô ở lại nhưng phải để cô đi.

    Thái tử phi? Nực cười! Cô là vợ hắn, cả trước đây, bây giờ, sau này, cô vẫn là vợ hắn, mãi mãi. Chỉ là bây giờ cô không nhớ ra hắn thôi. Cứ xem như cô đi chơi đâu đó một thời gian đi, đi chán rồi cô cũng sẽ về nhà, về lại bên hắn. Bởi cô không thể chối bỏ được sự thật, hắn là chồng cô, từ lâu cô đã là của hắn rồi.

    Nếu Đinh Mạn Quân biết được sự thật, liệu y có còn muốn cưới cô nữa không đây? Hắn đã chuẩn bị trong tay một thẻ bài chủ chốt. Chỉ cần mọi việc quá tầm kiểm soát, hắn sẽ lật bài. Chờ khi Mạn Quân thuận lợi lên ngôi, yêu giới tiêu diệt Cao tộc, hắn sẽ bước qua kết giới kia, tìm Lục Bình Nhi thật sự và kể cho cô nghe toàn bộ sự việc. Hắn không mong cô có thể tha thứ cho hắn nhưng chí ít có thể thôi không ghét bỏ hắn nữa. Thời gian của cô và hắn nhiều như vậy, chắc chắn cô sẽ suy nghĩ lại mà cho hắn một cơ hội quay đầu.

    Nhưng mà hắn cũng sợ một điều, luôn canh cánh một điều. Lỡ như cô có tình cảm với Đinh Mạn Quân đó thì biết làm thế nào?

    “Được rồi, em về đi. Đi lâu khó tránh người khác nghi ngờ. Một câu lúc nãy của em anh đã hiểu, em về thăm anh là tốt rồi. Chuyện của Đinh Mạn Quân anh sẽ cố thu xếp, em đừng lo.”

    Hắn vỗ vỗ lưng cô nhưng mãi cô cũng chẳng chịu buông tay. Hắn hơi khó xử, đột nhiên lại trở nên hồi hộp. Ngọc Phiến chợt lỏng tay, ngẩng đầu chớp mắt nhìn hắn.

    “Anh Kha, sao tim anh đập nhanh thế? Có phải bị nhan sắc nghiêng nước nghiêng thành của em hớp hồn rồi không?” Rồi cô lại úp mặt vào ngực hắn, cười khúc khích. “Không uổng công em đốn cây nhiều năm như vậy, rốt cuộc cổ thụ cũng đổ rồi.”

    “Cáo con, em nói bậy bạ gì thế?” Mộc Kha bối rối gỡ tay cô ra, búng trán cô một cái. “Nghịch ngợm!”

    “Anh Kha, thật ra Đinh Mạn Quân đã phát hiện ra chuyện của Lục Bình Nhi rồi, cô gái lần trước tiếp cận y ấy. Y đã đoán ra được mọi việc rồi. Chúng ta phải làm thế nào đây?”

    (1) Gọi chung là Giám quân: một chức quan tứ phẩm thời nhà Lý. Đô chỉ huy sứ thường được phong cho các võ quan chỉ huy một cuộc hành quân hoặc cho các vị võ quan đứng đầu các ty quân sự tại ty đô.
     
  12. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 40
    Người dẫn đường

    [​IMG]
    “Thứ lỗi cho anh mày đã đọc lén suy nghĩ của chú.”

    Ngọc Phiến vừa rời đi, Đình An từ trên cây nhanh nhảu phóng xuống đứng cạnh Mộc Kha. Anh phủi phủi người cho lá cây rơi xuống, chợt để ý thấy một vật xanh xanh nhỏ xíu đang bò trên ống tay áo thì liền hét lên rồi túm chặt lấy Mộc Kha.

    “Á! Sâu!”

    Mộc Kha tức khắc trừng mắt với Đình An. Bắt gặp ánh mắt mãng xà vàng choé của hắn, Đình An mới thôi làm trò, vội trèo xuống thả tay áo đang xắn cao xuống.

    “Làm sao chú biết chắc cái Nhi sẽ trở về với chú chứ? Nhỡ con bé thích Đinh Mạn Quân kia thì sao?”

    “Không thể nào!”

    Mộc Kha quay phắt người bỏ đi nhưng Đình An chưa chịu tha cho hắn, lại cười nói.

    “Làm sao chú biết chắc Bình Nhi không thích Kính Dực chứ? Tại sao em ấy kiên trì tìm kiếm chuyển kiếp của Kính Dực suốt mấy trăm năm, không màn gian khổ, kẻ thù bủa quanh chứ? Là để báo ơn cứu mạng sao? Anh không nghĩ thế.”

    Đình An tiến lại gần Mộc Kha, từ sau lưng nói nhỏ vào tai y.

    “Thừa nhận đi, chú cũng từng nghi ngờ có đúng vậy không?”

    *

    “Giám quân! Giám quân!”

    Bên ngoài chợt có tiếng gọi thúc giục, Ngọc Phiến ngừng lau binh khí, vội đặt khăn xuống bước ra xem tình hình. Cô vừa hé cửa, từ bên ngoài, một bóng người bất ngờ lao ngay vào trong phòng. Ngọc Phiến vừa kịp né, người kia mất đà không kịp phanh liền phóng thẳng vào chiếc bàn gỗ đặt giữa phòng làm trái cây trên ấy văng tung toé xuống đất.

    “Giám quân!”

    “Kìa Lý Mật? Đang yên đang lành, cậu làm gì mà gấp gáp như thế? Làm dập hết trái cây của ta rồi.”

    “Giám quân! Ngài hãy quên đĩa trái cây của ngài đi!” Lý Mật chống tay đứng dậy, uất ức chỉ tay ra ngoài. “Đinh Mạn Quân, Đinh Mạn Quân, sao hắn lại ở chỗ chúng ta? Còn õng ẹo ngó nghiêng khắp ti, chê bai phòng ốc của các binh sĩ, bắt chúng tôi lau chùi dọn chỗ ngủ cho hắn, thế là thế nào hả Giám quân?”

    “Tưởng gì, hoá ra là chuyện đấy ấy hả? Là vì y ngỏ ý muốn ở lại đây nên ta bảo y tự tiện chọn lấy một phòng mà ở.”

    Lý Mật lập tức giãy nãy.

    “Cái gì? Ở đây? Không được! Giám quân! Tôi phản đối! Ngài đã quên tên thư sinh ấy nhiều lần kiếm chuyện gây phiền hà cho chúng ta rồi ư? Còn nhớ chuyện lần trước…”

    Phải rồi…

    Ngọc Phiến chắp hai tay ra sau, chẹp miệng hồi tưởng.

    Còn nhớ Tết ba năm trước, trong lúc các binh sĩ đang vui vẻ ngồi quây quần ăn Tết bỗng đùng một phát có tiếng pháo nổ ở cổng Bắc, cách ti chưa đầy một dặm. Trùng hợp khi ấy là ngay ca trực của cô, bèn vội cùng các anh em chuẩn bị vũ khí, thúc ngựa chạy đi dò la tình hình. Khi đến nơi, phát hiện bóng người khả nghi, tất cả cùng rút gươm bao vây không chế, đèn đuốc rực sáng, trông rõ mặt người, ai nấy mới tá hoả người rằng người đốt pháo gây náo loạn ấy là Đinh Mạn Quân.

    Lại còn có lần, cũng vào năm ấy, đêm trung thu rực rỡ đèn hoa. Lúc đấy cô được phân nhiệm vụ tuần tra nội thành Thăng Long, đi cùng có Lý Mật và tám người nữa. Đáng lý đợi đến khi kết thúc ca, đội khác lên thế, cô và mọi người sẽ sang quán chè gần chùa Phước Minh đánh một bữa. Ai ngờ đang trong lúc đợi người đến giao ca, chợt có một thằng bé trông hết sức tơi tả băng qua biển người chạy đến chỗ cô báo Đinh phủ xảy ra chuyện, phát hiện có kẻ lạ mặt đột nhập mà Đinh công tử bỗng nhiên mất tích. Không kịp suy nghĩ nhiều, cứu người là trước nhất, Ngọc Phiến cùng những người khác tức tốc lên ngựa chạy đi. Vừa xông đến cửa, cả sân Đinh phủ chợt rộ tiếng cười ồ lên. Cả cận vệ Đinh phủ và tên Đinh Mạn Quân ấy đang say sưa rượu chè, nào có thích khách hay trộm cướp nào.

    Tiếc là lúc ấy cô chỉ là trưởng quản một đội canh phòng nhỏ bé, còn Mạn Quân lại là con quan to, chứ bằng không cô đã để đám người Lý Mật mặc sức lồng lộn lao vào xé xác y thành trăm mảnh mà không thèm ngăn cản rồi.

    Người như y mà có thể là Thái tử được sao? Trẻ con như thế, ngông nghênh như thế có thể thay đức vua trị vì đất nước này thật sao? Nếu y không phải con trưởng, liệu bệ hạ có nhìn trúng người khác, giả dụ như Bát lang hoàng tử Lý Nhật Quang chẳng hạn.

    Đến giờ, Ngọc Phiến vẫn không thể nào hiểu nổi, ông trời liệu có nhìn nhầm người?

    “Giám quân! Nhìn mặt Giám quân tôi đã biết ngài cũng không cam lòng gì rồi. Hay ngài cứ nhắm mắt làm ngơ, để bọn chúng tôi xử lý tên công tử ấy. Nếu bề trên có truy cứu, chúng tôi sẽ tự nhận trách nhiệm, tuyệt đối không làm ảnh hưởng đến Giám quân!”

    “Thôi thôi… Dù sao y đến đây trên danh nghĩa là khách quý.” Ngọc Phiến vỗ vỗ vai Mật. “Cậu nhớ căn dặn các anh em đừng động vào y là được rồi. Nhất là tuyệt đối không được để y vào phòng gia công vũ khí của chúng ta biết chưa? Trông cậy cả vào cậu đấy!”

    Lý Mật dù không cam tâm, nhưng nể mặt cô cũng đành ngậm đắng ưng thuận. Bởi với Mật, cô không chỉ là Giám quân, là trưởng đội y tôn trọng mà còn là ân nhân của y và các anh em trong ti. Nếu không nhờ cô, có lẽ hơn nửa số người trong ti này đều đã về chầu ông bà từ sớm chứ nào còn được đứng đây.

    Mật biết chuyện năm xưa với Ngọc Phiến chỉ là nhiệm vụ phải hoàn thành, vốn chẳng cầu mong được báo đáp gì. Với cô, đấy có thể chỉ là chuyến đò lướt nhanh qua trong đời, còn với anh em trong ti lại là một niềm cảm kích vô bờ bến, có chết cũng không thể quên.

    *

    “Lần này xuất binh, nghe bảo có dắt theo một tên lao dịch đấy!”

    “Gì cơ? Thật hay đùa đấy? Dẫn theo cho có mà chưa kịp ngáp đã bị chém đứt đôi à? Chú nghe tin từ ai đấy?”

    “Thật mà! Là con bé lao dịch mới tên Phiến ấy! Kìa kìa! Nó kìa, tôi nói ứ sai!”

    Đám binh sĩ âm thầm ngoắc tay ra hiệu cho nhau, len lén nhìn Ngọc Phiến bấy giờ đang vác hành lý đi ra đường cái, chỗ tập trung ngựa đặng nửa canh giờ nửa xuất phát lên đường.

    Chúng nhìn cô cười khả ố, khoác vai nhau.

    “Phen này thống lĩnh định dắt theo con bé ấy làm mồi cho đám đàn ông mình đấy hả? Ha… Ha…”

    Tên kia vừa ngửa cổ cười, tên đối diện đã vội ra hiệu cho gã nhỏ tiếng, dè chừng nói.

    “Bé thôi! Con bé ấy tuy mang danh lao dịch nhưng võ công không phải vừa đâu. Ngày đầu tiên nó mới vào đây đã bẻ gãy tay chân thằng Đậu và Quèn vì dám giở trò với nó đấy! Không đùa đâu… Huống hồ còn có Thống lĩnh và Đinh công tử ở Đinh phủ Thăng Long chống lưng. Tôi nghĩ nó được cài vào để do thám chứ chẳng chơi.”

    Gã vừa dứt lời, mấy tên khác đã thi nhau cười rộ lên. Chuyện hai tên Đậu và Quèn gãy tay gãy chân bọn họ biết nhưng chẳng ai nghĩ là cô làm. Nói gì thì nói cũng là thanh niên cục súc lực điền, sao có thể dễ dàng bị đánh bại nhục nhã như thế?

    “Các anh em, chuẩn bị xuất phát!”

    “Khoan đã!”

    Phụng Hiểu nhíu mày từ trên ngựa nhìn xuống cô gái nhỏ bé đang mang vác hành lý cồng kềnh, tỏ ý thăm dò. Ngọc Phiến chẳng hề câu nệ, thẳng tay cởi cái đống vướn víu trên người mình ném phịch xuống đất.

    “Lê Thống lĩnh, ngài bảo mang tôi theo dẫn đường, không phải làm lao dịch. Đống đồ này tôi không vác, của ai người nấy tự mình đeo đi. Còn nữa, tôi muốn ngồi ngựa, không muốn đi bộ.”

    Trước đòi hỏi tưởng chừng vô lý của cô, ai nấy đều ra sức phản đối, một hai đòi Phụng Hiểu để cô lại, có người còn muốn lao vào đánh cô ngay tức khắc. Nhưng chỉ trong vài khắc, một cái vung tay gật đầu của Phụng Hiểu, đám người đều phải im lặng, trơ mắt nhìn cô ung dung cưỡi ngựa, mà lại còn đi gần như song song với Thống lĩnh của bọn họ, bỏ túi to túi nhỏ hành lý lại sau lưng.

    Ngạc nhiên hơn, cứ đi một chặng, Lê Thống lĩnh của bọn họ lại cho cả đoàn dừng lại, trầm tư nhìn bản đồ một lúc lâu rồi quay sang hỏi ý kiến cô, lại còn lắng nghe rất chăm chú, dường như rất tôn trọng từng lời cô thốt ra. Sau bảy lần hết đi rồi dừng, cuối cùng đoàn quân quyết định dựng trại bên một cánh rừng.

    “Phiến, nếu ta không nhìn nhầm, trước mặt phải là đường chứ sao lại là sông?”

    Ngọc Phiến im lặng bao quát nhìn một lượt rồi lại nhìn vào bản đồ, bình tĩnh đáp lời.

    “Hẳn là đập ngăn nước bị vỡ rồi.”

    “Thế còn lộ trình của chúng ta? Phải làm sao đây? Trên bản đồ nào còn đường nào khác.”

    “Thống lĩnh xin hãy cho tôi thời gian, tôi sẽ tìm cách mở đường. Nhưng để tìm chỗ an toàn tuyệt đối cho tất cả thì khá khó, trừ phi là băng qua sông nhưng giờ này nước xiết, lại không có thuyền bè qua lại. Thống lĩnh, tuy không mong muốn, e chúng ta phải chuẩn bị cho trường hợp xấu nhất.”

    Phụng Hiểu trầm ngâm một lúc, đoạn đáp.

    “Nếu vậy, giờ ta sẽ cho người về Trường Yên cấp báo. Trong trường hợp không tìm được chỗ mới thích hợp để đóng quân dài lâu, chúng ta đành phải quay về bàn kế sách khác.”

    Lời vừa dứt, chợt sau lưng lại vang lên tiếng ho nhỏ. Ngọc Phiến quay đầu lại nhìn, liền trông thấy Đàm Toái Trạng, lúc này, cô mới choàng tỉnh, mới nhớ lần xuất binh lần này, ông ta cũng được phái đi theo. Ông ta thân cận với Dực Thánh Vương như vậy, Dực Thánh Vương lại có mối quan hệ khắng khít với Khai Quốc Vương Lý Long Bồ – em trai Mạn Quân như vậy nên suy ra là người của Trường Yên. Trường Yên cũng có quân đội riêng ở thành Nam, trước giờ tuy không lộ rõ nhưng cách hành động và xử sự có chút nghi ngờ quân đội của Thăng Long. Thế nên lần này Đàm Toái Trạng đột nhiên dẫn binh đòi đi theo bọn cô cũng chẳng có gì lạ.

    Với cô thì bình thường rồi nhưng Phụng Hiểu lại không được vui cho lắm. Trước giờ quan hệ giữa hai người bọn họ vẫn luôn rất xấu. Nếu không nhờ có Lý Nhân Nghĩa ra mặt đứng giữa giữ hoà khí thì không biết sóng gió gì sẽ kéo đến với những người làm trong võ ban nữa.

    Ngọc Phiến theo lệ cúi chào Toái Trạng. Phụng Hiểu tuy phẩm hàm không bằng Toái Trạng nhưng lại chẳng tỏ vẻ nhún nhường gì cả, chưa kể còn cố tình làm ngơ ông ta.

    “Lê tướng quân, lúc nãy ta tình cờ nghe được, hai người bàn kế sách ứng phó vì những thay đổi khác xa trong bản đồ, thế mà lại cố tình cho ta làm kẻ đứng ngoài?”

    “Xin Đô thống trách phạt. Là lỗi ở tôi đã sơ suất không kiểm tra lại, dẫn đến việc hành quân bị gián đoạn.”

    Ngọc Phiến vội tiến lên một bước chắp tay thưa. Còn đang hy vọng Lê Phụng Hiểu sẽ không thốt ra lời nào quá đáng, ai ngờ vẫn là thái độ cũ dành cho Toái Trạng, ông nhếch mép cười khinh.

    “Là tình cờ hay là nghe lén còn chưa phân rõ. Nghĩa vụ gì chúng tôi phải báo cáo với ngài?”

    Nói rồi, Phụng Hiểu dứt khoác nắm cùi chỏ Ngọc Phiến dựng cô đứng thẳng dậy, giọng nói có hơi bực tức.

    “Trách phạt cái gì? Người của ta ai dám thay ta trách phạt? Đàm Đô thống, ông nghe cho kỹ. Cuộc hành quân hôm nay là do đức vua ban chỉ, tôi làm thống lĩnh, toàn bộ do tôi chịu trách nhiệm, Ngọc Phiến là người dẫn đường. Ông! Dù là Đô thống nhưng chỉ là người đi theo với trọng trách giám sát, ngoài ra không còn quyền hạn nào khác.”

    Thấy Toái Trạng giận đến xám xịt mặt mày nhưng vẫn cố giữ bình tĩnh không nói, Ngọc Phiến tuy cũng muốn lên tiếng giải hoà nhưng thân phận khi ấy chỉ là một lao dịch hèn mọn, đành im lặng đón chờ diễn biến tiếp theo. Ai ngờ được, sự việc xảy ra sau đó còn gây cấn hơn. Đang trong lúc tranh cãi, xung quanh chợt có động tĩnh bất thường. Hai tiếng “có địch” vừa vang lên, Ngọc Phiến chưa kịp trông rõ tình hình thì đã bị Phụng Hiểu ghì chặt đè dưới đất. Một nùi hoả tiễn từ trong lùm cây hai bên bắn ra ào ào như mưa, đốt cháy biết bao xe hàng của họ.

    Ngựa hí vang rền bất tuân chủ, tên bay mịt mù không lối thoát, khung cảnh hỗn loạn. Ngọc Phiến nằm im đảo mắt quan sát, thấy trong bụi cây có ánh sáng trắng loé lên. Nhanh như cắt, cô rút con dao nhỏ dưới chân Phụng Hiểu phóng thẳng về phía ấy. Một tiếng la vang lên, trong phút chốc lượng tên bắn ra cũng thưa thớt trông thấy. Biết đã nhắm trúng mục tiêu, cô và Phụng Hiểu mau chóng di chuyển sang chổ khác, đồng thời hạ lệnh cho tất cả giữ bình tĩnh tìm chỗ ẩn nấp.

    “Tất cả nghe lệnh, phòng thủ tuyệt đối!”

    Nhận lệnh, đồng loạt binh sĩ lập tức tụ lại với nhau xếp thành hình chữ nhật, quỳ xuống dùng khiên chắn trước người. Người vòng ngoài sẽ chắn trước, người quỳ trong thì dùng khiên chắn trên cho mình và người chắn ngoài, tạo thành đội hình “mai rùa” đầy kiên cố, vững chãi.

    Riêng Ngọc Phiến và Phụng Hiểu, không có khiên lại chỉ có hai người, thành thử đành phái tự vận động, dùng kiếm đánh bật tiễn. Để tiết kiệm sức, cô âm thầm dùng pháp lực tạo một lớp chắn mỏng xung quanh cả hai. Nếu để ý kỹ sẽ thấy tên gần đến nơi bỗng tự động tránh người bay lệch góc, không cần dùng nhiều sức cũng dễ dàng đánh gãy tên. Cách này tuy kín đáo nhưng người nhạy cảm sẽ nhận ra ngay.

    Cơ mà, ai quan tâm Phụng Hiểu có để ý sự khác lạ này không chứ, điều cô quan tâm khi ấy là giữ được cái mạng kia này.

    Tên dần thưa cũng là lúc lửa cháy cao. Nhân cơ hội đó, Phụng Hiểu liền ra lệnh cho binh sĩ tiến lên đẩy xe hàng đang bốc cháy vào hai bên lùm cây. Tiếng la hét tức khắc vang lên dữ dội. Cuối cùng địch cũng lộ diện. Tìm mãi nãy giờ không nhìn thấy người công kích, hoá ra chúng hoá trang bằng cách dùng lá cây khoác lên người. Lá cây bắt lửa nên dễ cháy cũng không phải điều gì khó hiểu.

    “Các anh em! Xông lên!”

    Một tiếng hô vang trời, toàn bộ binh lính lập tức xông vào như vũ bão, chẳng bao lâu sau đã bắt và giết vô số kẻ địch.

    “Thống lĩnh, chúng chạy thoát rồi!”

    Các binh sĩ hô lên.

    “Không cần truy đuổi!” Phụng Hiểu không chần chừ ra lệnh.

    “Ngài không đi, để ta! Không thể để chúng về gọi chi viện được.”

    Nói rồi, Đàm Đô thống nhanh chóng leo lên ngựa, dẫn binh lín đuổi theo mấy kẻ tẩu thoát. Phụng Hiểu ngấm ngầm nhìn theo đoàn người dần khuất sau hẻm núi, ánh mắt liền trở nên phức tạp, tra lưỡi kiếm đầy máu vào vỏ, quay đi tìm Ngọc Phiến. Bấy giờ, cô còn đang mải miết xem lại bản đồ. Thấy có bóng đổ trên mặt giấy, cô ngước lên, chớp mắt nhìn Phụng Hiểu.

    “Ngọc Phiến, đi theo ta. Thiệt thòi cho cô rồi…”

    Trong giọng dường như còn có tiếng thở dài. Ngọc Phiến cuộn bản đồ lại nhét vào trong áo, quét mắt nhìn sang đám người xanh lè xanh lét từ đầu đến chân bị bắt trói quỳ dưới đất rồi lại ngầng đầu nhìn trời xanh, khẳng khái nhẹ nhàng nói với Phụng Hiểu.

    “Tướng quân, thật ra từ lâu tôi đã muốn nói, được đi theo ngài, là phúc của tôi. Không có thiệt thòi.”

    Cuộc đối thoại ngắn ngủi ấy, đến giờ Phụng Hiểu vẫn còn nhớ như in. Lời nói thốt ra từ miệng cô, tuy nhẹ như nước chảy mây trôi mà hàm ý lại làm con người ta thấm đẫm mối nhân tình. Hiếm có người hiểu ý Phụng Hiểu như Ngọc Phiến hiểu ý ông. Khoảnh khắc Đàm Toái Trạng dẫn theo các binh sĩ thành Nam rời đi thì Phụng Hiểu đã chắc chắn rằng, Toái Trạng muốn mình phải chết. Nhưng kế hoạch của vị Đô thống họ Đàm đó đã không thành công khi xui khiến thay bên cạnh Phụng Hiểu lại có một Vũ Ngọc Phiến cơ trí, kiên cường.

    Cô hiểu ý Phụng Hiểu, biết ngay từ đầu trò này do ai bày ra, lộ liễu như vậy chứng tỏ đối phương đã quyết tâm khai sát toàn bộ những người ở đây, đặc biệt là Phụng Hiểu. Vậy nên vừa nãy khi Phụng Hiểu đứng nghe binh lính báo cáo về lũ giặc bị bắt, Ngọc Phiến đã lén giăng sẵn một cái bẫy chờ giặc đến.

    “Tướng quân, lương thực của chúng ta còn bao nhiêu?”

    “Chỉ còn một nửa.” Phụng Hiểu phiền muộn nói. “Chúng ta hành quân cũng đã hơn một ngày rưỡi, với số ấy trở về Trường Yên có lẽ đủ dùng cho tất cả mọi…”

    “Chúng ta sẽ không về.”

    Ngọc Phiến kiên định nói, đoạn nhìn gương mặt ngỡ ngàng của Phụng Hiểu mà bật cười, sau đó nghiêm túc chỉ tay về con đường đi ngược trở lại cố đô.

    “Giặc đang đợi chúng ta ở đằng ấy, không phải hướng ngược lại. Tướng quân, ngài cũng thấy rõ tình hình hiện tại của chúng ta. Tinh thần lẫn sức lực của binh sĩ không còn tốt như trước. Giặc đốt xe hàng của chúng ta là có mục đích, chính là buộc chúng ta phải quay trở về.”

    Phụng Hiểu giương mắt nhìn cô, đáy mắt âm u dần lấy lại thần thái tinh anh thường thấy, im lặng suy nghĩ hồi lâu rồi trả lời.

    “Đi tiếp? Là đi đâu đây? Sông chắn trước mặt, lương thực cạn kiệt. Ta thà trở về đánh một trận cho hả còn hơn chết mục xương ở nơi hoang vắng này.”

    “Không. Chúng ta sẽ không chết.” Ngọc Phiến lấy tấm bản đồ từ trong áo mở ra, chỉ vào một điểm được đánh dấu sẵn. “Bằng mọi cách phải đến được đây trước khi trời tối, chắc chắn sẽ giữ được mạng. Tôi có cách, xin tướng quân tin tưởng giao phó cho tôi. Tôi dám cược bằng cái đầu này.”

    Nói là nói như thế nhưng khi ấy lại phát sinh một số chuyện. Toàn bộ binh lính, từ bị thương đến không bị thương đều một mực phản đối đòi quay trở về. Họ không tin tưởng cô, nhất là sau cuộc mai phục vừa nãy, họ lại càng nghi ngờ cô, một mực đòi quay lại.

    Phụng Hiểu lặng thinh hết nhìn mặt trời đang đổ dần về đằng tây lại nhìn về phía binh sĩ bát nháo, cuối cùng đưa ra quyết định: dù muốn hay không muốncũng phải nghe theo ông ấy.

    “Các anh em, ta không giỏi văn chương, cũng chẳng phải bậc hào kiệt gì. Theo ta đã lâu hẳn mọi người cũng hiểu ta, những gì ta làm đều vì muốn tốt cho mọi người. Chuyện xảy đến hôm nay không ai muốn, Phụng Hiểu ta xưa giờ là người không thích hứa hẹn nhưng nếu mọi người còn tin và đi theo ta, ta cam đoan sẽ không bỏ rơi ai. Con đường đằng sau mọi người kia, con đường mọi người tưởng là an toàn kia, thật chất đã bị kẻ thù chiếm đóng. Ta không nói nhiều nữa, thời gian hạn hẹp, ai muốn sống thì đi theo ta, muốn chết thì hãy trở về. Tuỳ mọi người lựa chọn!”

    Kể ra cũng thật là hay. Sau khi Phụng Hiểu ra mặt lên tiếng, chẳng một ai rời đi. Sĩ số hết thảy được bảo toàn. Tạm gác lại mọi chuyện, toàn bộ binh sĩ lại miệt mài hành quân. Người không bị thương đỡ người bị thương. Người bị thương nhẹ nhường xe cho người bị thương nặng. Tinh thần đoàn kết của quân đội Thăng Long – Đại Việt khi ấy thật làm người ta cảm khái vô cùng.

    Để tránh giặc truy lùng ra nơi dừng chân, Ngọc Phiến buộc phải né những con đường bằng phẳng, những nơi thích hợp nghỉ ngơi như gần sông gần suối, thay vào đó là chọn những con đường chập chùng, khó đi hơn.

    Đến được nơi mới tạm gọi là an toàn trên bản đồ, Ngọc Phiến mới báo với Phụng Hiểu cho dựng trại. Cô đứng trên sườn đồi ngó mặt trông về phía Bắc, trời cũng vừa tối, vậy là đã tròn hai ngày kể từ lúc xuất binh. Hiện tại đội một do Phụng Hiểu nắm quyền chỉ huy chỉ còn chưa đầy một trăm, nếu không cầm cự nổi đến khi quân chị viện đến thì bọn họ không những chết đói ở đây mà còn chết tươi dưới lưỡi đao của giặc.

    “Theo như trên bản đồ của cô, nơi này cách biên giới Chiêm Thành không còn bao xa.” Phụng Hiểu ngẩng đầu nhìn trời, đáy mắt gợn sóng soi chiếu ánh sáng bàng bạc. “Cũng may đêm nay trăng sáng, bằng không khói lửa sẽ làm chúng ta bại lộ.”

    Thấy Ngọc Phiến im lặng không nói, Phụng Hiểu lại tiếp lời.

    “Thật ra ta mong quân chi viện hai sẽ không đến.”

    Ngọc Phiến nhảy xuống khỏi vách đồi, chau mày khó hiểu nhìn Phụng Hiểu.

    “Sao ngài lại nói thế?” Ngưng một hồi, cô bàng hoàng nắm tay ông ta ra xa chỗ binh sĩ, kiềm giọng hỏi. “Chẳng lẽ ý ngài là… Ngài muốn hi sinh đội một ư? Hy sinh chúng tôi?”

    Phụng Hiểu gạt tay cô xuống, bước từng bước chắn chắn về phía bìa rừng, vừa đi vừa trầm tĩnh đáp lại.

    “Mục tiêu lần này của bọn chúng chính là ta. Chúng ta giao hẹn với đội hai sau ba ngày sẽ gặp ở chỗ cũ nhưng lộ trình thay đổi, chưa kịp báo tin lại còn bị mai phục, há chẳng phải lại làm liên luỵ đến nhiều người nữa hay sao?”

    “Lê tướng quân, không lẽ ngài đánh giá thấp binh sĩ Thăng Long đến thế?”

    “Ta không đánh giá thấp họ mà là ta đánh giá cao Đàm Toái Trạng. Hắn cấu kết với giặc cỏ âm mưu phản quốc, ta đã biết từ lâu mà đến giờ lại chưa tìm được bằng chứng nào để tố cáo hắn, lại còn bị dồn đến bước đường hôm nay. Lẽ ra từ lúc đầu hắn bỗng dưng đòi cùng hành quân, ta phải hết mực đề cao cảnh giác mới phải. Cô nghĩ ta có đáng hổ thẹn hay không? Có xứng làm người nắm quyền binh mã Đại Việt nữa hay không? Thà chết vinh còn hơn sống nhục! Ta thà bây giờ đem quân sang đất giặc cùng quyết sinh tử còn hơn chịu thua trong nhục nhã như vậy!”

    “Lê Phụng Hiểu!”

    Một cú tát như trời giáng đập vào mặt Phụng Hiểu, mạnh đến nổi làm ông ta loạng choạng mấy bước, răng suýt lung lay. Phụng Hiểu ôm mặt nhìn cô, nửa ngạc nhiên nửa tức giận, nóng nảy định nổi xung thì lại bất ngờ bị cô dội cho một gáo nước lạnh.

    “Ngài đã tỉnh táo lên chưa?” Ngọc Phiến ném ống tre xuống đất, chống hai tay lên hông, ngông cuồng nhìn xuống ông ta bằng đôi mắt lạnh như sương.

    Phụng Hiểu dụi nước trên mặt, chớp chớp mắt ngẩng đầu nhìn Ngọc Phiến. Đấy có lẽ là lần đầu tiên trong đời, Phụng Hiểu trông thấy Ngọc Phiến cao lớn như vậy, trông thấy một người con gái nhỏ bé oai phong đến vậy.

    “Đúng là ngài đã thua, thua Đàm Toái Trạng một cách nhục nhã! Nhưng những gì ngài vừa nói lại càng nhục nhã hơn! Ngài xem mạng người là cỏ rác hay sao? Các anh em binh sĩ đội một là quân cờ của ngài hay sao? Nếu ngài chỉ chăm chăm nghĩ đến chuyện thắng thua thì đúng thật là ngài còn chẳng xứng để so sánh với Đàm Toái Trạng!”

    Ngọc Phiến không tiếc lời mắng, sau đó lao đến túm lấy cổ giáp Phụng Hiểu.

    “Lê tướng quân, đội hai nhất định sẽ đến kịp lúc, hơn nữa chắc chắn sẽ còn thắng bọn người Man kia. Không có chữ thua nào ở đây cả!”

    Bấy giờ, Phụng Hiểu mới như chợt tỉnh mộng. Ngọc Phiến nói đúng, ông đã quá nóng nảy, suýt chút nữa đánh mất lý trí. Từ lúc phát hiện ra việc làm khó dung tha của Đàm Toái Trạng, cả đời ông sau đó đều chỉ nhất nhất nghĩ đến việc vạch mặt y ra, không lúc nào cam tâm mình sẽ thua y. Phụng Hiểu mình thua người ở cái nóng nảy nhưng nhiều lúc lại không cách nào khống chế được bản thân. Trước kia đều có Nhân Nghĩa ở cạnh giúp ông áp chế cái nóng tánh của mình, từ đó mà không làm bừa, làm hỏng kế hoạch. Trước đây cứ nghĩ chỉ mỗi Nhân Nghĩa mới có thể áp chế được ông, nào ngờ hôm nay lại xuất hiện một Vũ Ngọc Phiến ngoài trông cam chịu mà đến lúc đụng chuyện lại như hổ báo thế này.

    Cứ thế, với số lương thực ít ỏi còn lại, cả đoàn cầm cự được thêm một ngày. Lại nhờ tìm được ít trái rừng nên binh sĩ tiếp tục chống chọi được thêm hai ngày nữa. Nhưng chờ mãi vẫn không thấy quân chi viện đến. Tinh thần và thể lực ai nấy đều sa sút, rồi sinh tức giận, suýt nữa tạo phản. Phải vất vả lắm Phụng Hiểu mới trấn áp được binh lính, tránh ở nơi biên cương mà bứt dây động rừng.

    Năm ngày chờ đợi trong mỏi mòn có lẽ chính là năm ngày dài nhất trong cuộc đời của các binh sĩ. Nơi thâm sơn cùng cốc chẳng ai biết đường về, thú dữ rình rập, thức ăn không còn mà nước uống lại càng khan hiếm. Ngọc Phiến cũng rất muốn cho mọi người di chuyển sang khu vực thuận lợi hơn lắm chứ nhưng ngặt nổi chốn này gần như đã là địa phận giặc, hôm qua cô lén bay đi tuần tra thấy đâu đâu cũng là người Man. Để giữa an toàn cho toàn quân, cô phải giăng kết giới xung quanh nơi đóng trại.

    Nếu im lặng như thế chờ đến ngày thứ sáu, không có tin hồi báo về Thăng Long, Lý Nhân Nghĩa sẽ lập tức điều người ra Trường Yên. Lúc ấy bọn họ sẽ không chỉ phái quân chi viện nhỏ nhoi đi nữa mà quân đội thành Nam sẽ xuất binh. Đến lúc ấy cho dù người Man có mạnh và giỏi ẩn núp đến đâu hay có do Đàm Toái Trạng bày mưu giúp đi chăng nữa cũng đành bó tay đầu hàng.

    Thế mà không ngờ, sáng sớm ngày thứ sáu đột nhiên trong nơi dựng trại xuất hiện một con lợn rừng. Vì đói khát nên vài binh sĩ đã cầm gươm, cung đuổi bắt mà không có sự cho phép của Phụng Hiểu. Kết quả bọn họ đã bị một người Man phát hiện rồi chạy về báo cho buôn làng. Toàn đội một Thăng Long bị lính láng Chiêm Thành bao vậy, buộc phải chiến đấu giữ mạng. May thay trận đánh chưa kéo dài được bao lâu, từ phía Đông Bắc chợt bay ra vô số tiễn, giết chết kẻ địch.

    Khi trông thấy cờ quân đội Thăng Long bay phấp phới, tất cả chợt như vỡ oà, như thể ánh sáng soi rọi phá tan màn đêm tuyệt vọng lẫn sự u uất mà họ đã phải trải qua. Một tiếng xông lên vang ngút trời của người chỉ huy trông lạ lẫm, toàn đội như lấy lại khí thế bừng bừng, như vũ bão lập tức lao đi càn quét hết kẻ thù.

    “Cái Phiến!”

    “Ba Tu!”

    Ngọc Phiến ngẩng đầu nhìn vị chỉ huy oai phong trên ngựa, không khỏi tin ấy lại là người quen. Bằng ánh mắt sáng quắp như đại bàng, nụ cười bừng bừng nắng cháy cùng nhiệt huyết trào dâng như lửa, Ba Tu kéo cương ngựa, uy vệ xoay thương trên tay, dõng dạc nhìn cô hô to.

    “Cùng chiến nào!”
     
  13. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 41
    Ân nghĩa

    [​IMG]

    “Khi nào chân trời phía nam xuất hiện một đám hoả vân tức là bọn em đã đến nơi an toàn.”

    Ba Tu dõi mắt trông theo hướng Ngọc Phiến đang nhìn. Phía xa chân trời ngoài nắng đều toàn là mây trắng và núi dài trắc trở, hoả vân ở đâu ra? Anh liền chớp mắt thắc mắc hỏi.

    “Anh nghe bảo em là trò của đạo sĩ nhiều năm, xem bói anh không nghi ngờ nhưng đến cả việc đoán trước thiên tượng mà em cũng biết?”

    Ngọc Phiến khịt mũi, rất tự nhiên gác cùi chỏ lên bờ vai rắn chắc của Ba Tu, chéo chân nói giọng vênh vênh.

    “Có gì mà em không biết đâu. Chuyện!”

    Vậy mà từ lúc xuất binh đến giờ đã ba ngày hơn, bên Trường Yên không có lấy một tin báo rằng đội một đã đến nơi như dự tính và cũng chẳng có lấy một đám hoả vân nào bay trên nền trời đằng nam cả. Ba Tu sốt ruột nhân cơ hội chạm mặt với tướng trên mà đem việc nói, không những bị quát tháo thậm tệ mà còn suýt chút nữa bị đuổi khỏi quân doanh.

    Sang đến ngày thứ năm, vào lúc sáng sớm, Ba Tu bất ngờ biết được tướng Nguyễn Khánh, trước đây là cận vệ thân cận của Đinh công tử nổi tiếng nhất nhì thành Thăng Long, cũng là người có chút quen biết với Ngọc Phiến nên đánh liều xông vào gặp mặt. Nguyễn Khánh khi ấy không ở một mình, đứng cạnh còn có một nam tử mày kiếm mắt sáng, ăn vận sang trọng. Nghe Ba Tu bẩm báo xong, Khánh thở dài bảo mình cũng vì chuyện này mới vội vã đến Trường Yên nhưng xuất binh lúc này quá mạo hiểm. Bản đồ chỉ có một, đường đi rối ren mà lại còn hay tin chẳng lành rằng giặc sau khi đánh úp đội một vẫn còn đang mai phục chờ quân chi viện đến. Khánh lực bất tòng tâm.

    Lúc ấy, Ba Tu liền quỳ xuống thưa ngay.

    “Bẩm, nếu tướng quân e ngại quân ta vì không rõ đường tường địa lý thì xin hãy để tôi làm người dẫn đường cho quân chi viện.”

    “Ngươi dựa vào đâu mà đòi làm người dẫn đường?” Khánh vừa nghe xong đã khó chịu ra mặt, lườm hỏi.

    “Bẩm tướng quân, không giấu gì ngài, mọi đường đi ngóc ngách trong bản đồ tôi đều nắm rõ, chỉ xin tướng quân…”

    “To gan!” Khánh quắc mắc đập tay xuống bàn. “Bản đồ Chiêm Thành là vật cơ mật, một binh sĩ nhỏ nhoi như ngươi sao có thể biết và nhớ hết như vậy chứ? Nói, có phải ngươi là gián điệp của giặc cỏ hay không?”

    Nói rồi, Khánh đúng đùng hô gọi binh sĩ xông vào vây bắt Ba Tu. Bị khoá tay khoá chân, hai bên gươm sắc kề cổ, ấy thế mà anh chẳng hề tỏ ra sợ hãi hay nao núng, ngược lại trong đầu đã có sẵn ý định hất cái lũ lâu la yếu ớt này ra một bên rồi liều mạng khống chế Khánh, bắt y phải điều quân chi viện đi.

    Biết có lẽ sẽ dễ mất đầu nhưng Ba Tu không nghĩ được nhiều như vậy. Bằng mọi giá, anh phải cứu Ngọc Phiến, cũng phải mang bằng được cô nguyên vẹn trở về Đại Việt, dù thân thể còn nóng hay đã lạnh.

    Nhưng chưa kịp hành sự, vài khắc sau, bầu không khí đang căng như dây đàn đã bị một âm thanh ngắn gọn và nhẹ nhàng phá tan.

    “Thôi…”

    Mạn Quân chắp hai tay ra sau tiến đến đứng ngang hàng với Khánh, dùng đôi mắt sáng tỏ của người quân tử nhìn thẳng vào mặt Ba Tu rồi lại chạnh lòng nhìn Khánh.

    “Từ ngày ngươi làm tướng đã chẳng xem ta ra gì nữa rồi.”

    “Kìa công tử, Khánh nào dám ạ? Chẳng qua tên này quá sức khả nghi.”

    Mạn Quân mới than phiền một tiếng, Khánh đã lúng túng ngay. Y chắp tay gập người phân bua với anh nhưng anh chỉ hờ hững gật đầu, sau đó điềm nhiên nói.

    “Ngươi cũng biết ta cùng ngươi đến đây cũng là vì chuyện của đội một. Vừa hay chúng ta vẫn chưa tìm được cách giải quyết nào tốt hơn cách của Ba Tu. Hay là thế này, quân chi viện cũng hãy để cậu ấy làm chỉ huy đi. Thế cho gọn.”

    Tất nhiên, không chỉ Nguyễn Khánh mà toàn bộ binh sĩ khi hay tin đều rất bất bình. Muôn vàn tiếng chửi rủa xối xả tới tấp bay đến chỗ Mạn Quân. Cả Ba Tu cũng có chút bần thần, vì là ngươi liên quan nên không tránh khỏi ánh mắt đố kỵ, ghen ghét của những người xung quanh. Toái Trạng hay Phụng Hiểu đều không có ở đây, người có quyền nhất bây giờ là Khánh mà Khánh thì nào dám cãi lại Mạn Quân.

    Thành thử ai cũng đành ngậm đắng nuốt cay, im lặng nhìn Ba Tu đường hoàng khoác Minh Quang giáp dành cho tướng lĩnh. Mãi đến giờ Dậu ngày thứ sáu, trước khi lên đường hành quân xuyên rừng đêm để kịp đến chi viện cho đội một đã xảy ra vài cuộc xích mích. Đang lúc hỗn loạn gần như chia phe chuẩn bị đánh nhau, Đinh Mạn Quân chẳng rõ vừa đi đâu về, đốc thúc cưỡi ngựa lao vào giữa đám người. Anh gấp gáp phanh ngựa khiến sỏi đá sột soạt bắn lên, hùng dũng rút từ trong áo một tấm thẻ bài giơ cao.

    “Lệnh bài của Thái uý ở đây, kẻ nào dám làm loạn?”

    Trong ánh đuốc vàng rực ánh lên khí thế bức người, lệnh bài kim sáng chói cùng gương mặt như tạc nghiêm nghị xoáy vào từng tên từng tên đang hùng hổ lăm lăm đao kiếm. Chúng liền co rúm lại.

    Khi mọi thứ đã dần ổn định, Mạn Quân lập tức nhảy khỏi lưng ngựa, bước từng bước chắc nịch đến trước mặt Ba Tu, đặt vào tay anh vật mình đang cầm, mở giọng nhẹ như bâng, đủ để hai người nghe thấy.

    “Ta giao lệnh bài của Thái uý cho cậu. Đi cứu cô khờ đó đi.”

    Chuyện xảy ra sau đó ai cúng biết, cuối cùng quân chi viện đến kịp thời, cùng đội một đẩy lùi người Man. Qua khỏi vùng ven biên cương coi như an toàn nhưng Ngọc Phiến lại gặp một số chuyện. Trên đường yên ổn trở về, cô bắt gặp quân của Đàm Toái Trạng bị thương đang nằm bê bết máu trên đất, tay chân xanh ngắt không ngừng run rẩy, miệng không ngừng rên rỉ. Ngọc Phiến và Phụng Hiểu đến xem xét một hồi, sau đó Phụng Hiểu quyết định không cứu mà cho quân đi tiếp.

    Nếu suy nghĩ ngoài mặt hẳn sẽ dễ làm người trong cuộc nghĩ ông ấy vì thù oán với Đàm Toái Trạng nên không cứu người của ông ta nhưng thật chất bọn họ không những bị thương mà còn nhiễm độc nặng. Thấy trên mặt đất có vài quả rừng lạ, có lẽ là do ăn phải loại có độc cũng nên. Nhưng lại cùng bị nhiễm độc đồng loạt như thế sao? Tại sao trong số những người nhiễm độc, bị thương ở đây không có Đàm Đô thống? Lão ta lại giở trò bỉ ổi gì chăng?

    “Ngọc Phiến đi thôi, chúng ta không cứu được họ đâu.”

    Phụng Hiểu nhảy lên ngựa, lãnh đạm nhìn xuống cô.

    Nếu như là độc do trái rừng, cô nghĩ mình có thể cứu được nếu có thêm thời gian. Hình như ở Mộc phủ cô có để lại một ít thuốc tự bào sẵn chuyên dùng thải độc.

    “Ngọc Phiến!”

    “Lê tướng quân thứ lỗi, tôi không thể đi được. Tôi phải cứu họ.”

    “Sẽ không kịp. Họ gần như đã hấp hối rồi. Điều tốt nhất chúng ta có thể làm bây giờ là chất họ lên một xe riêng và chở về thôi. Nhưng ta e không có đủ chỗ cho tất cả. Hơn nữa, lương thực của chi viện mang đến không đủ để chúng ta nán lại lâu.”

    Nói rồi, Phụng Hiểu cho lính tìm những người trông còn tỉnh táo nhất khiêng lên xe hàng còn trống. Ngọc Phiến chua xót nhìn các binh sĩ dù không còn hơi sức nhưng vẫn thuề thào xin được cứu, đáy mắt tràn trề tuyệt vọng mà đến đau lòng. Phụng Hiểu cũng không tránh khỏi xót xa, bèn hạ lệnh cho những người còn khoẻ tự vác lương thực, nhường xe lại cho các anh em binh sĩ bị thương.

    Dù đã dùng hết xe nhưng không đủ sức chứa hết toàn bộ. Lúc này, cô mới nhờ Ba Tu dùng quyền hành mình có trong tay lúc này, thuyết phục quân chi viện vẫn còn đang khoẻ cõng những người bị thương. Nhưng quân chi viện của thành Nam này tuy giỏi thì có giỏi đấy nhưng đạo đức thì phải xem lại. Lệnh bài của Thái uý bây giờ dường như không có tác dụng nhiều đến họ. Họ sợ độc sẽ lây lan, sợ đang cõng người đó sẽ chết…

    Cuối cùng, Phụng Hiểu đành phải treo thưởng cho từng người, bất đắc dĩ xem người bị thương là hàng hoá. Ai cõng người bị thương nặng hơn sẽ được thưởng nhiều hơn và ngược lại. Tiền bạc quả đã chứng minh được uy quyền của nó. Nhờ thế mà chẳng ai bị bỏ lại phía sau.

    Trên đường đi, Ngọc Phiến dù cưỡi ngựa gần Phụng Hiểu nhưng chẳng ai nói với ai câu nào. Thấy mặt mày Phụng Hiểu xám xịt, tưởng vì cô mà ông ấy phải chịu mất tiền nên sinh ra áy náy. Rốt cuộc đến khi dựng trại nghỉ ngơi, cô mới ấp úng đứng trước mặt Phụng Hiểu, thỏ thẻ.

    “Lê tướng quân, tôi biết tôi làm lao dịch ở quân doanh, tiền không có nhiều nhưng hằng tháng sẽ cố gắng trả góp cho ngài. Hy vọng… Hy vọng ngài rủ lòng cho tôi nợ ít ít thôi.”

    “Trả góp cái gì cơ?” Phụng Hiểu nhíu mày đầy khó hiểu, bỗng thấy cô gái hổ báo ông gặp ban trưa đã biến đi đâu mất rồi, thay vào đó lại là hình ảnh nhỏ bé, nhẫn nhịn như thường thấy ở trại lính.

    “Thì… Thì là tiền thưởng ngài hứa sẽ cho các binh sĩ đấy. Tôi nghĩ, tôi cũng nên góp một ít. Tại tôi mà…”

    Nghe đến đây, ông mới chợt hiểu ra lời cô, không nhịn được cười phá lên.

    “Hoá ra cô vì áy náy chuyện này nên im lặng với ta cả quãng đường dài sao? Vậy mà ta cứ tưởng cô giận ta vì lúc đầu ta có ý bỏ mặc binh sĩ không cứu chứ!”

    “Tôi biết ngài đặt lợi ích chung lên trước nhất. Thật ra việc mang họ theo là một hành động mạo hiểm. Giả sử giữa đường có giặc bao vây hay truy đuổi sẽ không phản ứng nhanh nhạy được hoặc đơn giản hơn là việc không tìm được đường về nhanh sẽ không đủ lương thực cầm cự. Hơn nữa vì để mau chóng đến ứng cứu cho chúng ta, quân chi viện đã vứt lại một số xe lương thực trên đường đến rồi.”

    Phụng Hiểu phì cười, cố giữ vẻ nghiêm nghị.

    “Ta còn tưởng cô không biết cơ đấy. Hoá ra cô biết mà vẫn cố chấp. Thôi được, vì cô là lao dịch nên tiền thưởng phải chi sẽ chia tám hai. Cô thấy thế nào?”

    Ngọc Phiến ngẩng đầu nhìn Phụng Hiểu với đôi mắt sáng rỡ, thiếu điều nhảy cẫng lên vì mừng.

    “Sao lại vui thế? Là cô tám, ta hai.”

    “Tướng quân!”

    *

    Tuy nhiên, trên đường đi, đội quân cũng đã bỏ lại vài người. Dù cô đã cố gắng giúp họ cầm cự bằng tất cả số thuốc mang theo trong người hay lúc bắt mạch đã truyền chân khí cho họ nhưng vẫn không cứu nổi. Những u đất to nhỏ cứ thế mọc lên trên những con đường bọn họ đi qua.

    “Cố lên mọi người! Qua hết núi này là chúng ta gần về đến rồi!”

    Phịch…

    “Vũ cô nướng!”

    “Chuyện gì thế?”

    Ngọc Phiến quay lại liền trông thấy một binh sĩ đang quỳ thở hồng hộc trên đất, cạnh bên là một binh sĩ đang nằm thở thuề thào, da dẻ tím tái.

    “Tôi không cõng nữa đâu! Người này hình như sắp chết rồi!”

    Ngọc Phiến nhanh chóng lại chỗ người thiếu niên yếu ớt nằm trên mặt đất lầy lội vừa có cơn mưa phùn quét qua, xắn tay áo bắt mạch cho y. Sau một hồi kiểm tra kỹ càng, cô đành bất lực lắc đầu đứng dậy định quay gót bỏ đi thì bất chợt ông quần bị vướng lại. Bàn tay gầy gò, xanh xao của người binh sĩ thoi thóp đang níu chân cô, khoé môi mấp máy và hai mắt đục ngầu như van xin thành khẩn, ẩn chứa niềm thiết tha sống mãnh liệt dù gần như đã vô phương.

    Cậu ta còn trẻ quá! Chắc chỉ hơn Như Y một vài tuổi.

    Không đành lòng, cô đành quỳ lại gần người thiếu niên nọ một lần nữa, nắm lấy tay cậu và hỏi một câu hỏi cuối cùng.

    “Tên của cậu là gì?”

    Người thiếu niên ú ớ, tròng đen lên xuống như muốn chìm đi, hai mắt khô khốc hằn tia máu, miệng bắt đầu thốt những lời vô nghĩa. Ngọc Phiến đau lòng quay mặt đi, cố giữ mình không được đau lòng hay phải rơi lệ khi phải chứng kiến quá nhiều đồng bào vô tội mình phải ra đi như vậy. Ngay khoảnh khắc cô định buông đôi tay ấy, bên tai cô chợt vang lên âm thanh ngắt quãng khe khẽ.

    “Lý… L… Mâ… Mật…”

    Ngay khi cái tên của người thiếu niên vừa truyền đến tai, Ngọc Phiến tức khắc nắm chặt lấy tay cậu ta. Một luồn khi nóng từ tay cô truyền người cậu, sưởi ấm từng huyết quãng, đồng thời làm giảm cơn đau và làm cậu ta thở bình thường trở lại.

    “Người này vẫn còn tỉnh táo! Giúp tôi đến khiêng người này! Anh Tu, giúp em dẫn ngựa lại đây, để cậu ta nằm ngựa của em! Nhanh lên!”

    Lý Mật biết, mạng của cậu là do cô cứu nên cậu không bao giờ quên. Cả những người khác trong ti cô cai quản hiện giờ, những binh lính tinh nhuệ của thành Nam từng bị Đàm Toái Trạng vứt bỏ cũng biết điều đó nên hết thảy tất cả đều dành cho cô sự yêu mến và quý trọng chân thành.

    Ngọc Phiến mơ màng bước chân ra khỏi cửa. Chưa kịp nghe nhìn rõ đường đi hay nghe tiếng chim hót, cô đã bị vô số tiếng gọi đầy phấn khởi bủa quanh.

    “Giám quân!”

    “Giám quân!”

    “Giám quân dậy rồi!”

    “Mau đến hành lễ!”

    Ngọc Phiến giật nảy người lùi lại đề cao cảnh giác, ngu ngơ như người chưa tỉnh mộng. Nghĩ có người bày trò, cô vội tìm kiếm bóng dáng Lý Mật, Ba Tu hỏi ra lẽ nhưng lại chẳng thấy đâu.

    “Có… Có chuyện gì vậy? Mới sáng sớm…”

    “Giám quân! Năm mới, toàn thể anh em trong ti Khởi Phong chúc Giám quân một năm mới an khanh thịnh vượng, sống lâu trăm tuổi!”

    “…”

    Kế đến, đám đông bỗng rẽ thành hai hàng. Lý Mật và Ba Tu từ sau ung dung bước ra giữa, Lý Mật hai tay nâng bánh chưng, Ba Tu thì bánh giầy, ăn ý kẻ dang chân trái, người dang chân phải, hướng mặt lên trời dõng dạc.

    “Trời!”

    “Đất!”

    “Giám quân! Ở giữa!”

    “…”

    “Giám quân! Chúng tôi biết ngài thích ăn bánh giò nên anh em đã đặc biệt vào chợ Thăng Long đặt mua trăm cái bánh giò xếp thành hình cái bánh giò siêu to siêu hãi biếu Giám quân nhân dịp năm mới. Chúc Giám quân cả năm sẽ như cái bánh giò này, lúc nào cũng tràn trề xôi thịt, thơm ngon, bổ dưỡng hơn bây giờ!”

    “Hoan hô!”

    Ngọc Phiến méo mặt nhìn cả đám đực rựa trong ti hết chúc phúc rồi tặng bánh giò các kiểu, cô thật chẳng biết nên đáp lại thế nào.

    Thật sự cạn lời!

    Sắp tới chắc cô phải mời một thầy đồ về đây mở lớp dạy văn cho mấy tên ngố cơ bắp lực lưỡng mà từ chữ đến lời nói toàn đi cướp của người khác này quá! Mà cô không biết bọn họ có hiểu hết những gì mình vừa nói không nữa đây?

    “A hi hi… Cảm ơn, cảm ơn anh em trong ti rất là nhiều! Ta thật sự… Ừm… Thật sự rất cảm động! Thế này đi, để đáp lại tình cảm nồng nhiệt của tất cả mọi người dành cho ta, ta xin tặng tất cả anh em có mặt ở đây một trăm cái bánh giò này xem như thưởng lễ đầu năm!”

    “Hoan hô!”

    Ngọc Phiến vuốt mồ hôi hột. Mọi năm vẫn ăn Tết rất là bình thường kia mà. Năm nay kẻ nào bày trò chúc tụng rầm rộ, um sùm và quái đản như vậy?

    “Đinh công tử nói quả không sai! Giám quân keo như thế mà còn cho chúng mình bánh giò. Hay năm sau mình tặng Giám quân một trăm ký thịt heo nhỉ?”

    “Hay là thịt hươu đi!”

    “Bào ngư đi! Mấy món quý tộc trong cung thường được ăn ấy!”

    “Được được! Mà hay nhất là còn dùng tiền của ti để mua nữa!”

    Rầm!

    Máu dồn lên não, bàn ghế đứt đôi, binh sĩ xanh mặt.

    Bằng tốc độ còn hơn cả chiến mã tốt nhất trong thành, Ngọc Phiến lao như bay đi tìm Mạn Quân để làm cho rõ.

    Một trăm cái bánh giò? Hoá ra chủ mưu là đây! Gã Mạn Quân kia định dụ anh em ngây thơ trong ti Khởi Phong mòn rút hết tiền quỹ của ti phòng lúc nguy cấp đem ra tiêu xài cho mấy việc vô bổ trên danh nghĩa cô hết hay sao?

    Đinh Mạn Quân, cũng được lắm!

    Mạn Quân đang mơ màng chìm trong giấc mộng đẹp, khi không đột nhiên cảm thấy ngứa tai. Không muốn ngủ nữa, anh lờ mờ mở mắt, từ từ ngồi dậy, mơ màng ngáp một cái, gương mặt vẫn còn ngái ngủ dù đêm qua anh ngủ không được sâu.

    Đúng lúc có tiếng gõ cửa phòng. Không ngại mình trang phục xộc xệch, nghĩ thế nào cũng đang ở trại lính, người ở đây không quá câu nệ chuyện ăn mặc hay sáng sớm có đánh răng hay chưa nên anh thản nhiên cho vào. Nhưng không ngờ, người tinh mơ tìm đến tận cửa gặp anh lại là cô.

    “Vũ cô nương… À không, Giám quân, sáng sớm gấp gáp tìm ta có chuyện gì sao?”

    Mạn Quân có chút lúng túng. Cũng đã rất lâu rồi từ lúc Bình Nhi bỏ đi, anh chưa hề để người con gái nào khác trông thấy dáng vẻ luộm thuộm, bê bối ban sáng của mình. Ngọc Phiến là người thứ hai. Nhưng anh không ưa cô. Thừa nhận thì trước đây anh đã từng có chút thiện cảm với cô nhưng gần đây lại không còn nữa, vì anh đã phát hiện ra một chuyện khó dung tha.

    “À… Chẳng qua sáng sớm không thấy Đinh công tử đâu. Sợ ngài mê ngủ bỏ bữa nên đến gọi ngài cùng ăn sáng cho vui ấy mà.”

    Mạn Quân lim dim mắt gật đầu, trầm giọng tán thành.

    “Cũng hay. Dù sao cũng sắp thành người nhà, đã đến lúc ta nên tập làm quen rồi.”

    Khoé mắt Ngọc Phiến giật giật, không ngờ Đinh Mạn Quân này vẫn kiên quyết nhắm cô làm vợ lẻ của y, mục đích muốn dày vò cô đến chết hay sao ấy mà.

    “Cơ mà hôm nay đã là mùng bốn, Đinh công tử định bao giờ thì về đón Tết cùng thầy đây?”

    Ngọc Phiến khoanh tay dựa cột, ung dung nhìn Đinh Mạn Quân chậm rãi xỏ dép rời giường.

    “Mùng bốn hãy còn Tết kia mà… Năm nay ta dự sẽ đón Tết ở đây luôn.”

    “Không về?” Cô há hốc mồm như thể không ngờ.

    Mạn Quân vui vẻ gật đầu, nhẹ nhàng xác nhận, “Không.”

    “Năm năm trôi qua mà gan của ngài vẫn to như thế nhỉ?”

    Vốn chỉ là một lời nói đùa thường thấy của cô nhưng Mạn Quân nghe đến đấy thì bất giác đanh mặt, mở to hai mắt tiến lại phía cô, nhìn cô đầy ẩn ý, hạ giọng.

    “Còn gan của cô cũng to lên không ít đâu nhỉ?” Nói rồi, anh đập một tay sượt qua tai cô, bất ngờ ép cô vào cửa, mặt kề mặt. “Cô đừng tưởng năm năm qua cô giả làm Bình Nhi gửi thư cho ta thì cô sẽ yên với ta đâu.”

    Lửa giận bùng lên trong mắt, trào dâng trong từng thớ thịt. Ngọc Phiến có thể cảm nhận rất rõ thứ khí tức nặng nề toả ra từ người anh. Hoá ra là anh đã biết. Thế mà cô cứ nghĩ mình có thể che giấu lâu hơn cơ chứ. Mà trước sau gì anh cũng phát hiện ra, chỉ là cô không ngờ ngày ấy lại đến nhanh như vậy.

    Thế nhưng, cô chẳng hề cảm thấy hổ thẹn một chút nào, khi bị vạch trần là một kẻ lừa đảo. Bởi cô tình nguyện. Cô sẵn sàng dùng bất cứ âm mưu hay thủ đoạn với người khác chỉ để đạt được mục đích, đổi lại cô chấp nhận gánh chịu sự căm ghét và khinh bỉ từ họ, những lời lăng mạ từ họ. Thế gian dài rộng để lại cho cô nhiều thứ, cuộc đời đằng đẵng dạy cô nhiều điều, rằng nhịn nhục là mấu chốt tất yếu để cô có thể đạt được mục tiêu.

    Người hỏi cô có thể kiên trì nhịn nhục trong bao lâu. Cô sẽ trả lời rằng đủ lâu cho đến khi người chết trước ta.

    Vậy nên cô sẵn sàng bỏ qua những trò đùa không biết là vô tình hay cố ý của Mạn Quân. Cô biết anh chẳng để cô vào mắt vì trong mắt anh từ lâu cô đã là một kẻ chẳng ra chi, là một kẻ toan tính bẩn thỉu. Một người cao sang từ bề ngoài lẫn tính cách như Mạn Quân không chịu được điều đó. Anh thông minh và ngay thẳng, cao ngạo nhưng lương thiện. Anh yêu say đắm và sẵn sàng làm tất cả vì người mình yêu. Nhưng anh lại sai lầm khi nghĩ minh có thể dùng cái ngay thẳng và chính trực đó để trị quốc, nếu không có những mưu toan.

    Một người chuyên quyền muốn sống sót trong triều đình không thể để tâm quá sáng như gương. Và anh càng sai hơn khi quá tin tưởng và dựa dẫm vào những người anh cho là thân cận.

    Điền hình như người chú ruột của anh, Dực Thánh Vương chẳng hạn.

    Nhưng cô không nỡ làm vấy bẩn anh. Cô có thể thẳng tay dạy anh nhiều bài học hòng điểm đen một trang giấy trắng, hòng làm ánh sao trong mắt anh lu mờ. Nhưng cô không nỡ.

    Cho nên, Ngọc Phiến quyết định sẽ thay anh làm những điều anh cho là dơ bẩn, để anh có thể yên tâm giữ sự minh bạch của một đấng quân tử, để giúp anh lên ngôi.

    Năm năm qua cô gần như đã sắp xếp ổn thoả mọi thứ, chỉ chờ anh trưởng thành bước vào nơi cô đã chuẩn bị sẵn, chứng minh cho đức vua thấy anh có thể làm được những gì, cho những kẻ muốn chống lại anh biết anh đáng gờm ra sao. Có thể cho đến khi trở thành người đứng đầu đất nước này, anh vẫn sẽ dành cho cô những cái nhìn hờ hững và cô sẽ lẳng lặng mang sự hờ hững đó rời xa chốn quan trường khốc liệt này mà trở về bên Mộc Kha, sống một cuộc sống cô hằng mơ ước.

    Vậy là đủ.

    Thế mà cô gái đã chết kia lại cứ làm vật ngáng đường cô. Khổ nổi Mạn Quân lại là một người nặng tình, nên cô đã thay cô gái kia nuôi mối tình ấy năm năm. Và giờ có lẽ đã đến lúc Ngọc Phiến nên giết chết đoạn tình duyên ấy rồi.

    Ngọc Phiến chẳng hề ái ngại nhìn thẳng vào trong mắt anh, ánh mắt loé lên chút tàn nhẫn chẳng lành. Mạn Quân bỗng nhiên lo sợ trong lòng, một ý nghĩ chớm lên trong đầu rồi vụt tắt, anh không dám nghĩ nữa, thậm chí là không muốn tra hỏi tiếp nữa nhưng cái miệng không nghe lời cứ thốt lên những lời muốn nói.

    “Tại sao cô lại giả làm Bình Nhi? Tại sao không gửi thư của ta cho cô ấy? Cô ấy hiện đang ở đâu?”

    “Cô ta chết rồi.”

    Ngọc Phiền cười lạnh.

    “Cô nói bậy bạ gì đấy?”

    Mạn Quân lập tức hỏi lại, vẻ mặt gần như thất thần nhưng lại tăng thêm vẻ hung tợn trong ánh mắt. Trong khoảnh khắc, cô nghĩ nếu mình lại nói thêm lời nào, rất có khả năng người này sẽ không màn tất cả mà bóp cổ cô.

    Tuy vậy, cô vẫn muốn xem phản ứng tiếp theo của anh ra sao, to gan lặp lại.

    “Lục Bình Nhi chết rồi, năm năm trước.”

    “Cô nói dối!”

    Ngọc Phiến nhếch môi, “Tin hay không tuỳ ngài.”

    “Vũ Ngọc Phiến!”

    Mạn Quân gầm lên.

    Chẳng rõ khi ấy cô đã nói với Mạn Quân nhưng gì. Từ ngoài sân cách đó cả gian nhà bỗng truyền đến tiếng la vang vọng, kéo theo tiếng đồ đạc rơi vỡ. Lúc các binh sĩ đua nhau kéo đến phòng của Ngọc Phiến, trong khung cảnh tan hoang đã chẳng còn trông thấy người đâu.
     
  14. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 42
    Ngàn cân

    [​IMG]

    Đinh công tử, đến giờ dậy rồi. Ngài không dậy, tôi sẽ ăn hết bữa sáng của ngài đấy.


    Đinh công tử, hôm nay tôi dạo thuyền rất vui. Ngài có thấy vui không?

    Đinh công tử, bây giờ tôi phải về rồi. Hẹn mai lại gặp, ngài phải chờ tôi đấy nhé!

    Đinh công tử…

    Không, đừng đi…

    Bình Nhi, nàng đừng đi…

    Ở lại… Ở lại bên ta…

    Bên ta…



    “Đinh công tử!”

    Mạn Quân lim dim mắt. Hình bóng Bình Nhi trước mắt vừa nãy rõ ràng như thế, vậy mà giờ gần như hoà lẫn vào khói sương.

    Không! Đừng đi! Đừng biến mất!

    Ở lại… Bình Nhi…

    Mạn Quân cố lê đôi chân nặng trĩu, nâng hai tay như đeo chì với về phía trước, cố nắm lấy nhân ảnh mờ ảo. Bình Nhi đứng đó, cô nhìn anh cười vô tư lự, vẫy tay từ biệt rồi hoà vào bóng đêm.

    “Đinh công tử! Tỉnh lại! Đó không phải Lục Bình Nhi đâu! Ngài mau mở mắt ra! Đinh công tử!”

    “Bình Nhi…”

    Mạn Quân huơ hai tay về phía bóng trắng mờ ảo trước mặt, khuôn mặt đờ đẫn vô hồn. Ngọc Phiến thất kinh, trong khoảnh khắc rút kiếm lao vào anh, chém cái bóng tan nát. Mạn Quân ngã khuỵ xuống, trời đất quay cuồng. Khi ôm đầu định hình lại thì anh đã nằm trong lòng Ngọc Phiến.

    “Suỵt!Đừng cử động!”

    Ngọc Phiến khẽ nói, đưa kiếm chắn trước tỏ vẻ đề phòng. Mạn Quân không hiểu chuyện gì xảy ra. Vừa rồi hình như anh mơ thấy Bình Nhi. Nhưng tại sao anh lại ở đây? Theo như anh nhớ, như anh nhớ thì anh đã gây gỗ với Ngọc Phiến rồi bỏ chạy vào rừng. Sau đó thì…

    Một cái bóng trắng cao ốm, ngũ quan kì dị lướt qua chân anh. Mạn Quân giật bắn mình thu chân lại, định ngồi dậy lại bị cô một phát đè xuống không sức chống cự.

    Anh không ngờ cô lại khoẻ như vậy.

    “Khu rừng này đang bị phong ấn, không cho ai vào. Ngài là người cả gan đầu tiên đấy.”

    Bấy giờ anh mới để ý, xung quanh hai người hiện giờ xuất hiện đầy rẫy những bóng trắng lượn qua lượn như mấy tấm vải, lại trông khá giống người nhưng mặt mũi vô cùng dị hợm lại đượm nét bi ai, miệng liên tục phát ra âm thanh mếu máo như tiếng mèo rên ngoài bãi tha ma.

    Tay chân Mạn Quân tức khắc nổi cả da gà, tóc gáy dựng ngược. Anh thu người nép vào người cô, mặt mày xanh lét như bị ai bóp cổ.

    Không phải anh chưa thấy ma bao giờ. Huống hồ so với người thường anh còn khá bạo gan, nhưng số lượng lớn thế này thì là lần đầu, phải những cả trăm chứ không ít hơn.

    “Đinh công tử, ngài chớ có sợ. Tôi đã vẽ kết giới quanh hai người chúng ta. Chỉ cần không ra khỏi vòng tròn dưới chân, không thở mạnh hay nói quá lớn tiếng sẽ không bị chúng phát hiện.”

    “Ai… Ai nói cô là ta sợ?”

    Mạn Quân vừa la làng đã bị cô lấy tay chặn họng, lườm lườm với vẻ cảnh cáo.

    “Nếu ngài không sợ thì tránh ra một bên. Đừng có dựa dựa tôi!”

    Cô thẳng tay hất anh ra ngoài, suýt tí nữa là bay ra khỏi kết giới bảo vệ, may thay anh kịp phanh lại. Anh phủi tay ngồi dậy, định mở miệng mắng cô nhưng nhận ra hoàn cảnh không cho phép.

    Vũ Ngọc Phiến đối với anh luôn máu lạnh vô tình, ai biết cô ta có vì tức giận mà bỏ mặc anh hay không. Đợi đến khi thoát được khỏi chỗ này, anh nhất định đòi lại công bằng, cho anh và cả… Cho Bình Nhi.

    “Ngài vẫn còn trẻ con lắm Đinh công tử ạ!”

    Mạn Quân cau mày đầy khó chịu, trợn mắt nhìn người điềm tĩnh ngồi xếp bằng bên cạnh.

    “Tuy rằng ngài đi nhiều nơi, chứng kiến nhiều cảnh khổ đau nhưng cuộc sống nhung lụa không phải lo cơm ăn áo mặc và quyền hành thầy ngài mang lại chẳng giúp ngài đủ cứng cáp mà làm nên chuyện lớn nào đâu.”

    Im lặng một lúc, cô lại tiếp lời.

    “Thế nên Bình Nhi mới không để ngài biết chuyện cô ấy sớm sẽ mất.”

    “Thế là thế nào?” Mạn Quân dợm lời, cổ họng nghèn nghẹn. “Cô ấy… Tại sao lại mất? Là do bệnh tật hay là do…”

    “Cô ấy là đông môn của tôi.”

    Lại thêm một câu chuyện bịa đặt nữa.

    “Cô ấy và tôi cùng lớn lên dưới sự nuôi dưỡng của thầy Mộc. Khác với tôi, cô ấy là một người hiền lành và ngộ đạo nhanh, thế nên đã sớm phụng mệnh xuất sơn lên đường trừ yêu phục ma. Chấp nhận chọn con đường này đồng nghĩa với việc rồi một ngày có lẽ sẽ nhận lấy kết cục bi thảm cho nên luôn cố không tiếp xúc thân cận với ai, trừ ngài.”

    “Trừ ta ư?”

    Ngọc Phiến gật đầu, lại chậm rãi nói.

    “Ngài là uỷ thác cuối cùng của cô ấy. Vốn dĩ sau khi bảo vệ ngài vượt qua hết kiếp nạn định sẵn, cô ấy có thể yên ổn rời đi. Tôi và thầy Mộc vốn luôn đợi đến ngày đoàn tụ với cô ấy đặng lại tiếp tục ngao du bốn bể chân trời. Nào ngờ cách đây năm năm vào một ngày mùa đông lạnh giá, chúng tôi đã nhận được tin dữ.”

    “Khoan đã! Vậy ra, Bình Nhi và cô đều là học trò của Mộc sư. Cô ấy vì bảo vệ ta nên mới mất ư? Ôi trời ơi… Không thể! Không thể nào!”

    Sao bây giờ anh mới phát hiện ra cơ chứ? Thảo nào lúc Bình Nhi và Mộc Kha nhìn nhau lại có gì kì lạ đến như vậy. Thảo nào cô lúc nào cũng kè kè bên cạnh anh từ sáng sớm đến tờ mờ tối. Thảo nào sau khi bị hai kẻ đeo mặt nạ tấn công sau khi thoát khỏi bức trang của hai tên người chim kia, cô bỗng mất tích chẳng một lời từ giã. Thì ra… Thì ra cô âm thầm rời đi là vì không kịp, không kịp nói lời chia tay.

    Là vì cô đã chết.

    Không thể nào!

    Mấy bóng trắng đang lượn lờ xung quanh dần quay đầu nhìn về phía hai người. Ngọc Phiến lên tiếng nhắc nhở, thái độ dửng dưng như không, nói.

    “Nếu ngài còn muốn sống sót trở về để nghe hết câu chuyện, biết được vì sao Bình Nhi lại chết và ai đã hãm hại cô ấy thì làm ơn hãy giữ bình tĩnh một chút đi.”

    Mạn Quân há họng mở to mắt nhìn sang cô, cả người đang căng cứng lên từ từ mềm ra, cố gắng kiềm chế sự kích động gần như lên đến tột độ mà ngồi xếp bằng, cắn chặt răng và nhắm hai mắt lại. Có điều, trên gương mặt tuấn tú ấy vẫn không tài nào nén được nỗi bi thương như chực hoá thành lệ tuôn rơi.

    Cuối cùng, những giọt nước mắt hoá thành những giọt mồ hôi mặn chát, sự đau khổ được nén lại trong lòng, co giật qua những đường gân xanh to tướng lộ rõ ở hai đầu thái dương.

    Anh nhớ mình là ai, mang thân phận gì, đang và sẽ gánh trên vai trọng trách gì. Thế nên, anh không thể vô tư bộc lộ cảm xúc như những người khác, huống hồ là trong hoàn cảnh này, trước mặt cô đây.

    Ngọc Phiến biết cô đã nói dối. Mặc dù câu chuyện cô vừa kể với anh là hoàn toàn bịa đặt cũng như xuất thân mọi người biết đến dưới cái tên Vũ Ngọc Phiến này nhưng cũng không thể thay đổi được sự thật rằng người con gái anh thương năm nào giờ đã vĩnh viễn nằm dưới lớp cỏ xanh.

    Đột nhiên, Ngọc Phiến càng lúc càng tò mò về cô gái ấy.

    Tên thật của cô ấy là gì, đã sống được bao lâu rồi? Quê hương của cô ấy ở đâu, là yêu quái nơi này hay là ở phương Bắc xa xôi kia? Gương mặt của cô ấy là xấu thật hay xấu giả? Tại sao lại nhận nhiệm vụ này? Liệu ngoài cô, Mộc Kha, lão Hàm ra, thế gian ngoài kia, liệu có ai còn biết rằng có một người đã mãi mãi rời khỏi?

    Không phải cô chưa từng hỏi Mộc Kha về cô gái ấy nhưng hắn không trả lời cô. Vậy là cô ngầm hiểu, cô gái ấy chỉ là một con chốt, sau khi thí mạng, những thứ liên quan đều không được hoặc không đáng để nhắc tới.

    Bỗng dưng cô muốn, nếu có dịp, sẽ đến mộ cô ấy thắp cho cô ấy một nén hương. Giả sử nếu cô ấy chưa có mộ thì cô cũng muốn tự tay mình dựng một cái cho cô ấy, sau đó chắp tay nói: “Cô đừng lo, việc của cô đã có tôi tiếp quản, cô cứ yên tâm nghỉ ngơi đi.”

    Ôi… Cô gái đáng thương…

    Đinh Mạn Quân đáng thương…

    Hai người các ngươi thật là ngốc quá…

    “Cô là trò của thầy Mộc, không lẽ không đánh lại được bọn chúng, đưa chúng ta ra khỏi đây sao?”

    Ngọc Phiến mở mắt nhìn sang Mạn Quân, trông thấy anh đã bình tĩnh trở lại, như chưa hề có gì xảy ra cả tuy ngữ khí lại chưa được vững chãi cho lắm. Cô gượng cười, vén vạt áo bấy giờ đang phủ đầu gối lên, để lộ vết thương to trên đùi được quấn sơ sài bằng vải quần còn đang rỉ máu.

    Vết thương to khoảng một gan tay. Nhìn lượng máu thấm đẫm tấm vải cùng màu đỏ sẫm của nó đủ biết cô bị thương không hề nhẹ. Vải quần chỗ ấy rách nát thê thảm như thể bị răng của con vật nào đó cắn xé dã man. Chưa kể, khắp người cô cũng toàn là vết thương to nhỏ như dấu móng vuốt để lại, dù không nặng như ở đùi nhưng cũng đủ làm người yếu bóng vía trông thấy rụng rời chân tay.

    Vừa nãy khu rừng này tối quá nên anh không để ý, bây giờ nhìn kỹ lại…

    Mạn Quân giật mình xem xét người mình, vén tay áo, ống chân mình, cho dù là nhỏ nhất cũng không có lấy một vết thương nào. Lại nhìn thanh kiếm sứt mẻ gãy làm ba làm tư không biết của ai bị văng bò lăn bò lóc ngoài vòng kết giới, anh như hiểu ra gì đó.

    Bằng cử chỉ nhẹ nhàng, anh tỉ mẫn kiểm tra những vết thương trên người cô, sau đó thì tự xé áo trên người mình, băng lấy những chỗ chưa kịp băng của cô. Ngọc Phiến không kháng cự, cũng không mở miệng hỏi này nọ, chỉ im lặng nhìn anh chăm chú xử lý thương tích cho mình, không hiểu sao lại thấy cảnh tượng này quen mắt, cứ như trước đây người này đã từng làm vậy với cô.

    Nhưng nghĩ một hồi cô lại tự cười mình, tự nhủ bản thân bị ảo giác rồi, làm gì có chuyện như thế. Mà nghĩ kỹ thì cũng có thể, biết đâu cô từng gặp kiếp trước của anh thì sao. Kiếp trước của anh đã từng giúp cô băng bó ư? Là ở đâu, khi nào, thời nào chứ?

    “Ngọc Phiến, tôi thấy hình như kết giới càng lúc càng nhỏ đi…”

    Mạn Quân vừa ngẩng đầu lên, đồng tử liền co lại, không kịp nói lời nào lập tức ôm cô nhảy bổ ra ngoài kết giới. Kết giới ẩn hiện mập mờ như đom đóm, sau đó vỡ tan. Con quái thú vừa bắt hụt Ngọc Phiến nên tức tối gườm gườm nhìn Mạn Quân. Nó to lớn và đen như cái bóng, anh cũng không rõ nó là con vật gì, nhìn sơ có thể thấy móng vuốt dài ngoằng cùng hai hàm răng sắc không kém gì lũ hổ báo, chẳng lẽ lại yêu quái ư?

    Mấy bóng trắng xung quanh vừa ngửi thấy hơi người đã mau chóng tụ tập quay về hướng của Mạn Quân và Ngọc Phiến. Anh lập tức chống tay ngồi dậy, nâng lấy đầu cô. Tiếc là cô đã sớm ngất xỉu, trên trán còn để lại vết bầm do anh bất cẩn để cô va đập lúc tránh cú tát của con quái thú nọ.

    “Ngọc Phiến, Ngọc Phiến!”

    Anh lay lắc nhưng cô không tỉnh, cả người gầy gòm chi chít vết thương gục mặt trong vòng tay anh nhìn đến xót lòng. Anh không bỏ cuộc, nhân cơ hội con quái thú và mấy cái bóng trắng đang tranh nhau anh và cô, anh cõng cô trên vai chạy như bay.

    Anh không biết hướng mình đang đi là hướng nào, liệu có thoát được cái chốn quỷ quái này hay không nhưng anh bất chấp cứ cõng cô chạy một mạch, trước tiên là thoát khỏi cái lũ dị hợm này đã. Nhưng chạy chưa được bao xa, tiếng gầm của con quái thú bỗng vang như sát bên tai. Nó hất mấy cái bóng trắng đang đu bám trên lưng như phủi mấy con ruồi, phát hiện con mồi đã mất tích, nó điên tiết gầm lên chạy đuổi theo. Được một quãng, nó dừng lại. Nó ngửi thấy hơi người lẩn quẩn đâu đấy.

    Nó không ngừng quay đầu tìm kiếm, đến gần tảng đá to, khi mùi yêu và mùi người trộn lẫn xông lên nồng nặc nhất, nó thấy anh. Nhưng nó chưa kịp làm gì thì người đó đã nhảy bổ xuống, cầm một vật đâm vào trán nó.

    Nó điên máu huơ cào móng vuốt trong đau đớn, hất kẻ đáng chết kia ra xa nhưng cái vật nhọn nọ vẫn cắm vào trán nó.

    Con vật đau đớn lồng lộn, máu phụt ra chảy xuống chắn tầm mắt nó khiến nó không thấy đường nhưng Mạn Quân chưa cảm thấy đủ an toàn. Ngọc Phiến còn đang ở sau tảng đá kia mà con quái thú lại ở quá gần cô. Anh phải nghĩ cách dụ nó về phía này. Anh bắt đầu la hét, ném đá và cành cây về phía con quái thú nhưng cứ như chỉ gãi muỗi cho nó. Con quái thú chẳng đoái hoài gì đến anh, như thể nó đang bị thu hút bởi một mùi nào khác, cứ khịt khịt cái mũi và tiến về phía tảng đá cô đang tựa người.

    Hết cách, Mạn Quân đành cầm một viên đá cạnh nhọn rạch một đường vào lòng bàn tay. Máu theo vết rạch từ từ rơi xuống đất, thấm vào hoa cỏ. Lúc ấy, con vật mới chịu xoay đầu lại, lần mò rên rĩ xiêu vẹo chạy về phía anh. Anh lại co giò bỏ chạy nhưng con quái thú đã nhanh hơn anh một bước. Một phát, nó phóng bốn chân tung qua đầu anh, chặn đường thoát của anh.

    Nó lấy móng vuốt cào anh, anh tránh kịp nhưng lại không nhanh bằng nó, thành thử vẫn bị thương nhẹ ở mặt. Con quái thú nhân lúc anh còn loạng choạng thì nhảy bổ vào anh như một con hổ, định cắn vào cổ anh nhưng nó lại khựng lại giữa không trung rồi rơi ầm xuống đất.

    Mạn Quân hoàn hồn sau khi vừa thoát tình cảnh ngàn cân treo sợi tóc, loạng choạng lùi ra sau. Một vật vàng choé như vàng thỏi, sáng như trăng rằm cắm thẳng vào bụng con vật làm nó chết không kịp nhắm mắt, hai mắt trợn trắng như người chết oan. Anh quay đầu nhìn về phía phóng kiếm, không ngoài dự đoán liền trông thấy cô. Nhưng cô chỉ đứng vũng được vài ba khắc ngắn ngủi sau đó lại mất ý thức ngã phịch xuống.

    Mạn Quân vội chạy đến bế lấy cô. Đúng lúc đằng xa vang lên tiếng gọi văng vẳng. Anh cất tiếng đáp lại, người của Khởi Phong ty ập đến. Nhanh hơn hẳn những người còn lại, một người đàn ông ăn mặc trắng toát lao vào ôm chầm lấy Ngọc Phiến.

    Mạn Quân có chút ngỡ ngàng lẫn khó chịu, định kéo người đó ra nhưng chợt nhận ra ánh mắt phù quang quen thuộc nên đành giao trả cô lại cho người đó.

    “Ngọc Phiến! Thầy đây rồi! Ngọc Phiến!”

    “Cô ấy ngất rồi, chắc là do mất sức. Gọi thế nào cũng không tỉnh được đâu…”

    Chưa dứt câu, Mạn Quân đã bị Mộc Kha bóp mạnh lấy cổ, một khắc không còn đường thở.

    “Ngươi làm cô ấy ra nông nỗi này!”

    “Thầy Mộc xin hãy bình tĩnh!”

    “Thầy Mộc!”

    Binh sĩ trở nên nháo nhào, vội lao vào can ngăn.

    “Ngươi bóp cổ cô ấy! Bóp cổ người vì ngươi hy sinh đến nhường này ư?”

    “Thầy Mộc bình tĩnh đã! Có gì chúng ta từ từ nói chuyện!”

    “Đúng đấy thầy Mộc! Y mà chết Giám quân cũng không khỏi tội mà!...”

    Đến đây, Mộc Kha mới dần nới lỏng tay. Như con cả được thả lại vào nước, Mạn Quân ngã khuỵ trên đất cố hít lấy không khí vào phổi. Gương mặt xanh xao không còn giọt máu dần hồng hào trở lại. Vừa nãy khi Mộc Kha bóp cổ anh, không chỉ họng không thể phát ra âm thanh mà tay chân còn khó cử động. Dù anh cố gỡ tay hắn ra nhưng ở hắn lại như có một sức mạnh nào đó hoàn toàn áp chế anh làm anh mất hết sức lực.

    Người này là thầy Mộc nho nhã, điềm đạm mà anh đã từng biết ư? Hình như có gì đó không giống. Ánh mắt phù quang trầm đục như muốn giết người vừa nãy của Mộc Kha trông chẳng khác nào con quái thú ban nãy cả.

    Nhìn cách Mộc Kha hớt hãi quên hết tất cả bồng cô lên ngựa phi về phía ty, cái cách hắn đau xót nhìn cô và vẻ mặt căm phẫn hắn dành cho Mạn Quân khi nãy. Rõ ràng có gì đó không bình thường, không giống tình thầy trò đơn thuần gì cả mà có vẻ còn cao hơn.

    “Đinh công tử, để tôi đỡ ngài.”

    Lý Mật trầm giọng nói với Mạn Quân nhưng anh khước từ.

    “Ta không có bị thương. Không cần đâu.”

    “Nhưng Giám quân bị thương rất nặng.”

    “Thế nên ta mới áy náy.”

    Mạn Quân trầm mặc đáp, sau đó bỏ đi trước, trong đầu không ngừng nghĩ về những chuyện đã xảy ra.
     
    Chỉnh sửa cuối: 1/4/18
    Phong Thu thích bài này.
  15. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 43
    Mê Dụ hương


    [​IMG]

    Khi Ngọc Phiến mở mắt đã là nửa đêm.

    Sở dĩ cô biết điều đó là vì Mộc Kha đang ngồi thiền. Hắn đang hấp thụ khí hạo nhiên nhân lúc chúng đang mạnh nhất. Hắn không thường làm vậy, cách ba tháng hắn mới ngồi một lần để bảo toàn pháp lực. Lần cuối cô trông thấy hắn ngồi cách đây nửa tháng, mà bây giờ hắn lại ngồi, chứng tỏ pháp lực của hắn đã sa sút đi.

    Cô chậm rãi chống tay ngồi dậy. Vết thương trên đùi dù được băng bó cẩn thận nhưng vẫn đau âm ỉ. Tuy vậy, cô lại thấy người mình tràn trề sinh lực, thậm chí chẳng hề đau nhức sau cuộc chạm trán với đám tinh trong rừng đó.

    Mơ hồ, cô nhìn bóng lưng vững chãi của Mộc Kha, liền hiểu tại sao.

    Cô muốn uống nước nhưng chân lại đau không đi được, cô lại không muốn làm phiền hắn, thành thử đành nằm một chỗ đợi hắn xả thiền. Vì nằm thẳng mãi nên đâm ra mỏi lưng, cô cựa mình, hết ngồi dậy rồi lại nằm xuống, hết nằm nghiêng trái lại nằm nghiêng phải. Chiếc giường gỗ cũ kỹ không ngừng cọt kệt kêu lên. Đến lúc cô yên vị gác cái chân đau lên gối ôm, trở mình xoay lại định ngắm hắn liền bị một gương mặt to lù lù kề sát làm cho giật mình.

    Ngọc Phiến không hét lên mà nấc một cái. Mộc Kha tủm tỉm cười rồi ngồi thẳng người, đi đến bàn rót cho cô một bát nước. Uống liền mấy bát, cô thấy trong người khoẻ hẳn ra. Cổ họng khô rát được làn nước mát làm dịu lại đến là sảng khoái.

    “Uống nữa không?”

    Cô lắc đầu cười với hắn, đưa tay áo lên chùi miệng, chợt nhận ra chiếc áo mình đang mặc không phải chiếc áo lúc mình đi cùng Mạn Quân. Thậm chí, áo yếm cũng không phải màu này. Cô ngượng chín mặt, vừa định cất tiếng hỏi Mộc Kha thì hắn đã cướp lời, dịu dàng nói.

    “Là anh đấy.”

    Ngọc Phiến sượng người, bất giác túm chăn kéo lên người mình, mấp mấy môi hỏi lại.

    “Là anh thay áo cho em?”

    Lúc này, Mộc Kha liền ngoảnh đầu sang chỗ khác, chống tay lên cằm, dùng bàn tay to che hết nửa mặt dưới, do dự gật đầu một cái.

    Một tiếng nổ vang bùm lên trong đầu.

    Chuyện này thật đáng xấu hổ nhưng sau một hồi điềm tĩnh lại, cô tự thuyết phục mình rằng đấy là do hoàn cảnh ép buộc. Cô bị thương bất tỉnh nhân sự, Mộc Kha là người chữa thương cho cô. Trong nhân gian chuyện này không hiếm, thầy thuốc chữa trị cho phụ nữ rất nhiều mà, thậm chí đỡ đẻ. Không việc gì cô phải bối rối thế này cả.

    Nhưng mà… Người ấy không ai khác lại là Mộc Kha, là Mộc Kha!

    “Cáo con, anh cũng không định làm vậy đâu. Nhưng ty này toàn thanh niên trai tráng, anh sao có thể yên tâm để người khác đụng vào người em, đành phải đích thân…”

    Hắn ngập ngừng giây lát, lại cúi đầu nhìn mải xuống chân như tìm kiếm vòng vàng bị rơi không bằng. Ở phía này Ngọc Phiến nhìn qua chỉ trông thấy bóng lưng, xương quai hàm sắc xảo cùng một bên tai đỏ ửng của hắn.

    Khi ấy cô mới vỡ lẻ, nhận ra hắn cũng ngượng ngùng như mình vì tình cảnh trớ trêu, vội cười hì hì nói với hắn, như có chút an ủi.

    “Anh Kha, không sao đâu. Chúng mình là anh em mà! Không có gì phải ngại cả. Chưa kể lúc đấy em còn bị thương…”

    Đang mải mê nói nhằm phá tan bầu không khí sượng sùng của cả hải, bất ngờ một bóng đen cao cao đổ xuống bao trùm ánh sáng loe loét hắt ra từ ngọn đèn cầy, tiếp đến là ôm chặt lấy cô, bao trọn cô trong vòng tay.

    “Anh Kha! Anh làm gì vậy?”

    Thoáng một cái, kết giới đột nhiên bao trùm cả căn phòng. Ngọc Phiến cảm nhận được, liền hốt hoảng ngoi đầu ra khỏi ngực hắn, hỏi.

    “Sao anh lại giăng kết giới? Anh Kha buông em ra, anh bị sao vậy?”

    Trong phút chốc, cô bỗng dưng nghi ngờ người này không phải Mộc Kha, khi hắn đột ngột ôm lấy cô rồi còn ngăn cho người ngoài không nghe thấy hay bước vào trong phòng. Cô sợ là đại yêu nào đấy giả dạng hắn hòng lừa cô. Nhưng mùi hoa mộc phảng phất này đích thị là mùi của hắn.Trên người hắn có mùi hương riêng, hoà với mùi hoa mộc toả ra từ cái túi vải hắn luôn đeo trên người tạo ra một mùi rất riêng rất dễ nhận dạng và khó nhầm lẫn.

    “Cáo con…” Hắn tha thiết gọi.

    Âm thanh dữ dội phát ra từ lồng ngực rộng lớn dội thẳng vào tai cô, mạnh đến nổi hơi thở của cô cũng dồn dập theo vì hồi hộp.

    Sao tim hắn lại đập nhanh đến vậy? Hắn bị sốt ư?

    Lo rằng vì chữa trị cho cô khiến hắn mất nhiều pháp lực nên sinh bệnh, cô cựa quậy đòi hắn buông ra cho cô kiểm tra nhưng hắn lại càng siết chặt hơn. Lần này, hắn cúi đầu xuống gần cổ cô, cơ thể nóng ran của hắn gần như đè hết lên người cô nhưng không dồn sức nặng vào cô. Cả hơi thở hắn cũng nóng như người đang sốt, cô đoán không sai mà.

    “Anh Kha, anh sốt cao rồi. Để em giúp anh hạ nhiệt.”

    “Không. Ta không bệnh.”

    Hắn vừa nói vừa dúi đầu vào hõm vai cô, lắc lắc đầu. Mái tóc đen dài mượt như suối của hắn cọ cọ vào mặt cô ngưa ngứa.

    Rồi hắn rủ rỉ bên tai cô, bàn tay to lớn mơn trớn trượt theo đường cong mê người của cô. Ngọc Phiến có thể cảm nhận rõ làn da trắng trẻo bên dưới lớp áo giao lĩnh đang vì sự ve vuốt của hắn mà dần nóng lên. Cùng lúc, một mùi hương khác mon men bay vào mũi cô. Ngọc Phiến trừng mắt như hiểu ra vấn đề, định dùng tay bịt mũi nhưng Mộc Kha đã nhanh như cắt nắm lây cổ tay cô kéo lên trên đầu.

    “Bình Nhi, ta yêu nàng… Yêu nàng…”

    “Anh Kha! Tỉnh lại đi, chúng ta mắc bẫy rồi! Anh Kha…”

    Ngọc Phiến la lớn nhưng những lời ấy dường như chẳng lọt vào tai hắn. Đôi mắt hắn giờ đây đầy si mê và dục vọng. Ấy là đôi mắt của một kẻ khát tình.

    Đúng vậy, hắn thèm khát cô, thèm khát đến điên dại. Hắn yêu cô, yêu cô từ rất lâu rồi. Đến lúc nhận ra thì đã quá muộn, hắn không thể dứt ra khỏi thứ tình yêu mù quáng hắn từng xem thường. Ở cô có mê lực, mà ngay cả khi cô không có mê lực cũng thu hút hắn, làm hắn mê mẩn, cứ muốn quấn quýt như bướm mê hoa, như bây giờ.

    Cô là vợ hắn, là người hắn yêu nhất trần đời. Hắn cũng là đàn ông, hắn đã chịu đựng suốt mấy trăm năm không có cô, hắn không chịu thêm được nữa. Hắn muốn cô, muốn cô lại là vợ hắn.

    Ngọc Phiến nhỏ bé vẫy vùng dưới lòng hắn không tài nào thoát ra được. Cho dù cô có bắn pháp lực, hắn đau đớn nhưng không buông tay, mà cô thì không nỡ làm hắn bị thương. Hắn đang bị Mê Dụ hương khống chế, cô biết mùi này. Đây là mùi hương kích tình được bán hạn chế ở các hiệu thuốc ở yêu giới, nhất là ở thành Cát Hoa. Hương liệu này không chỉ được bào chế bằng dược liệu thông thường mà còn được tinh luyện từ máu trinh của hồ yêu, không ai trúng hương này mà có thể cản nổi.

    Đặc điểm của hương này không làm người ngửi bị mê hoặc ngay mà tác dụng một cách từ từ. Mà cô biết mùi hương này toả ra từ đâu.

    Là trên quần áo cô.

    Nhưng cô không muốn trút xiêm y trước mặt Mộc Kha.

    Bởi… Bởi…

    Đầu óc cô bắt đầu quay. Ngọc Phiến thấy trước mắt mờ ảo như người say rượu. Cô muốn đưa tay bịt mũi nhưng hai tay lại bị Mộc Kha giữ chặt. Hắn đang sờ mó cô nhưng thay vì thấy khó chịu, cô lại thấy hưng phấn. Cô biết mình đã trúng hương nhưng cô không ngăn bản thân lại được. Mặc dù miệng nói không nhưng cơ thể cô lại nói có.

    Khắp người cô nóng bừng như có lửa đốt.

    Việc gần gũi với hắn gợi cho cô cảm giác quen thuộc. Không lẽ trước đây, cô và hắn từng…

    Ngọc Phiến lắc đầu đá bay những suy nghĩ mờ ám. Cô cố gắng không chế bằng cách nín thở nhưng chẳng được bao lâu vì sự mò mẫm của hắn, ngược lại còn tạo ra tiếng thở gấp đầy dụ khị.

    Đồng tử Mộc Kha giãn to. Hắn càng lúc càng bị kích thích. Người con gái nằm phía dưới hắn đây đúng là mật ngọt. Hắn muốn nếm trọn cô. Hắn hôn lên môi cô. Cô vẫy vùng nhưng rồi lại bị đôi môi mềm ngọt của hắn dụ khị làm cho mềm nhũn. Hắn vừa hôn vừa đặt một tay lên một bên ngực cô xoa nắn, sau đó theo đà kéo lớp áo giao lĩnh ngoài ra. Hắn xoa nắn gò bồng đầy đặn ngăn bởi lớp áo yếm rồi lần mò lên tìm nút thắt trên cổ cô.

    Ngọc Phiến dù đang mê đắm nhưng cố biết giới hạn của việc này. Cô nắm tay hắn, đặt nó xuống eo mình. Chiếc áo giao lĩnh này chính là vấn đề, cô phải đốt nó. Nhưng cô còn đang chìm đắm trong vòng tay hắn, thành thử ý nghĩ ấy chỉ chợt thoáng qua rồi mờ ảo xiêu vẹo theo từng cái hôn của hắn trên khắp cơ thể.

    “Bình Nhi… Bình Nhi… Ta yêu nàng… Chúng ta hãy đi khỏi đây… Quên hết hận thù, ta xin lỗi, ta hứa sẽ bù đắp cho nàng… Bình Nhi…”

    Hắn thả những lời ngon ngọt vào tai cô. Khi ấy cô không hiểu hết, chỉ cảm thấy bản thân khao khát muốn được lấp đầy nhưng lí trí dường như vẫn muốn kháng cự. Cô e sợ và chưa sẵn sàng nên khi hai tay hắn lần được đường vào váy cô, Ngọc Phiến liền dùng đùi kẹp tay hắn lại, không cho hắn tiến sâu hơn. Thế nhưng, bàn tay mạnh mẽ của Mộc Kha vẫn chạm vào được nơi hắn muốn chạm. Ngọc Phiến giật bắn mình.

    May thay, ngay lúc ấy, cửa bỗng bật mở. Đình An lồng lộn xông vào, nắm lấy ấm trà ấm trên bàn tưới vào cặp nam nữ còn đang quấn quýt triền miên. Anh ném cái nắp xuống đất vỡ tan tành rồi dốc thẳng nước trong ấm vào mặt Mộc Kha, hùng hổ đẩy hắn ra khỏi người cô, quát.

    “Đừng hòng đụng vào em gái tao!”

    Xong, anh choàng tay định đỡ lấy cô nhưng vừa đụng một cái, Ngọc Phiến lập tức nảy mình như bị lửa huơ trúng, da thịt cô nhạy cảm đến đáng sợ.

    “Đừng đụng, đừng đụng vào em…” Cô khẽ thốt, thần trí mê man chưa tỉnh.

    Đình An nhìn quần áo xộc xệch của cô. Áo giao lĩnh trong bị cởi toang, dây yếm tuột lỏng lẻo để lộ nửa ngực trái trắng muốt và căng tròn. Anh điên máu lườm sang Mộc Kha rồi thẳng tay đắp chiếc chăn dày che kín người cô chỉ chừa cái đầu với gương mặt đỏ ửng như người đang sốt.

    Cùng lúc bên ngoài vang đến âm thanh bát nháo, xa xa có ánh sáng vàng cam mập mờ.

    “Đinh công tử, phía này! Vừa nãy tôi làm cách nào cũng không mở được cửa! Gọi cũng không ai trả lời!”

    Mạn Quân dẫn trước đám người rảo bước nhanh đến, khẩn trương đập cửa, vừa đập vừa gọi to.

    “Vũ Ngọc Phiến! Cô có ở trong đấy không? Trả lời đi chứ!”

    “Đinh công tử… E không được đâu, vừa nãy tôi gọi nhiều lần rồi vẫn không…”

    “Phá cửa!”

    Mạn Quân lập tức hạ lệnh.

    Nhưng vừa lùi ra sau lấy đà, cửa bỗng mở ra, đứng đấy là Mộc Kha. Thấy chín mười người vận áo ngủ tụ tập ngoài cửa trân trân nhìn hắn, hắn quét mắt lạnh lùng hỏi.

    “Chẳng hay đêm hôm mọi người kéo nhau đến tìm cái Phiến là có việc gì?”

    Nhìn vẻ mặt chẳng mấy nồng hậu của Mộc Kha, ai nấy đều nhìn nhau không nói, thi thoảng lại lén liếc nhìn vào trong phòng tìm kiếm người. Thấy vậy, hắn liền bước hẳn ra ngoài, chậm rãi khép cánh cửa đằng sau lại nhưng Mạn Quân lập tức ngăn. Anh đưa tay giữ cửa, nhìn thẳng vào mắt Mộc Kha, nghiêm túc nói.

    “Vừa nãy có binh sĩ đến đây đưa thuốc đúng giờ ngài dặn nhưng gọi mãi chẳng ai trả lời, cửa lại khoá kín. Bọn ta vì lo lắng nên mới tức tốc đến đây. Liệu có thể cho chúng tôi được gặp mặt Giám quân không?"

    “Ta rất muốn nhưng không thể. Vừa nãy con bé sốt cao, ta vừa truyền nội công cho, hiện tại rất mệt, không thể gặp mặt chư vị. Xin thứ lỗi cho sự bất tiện này.”

    “Nặng như vậy sao? Thế thì có thể để ta vào thăm một lát để xác nhận cho anh em binh sĩ yên tâm, ta hứa sẽ không quấy rầy cô ấy.”

    “Xin thứ lỗi, thật sự không thể. Mong mọi người về cho.”

    Đoạn, Mộc Kha xoay người mở cửa bước vào trong. Cửa vừa hé, hai người Lý Mật và Ba Tu chẳng biết đã canh sẵn từ lúc nào, lập tức lap đến giữ cửa. Thừa cơ, Mạn Quân lách người đi vào. Mộc Kha vừa kịp phản ứng. Hắn giơ tay nắm lấy vai Mạn Quân nhưng bên này Lý Mật và Ba Tu lại cùng lúc tấn công hắn. Thấy vậy, những người đằng sau cùng lúc xông đến giúp người bên mình khống chế Mộc Kha nhưng không biết hắn ăn gì mà còn nhanh hơn tia chớp, trong phút chốc hoá giải mọi đòn của hết thảy chín người rồi lại lao đến hòng túm cho được Mạn Quân.

    “Vũ Ngọc Phiến!”

    Trông thấy cô chùm kín cả người, da mặt đỏ tái, mắt nhắm nghiền kèm theo nhịp thở bất thường, Mạn Quân không khỏi nghi ngờ mà bước nhanh lại.

    “Kìa Ngọc Phiến!”

    Anh lại gần, nắm lấy chăn cô định kéo ra nhưng hành động ấy lại bị một bàn tay khác ngăn cản.

    Trong khoảnh khắc, đầu óc Mộc Kha như muốn nổ tung. Lỡ như Mạn Quân kéo chân liền trông thấy bộ dạng không chỉnh tề của cô dưới lớp chăn thì sao? Một nam một nữ ở cùng trong phòng nửa đêm, dù mang tiếng thầy trò nhưng với những gì trông thấy, thử hỏi người khác làm sao không nghi ngờ cho được.

    Cùng lúc khi tay Mộc Kha vừa nắm được tay Mạn Quân, một bàn tay bé nhỏ và nóng hổi bỗng thò ra, yếu ớt nắm lấy ngón tay Mạn Quân. Ngọc Phiến hé đôi mắt nai rưng rưng nước, hai má đỏ ửng như người say, thuề thào nhìn anh trìu mến.

    “Công tử, tôi vẫn ổn. Ngài bảo các anh em đừng lo cho tôi. Mai là khỏi thôi.”

    Mạn Quân bất ngờ nhìn vào trong mắt cô. Đôi mắt đen láy và sâu hun hút vẫn như trước kia ánh lên nét buồn rầu không rõ, như thể muốn nhấn chìm kẻ mải mê ngắm như anh vào cái hố sâu thẳm, mông lung và vô định ấy.

    Có lẽ đây là lần đầu tiên sau năm năm quen biết, anh mới thật sự đến gần cô, để nhìn cô rõ hơn và cũng thật sự muốn tìn hiểu đâu mới là con người thật của cô.

    Là một người mưu mô. thủ đoạn hòng dùng nó đạt được mục đích hay đơn giản chỉ là một cô gái yếu đuối cố tỏ ra mạnh mẽ hòng bảo vệ bản thân mình trước những thế lực xấu xung quanh?

    Liệu anh có lầm khi cho cô là một kẻ chỉ biết lợi dụng? Định kiến anh dành cho cô từ đầu là sai hay đúng? Nếu đã xem cô là cái gai trong mắt thì cớ gì bao năm qua anh lại âm thầm tìm cách chiếu cố cô, lại lo cô ở quân doanh sẽ bị lợi dụng, thường xuyên cho người đến lấy tin tức cô báo cáo về cho anh? Có thật anh làm tất cả những điều này là vì cô là sợi dây liên kết duy nhất giữa anh và Bình Nhi khi ấy hay không?

    Tại sao cách cô nhìn anh khi thì tỏ ra quyết liệt khiêu khích như thế, khi thì mong manh thoáng buồn như thế? Tại sao cách cô bước vào thế giới của anh lại quen đến thế, cách cô nói chuyện thi thoảng lại giống người con gái kia đến thế? Tại sao lại lén giúp anh khi anh cần sự giúp đỡ? Nếu là một kẻ thật sự thủ đoạn, tại sao không lợi dụng việc đó để bắt anh tiếp tục mang ơn cô? Tại sao lại cứu anh khi đấy chứ, dù anh đã đối xử tàn tệ với cô thế nào?

    Tại sao? Ngay bây giờ, sao cô lại nhìn anh như thế? Ánh mắt nửa như trách móc lại như bảo anh hãy rời đi, không muốn nhìn thấy anh. Nhưng tại sao cô lại cười như thế, tại sao lại tỏ ra yếu đuối và cười một cách dịu dàng với anh như thế?

    Không, đùng cười với anh như thế! Anh ghét kiểu cười ấy của cô. Giây phút khi anh buông tay Bình Nhi để cô rơi vào biển lửa ở Hoạ Giới, cô đã cười với anh, cũng chính cái cách cười này. Nó ám ảnh anh, ám ảnh anh đến tận ngày hôm nay.

    Không! Đừng nhìn anh, đừng cười với anh như thế! Anh sẽ lại cảm thấy tội lỗi, dằn vặt và giày xéo lương tâm.

    Ngọc Phiến, sao cô ấy lại giống Bình Nhi đến thế? Có lẽ anh hoa mắt rồi! Hai người họ là hai người khác nhau, sao bây giờ anh có thể nhìn thành một người được chứ?

    Không kiềm chế được cảm xúc, đi theo bóng dáng mơ hồ trước mặt, anh từ tốn nắm lấy bàn tay nóng như lửa của cô, khẽ thốt khi cổ họng đã mặn đắng.

    “Bình Nhi…”
     
  16. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 44
    Chiếu chỉ

    [​IMG]

    “Bình Nhi…”



    “Bình Nhi…”

    Nước mắt lăn thành dòng, chảy vào khoé tai.

    Gương mặt cô ướt đẫm vì lệ.

    Ngọc Phiến đang khóc… Cô đang nhìn anh, im lặng và khóc. Mạn Quân không cần biết khi ấy tại sao cô lại có phản ứng như vậy, cả người cũng bất giác mất kiểm soát, nắm lấy bả vai lay lắc cô, tra hỏi.

    “Tại sao cô lại khóc?”

    Ngọc Phiến nghiêng đầu tránh ánh mắt anh. Nhưng rất nhanh Mạn Quân liền nhận ra đáy mắt người con gái đối diện vừa hiện lên nét gì đó mơ hồ khó tả, có thể nói là bi thương xen lẫn đau khổ tột cùng, một thứ cảm xúc dường như bị dồn nén bóp chặt trong lòng từ lâu, thừa dịp cô yếu đuối nhất mà trào tuôn thành nước mắt.

    Mạn Quân ngày càng khẩn trương, vẫn hai tay nắm chặt vai cô, bắt cô mặt đối mặt với mình. Mộc Kha không nhịn được nữa, trực tiếp nắm tay Mạn Quân kéo ra nhưng người của Khởi Phong ty lại cùng lúc ập vào gây náo loạn. Vừa hay trông thấy cảnh hai người đàn ông giằng co bên giường Giám quân của bọn họ, ai nấy mặt mày xám xịt, chẳng cần biết theo phe ai hay người đối diện có thân phận gì, lập tức lao đến lôi cả hai ra.

    “Giám quân!”

    “Giám quân!”

    Đám người nháo nhào. Bấy giờ ngoài cửa chợt có tiếng la truyền đến ngắt quãng, hình như là ai đó vừa chạy vừa hô, có vẻ như là việc gấp lắm. Nhanh hơn hết, Lý Mật dạt người tiến ra bậc thềm, liền trông thấy vài ba binh sĩ của ty, ai nấy đều vận áo ngủ, có người còn để mình trần, thở gấp báo.

    “Anh Mật… Có… Có quan trên trước cửa… Mang theo chiếu chỉ… Còn dẫn theo rất nhiều binh lính. Anh mau ra xem đi!”

    Xét thấy sự việc đã có chút phức tạp, trước hết anh cho người mời quan vào, sau đó vào bẩm báo lại với Ba Tu hòng tìm hướng giải quyết. Vốn đã nghe phong phanh được mọi chuyện nên Ba Tu kéo hết toàn bộ người trong phòng Ngọc Phiến ra ngoài. Cô giấu mặt vào trong vách không nói không rằng, anh cứ tưởng cô đang ngủ một mực không để ai quấy rầy, kể cả có là Mộc Kha hay Mạn Quân.

    Chẳng bao lâu sau, quan trên đã đến trước sảnh. Ba Tu thay mặt Ngọc Phiến ra thưa gửi. Vị quan trên kia tự xưng là Nội thị sảnh đô tri, nôm na có thể hiểu là đại thái giám cấp cao chuyên hầu hạ bên cạnh đức vua. Nghe đến không khỏi cả kinh, Lý Mật chốc lát bỗng hiểu một cách sâu sắc những bàn giao Ba Tu vừa nói với anh em trong ty ban nãy, tim gan không khỏi nhảy loạn mà lòng thì như lửa đốt.

    Một vị quan nhất phẩm đêm hôm khuya khoắc mang theo chiếu chỉ lặn lội tìm đến Khởi Phong ty nhỏ bé này làm gì chứ? Mười phần chắc chắn không phải để ban thưởng mà ngược lại còn lành ít dữ nhiều.

    “Giám quân ty Khởi Phong Vũ Ngọc Phiến mau ra tiếp chỉ!...”

    Mọi người do dự nhìn nhau một hồi, sau đó quyết định nhường đường cho Vũ Ba Tu bước lên trước. Đèn đuốc thắp sáng một góc sân, vàng vọt ánh lên gương mặt vuông vức của Ba Tu. Trong bụi cây dế kêu râm ran, bầu không khí im lặng không kéo dài lâu, anh liền chắp tay quỳ xuống hành lễ. Thấy vậy, các anh em trong ty cũng mau mau quỳ theo anh.

    “Thần Vũ Ba Tu xin được tiếp chỉ của thánh thượng.”

    “Nhà ngươi là ai?” Vị công công cất giọng với vẻ không mấy thoải mái.

    “Bẩm công công tôi là Vũ Ba Tu, Đại đội trưởng (1) ty Khởi Phong. Hiện tại Giám quân đang bị thương nặng không thể ra yết kiến nên tôi thay mặt ngài ấy ra nhận chỉ, mong Lê công công lượng thứ.”

    Vị công công nọ hé mắt nhìn xuống Ba Tu một hồi, đôi mi cong dài khẽ chớp lạnh lùng, sẵn cao vút giọng ra lệnh.

    “Người đâu, vào trong ‘mời’ Giám quân ra đây cho ta.”

    Như sét đánh ngang tai, tất cả những người đang quỳ dưới đất lập tức ngẩng đầu lên. Trong khoảnh khắc trông thấy binh lính hùng hổ xông vào, ai nấy đều rục rịch chuẩn bị đứng dậy nhưng rất nhanh Ba Tu đã giơ tay ra hiệu ngăn cản, đoạn cấp tốc thưa.

    “Khởi bẩm công công! Xin ngài suy xét, Giám quân hiện đang thật sự bị thương nặng không thể rời khỏi giường, công công…”

    “Câm miệng! Ở đây không có việc của ngươi! Ai cho ngươi xen vào? Còn dám miệng mồm với ta…”

    “Vậy việc của ty Khởi Phong cũng không phải việc của ông!”

    “Lý Mật!”

    Ba Tu tức khắc quay đầu, trừng mắt quát Mật, đoạn lại thưa với công công.

    “Thưa công công, nể tình Giám quân chúng tôi cũng vì cứu Đinh công tử mà bị thương nặng, xin ngài có thể để tôi tiếp chỉ hay không? Nếu là công, Ba Tu tôi không dám nhận, còn nếu là tội, tôi nguyện chịu phạt thay cho Giám quân.”

    Bấy giờ, anh em trong ty Khởi Phong có hơi ngẩng mặt lên nhìn bóng lưng Ba Tu nhưng tuyệt nhiên chẳng ai thản thốt hay lộ vẻ bất ngờ gì bởi họ đã được Ba Tu nói cho biết ý định từ trước.

    Vị công công nọ có hơi ngạc nhiên nhìn Ba Tu, sau đó lại mím mím cười, vết chân chim hai bên khoé mắt hằn rõ thành nhiều vệt, hai mắt phản phất ánh sáng hắt lại từ ánh lửa đèn đuốc. Ông ta quay sang nhìn chiếu chỉ được đặt trên khay gỗ bóng lưỡng, dưới lót khăn gấm thuê một màu vàng choé rồi bất đắc thở hắt một hơi.

    Không biết quyết định của ông ta là gì nhưng còn chưa kịp mở miệng, toán lính mà ông ta phái vào bắt Ngọc Phiến đã tập tễnh lúc nhúc chạy ra.

    “Có chuyện gì?”

    Vị công công nọ mặt không biến sắc, chỉ nhướn một bên mày, ngữ khí nặng nề, nhìn đám lính đang co giò chạy lại.

    “Dạ bẩm thầy Mộc, thầy Mộc…”

    “Ý ngươi là Mộc Kha?”

    Binh lính nọ gật đầu lia lịa. Nghe xong, công công lập tức xám xịt mặt mày, mím môi kéo quân tiến vào trong. Bên này người của ty Khởi Phong cũng không vừa, tức khắc rút đao kiếm đứng dậy chặn đầu đội quân.

    “Khởi Phong ty, các ngươi định làm phản sao?”

    Công công nheo nheo đôi mắt quét qua một lượt rồi dừng lại ở phía Ba Tu, thấy anh chậm rãi đứng thẳng người, mắt như dao kiếm lăm lăm nhìn ngược lại.

    “Xin công công suy xét lại lời thỉnh cầu của tôi.” Ba Tu vừa nói tay vừa rút kiếm, giọng nói nhún nhường vừa nãy hoàn toàn biến mất, thay vào đó là sự lạnh lùng đến rợn sống lưng.

    “Hừm… Thế thì…” Ông ta hừ mũi, híp mắt đưa tay ra hiệu cho tất cả xông lên.

    Nhưng người hai bên chưa kịp chạm trán thì từ sân sau một giọng nói tông trung chợt phát ra. Vừa trông thấy người áo vận áo viên lĩnh xanh kia tiến lại, khí thế của vị công công nọ như giảm đi phân nửa, thậm chí còn suýt nữa cúi đầu chắp tay như để hành lễ.

    “Khởi bẩm công công, vừa nãy tôi ở phía trong kia đã nghe hết. Quả là Giám quân ty Khởi Phong đang bị thương nặng khó có thể rời giường yết kiến đúng lễ. Ngài có thể vì nể mặt thầy tôi mà suy xét cho cầu khẩn của Đại đội trưởng được không?”

    Tất nhiên vị công công kia biết Mạn Quân là ai, cũng là người hiểu rõ nhất vì sao nửa đêm nửa hôm đức vua lại sai ông ta đến ty Khởi Phong như vậy. Nhất là để tận mắt xác minh anh hoàn toàn bình anh, thứ hai là để tìm Ngọc Phiến trách phạt.

    Sau khi suy xét một hồi, vị công công nọ đành phải đồng ý với lý do không thể dây dưa lâu vì còn phải về bẩm báo lại với đức vua. Thật ra khi ấy người trong ty Khởi Phong ai cũng lấy làm tò mò. Trước đây nghe nói thầy Mạn Quân – Đinh đại nhân là người quyền cao thế mạnh trong triều nhưng hầu như chưa ai được dịp nhìn rõ mặt ông ta. Người này hành tung bí ẩn, lại chỉ đi đi về về trong đêm, ngay cả người hầu làm trong phủ nhiều năm nhiều lắm cũng chỉ thấy sơ được dáng người.

    Rõ ràng mấy lời phong phanh nghe được qua tai đó cũng không bằng vài lời vừa nãy của Mạn Quân, chỉ một câu mà đã có thể khiến cho một vị quan nhất phẩm kiềm nén lửa giận mà làm theo lời y nói, chứng tỏ thầy Mạn Quân nhất định không phải người có thể giỡn mặt.

    “Đại đội trưởng Khởi Phong ty Vũ Ba Tu mau quỳ xuống tiếp chỉ!...”

    “Có thần!”

    “Phụng thiên thừa vận, đức vua chiếu rằng: Khu rừng phía Nam huyện …là khu vực cấm vào được giao Giám quân Khởi Phong ty Vũ Ngọc Phiến trông coi nhưng xét thấy Giám quân ty không làm tròn bổn phận lại để Đinh công tử là Đinh Mạn Quân của Đinh phủ Thăng Long bị thương, lại thêm chuyện thuỷ quái ở sông Mật Đài lộng hành làm khổ bá tánh, trẫm đã giao cho ty giải quyết từ ba tháng trước nhưng đến nay vẫn không có biện pháp gì, trẫm rất phiền lòng. Nể tình ty Khởi Phong đã lập được nhiều công, trẫm gia hạn thêm một tháng để ty giải quyết vấn đề thuỷ quái, phạt Giám quân ty Khởi Phong mười trượng để nhắc nhở cũng như làm gương vì không làm tròn trách nhiệm. Nếu qua thời hạn một tháng vẫn không hoàn thành yêu cầu của trẫm, tước chức Giám quân Khởi Phong ty, giáng xuống làm quan lục phẩm, trở về chức vụ cai đội thành Thăng Long. Khâm thử!...”



    “Vũ Ba Tu, còn không mau nhận chỉ thay Giám quân của ngươi đi?”

    Như choàng tỉnh, Ba Tu mau chóng đứng lên, đầu vẫn cúi, lưng vẫn khom đi đến, dõng dạc nói.

    “Thần tuân mệnh. Ty Khởi Phong sẽ cố gắng hết sức để lại không làm phụ lòng bệ hạ!”

    “Còn hình phạt…” Vị công công nọ nheo mắt đầy ẩn ý. “Mười trượng này, nên để Giám quân của các ngươi nhận hay người khác nhận phạt thay đây?”

    Ai nấy đều nhíu mày nhìn nhau. Ba trượng thì người bình thường đã đi không nổi, nay lại còn bắt Giám quân của bọn họ chịu mười trượng. Với một người đang trong cơn nguy kịch, thương tích đầy mình như cô hiện giờ, mười trượng này có khác nào là giết người đâu.

    Tất nhiên Ba Tu đã bàn bạc với anh em trong ty từ trước, có phạt anh sẽ thay cô nhận, dù là nặng hay nhẹ nên không ai được phép lên tiếng hay chống đối ra mặt trong suốt quá trình thương lượng. Tuy vậy vừa nãy bọn họ đã lỡ rút đao, liệu có nên thừa cơ chống đối hay không?

    Những ty khác một năm giao có hai ba nhiệm vụ mà hầu như có bao giờ hoàn thành hết hay hoàn thành đúng hạn đâu? Còn Khởi Phong ty bọn họ một năm lãnh không dưới hai mươi nhiệm vụ lớn nhỏ, dù xa dù gần đều phải đi. Suốt năm năm nay, từ Bắc ra Nam, không cung đường nào bọn họ không từng đi qua, không phường xã, không châu giáp nào bọn họ không dừng chân ghé lại, cốt để làm xong việc bề trên giao phó. Cực lực như thế mãi cho đến năm nay bọn họ mới được cấp cho một ty đàng hoàng cố định ở thành Thăng Long trong khi những ty khác dù không làm gì thì đã có chỗ cư ngụ trước bọn họ những hai ba năm, đã vậy hằng tháng còn được phát lương bỗng đầy đủ, ăn sung mặt sướng rảnh rỗi tối đến tửu lầu nghe mấy ca kỹ nhảy múa, hát chèo hát xẫm.

    Nguyên do cho sự thiếu công bằng này là vì ty bọn họ không có ô dù đủ lớn. Tuy vậy họ cũng không dám trách Giám quân của bọn họ bởi họ biết một thân nữ nhi phấn đấu đến mức này, để không để anh em trong ty chịu thiệt thòi, cô đã phải rất cố gắng rồi.

    “Công công, xin hãy để tôi chịu phạt thay…”

    “Lê công công!”

    Một giọng nói nhẹ như nước theo gió bay đến.

    Ai nấy quay đầu về phía có tiếng gọi. Người ấy vận áo sam đen, tóc búi cao chỉnh tề, phong thái điềm đạm thường thấy, bước chân nhẹ như mây bay nhưng thần sắc lại thoáng chút mệt mỏi, hoàn toàn khác với vẻ cộc cằn, thô lỗ vừa nãy khi hắn đứng trước cửa phòng cô.

    Mộc Kha khi ấy và bây giờ trông cứ như hai con người hoàn toàn khác nhau vậy, ít ra là người đang bước đến lúc này đã thay bộ đồ khác với bộ đồ xanh thẫm mà hắn mặc lúc bước ra từ cửa phòng cô.

    Những điểm này, âu cũng chỉ có Ba Tu là nhìn ra mà thôi.

    Mộc Kha ung dung, nhã nhặn lướt qua mấy cái nhìn săm soi của những người khác, thoáng quét mắt ngang qua Mạn Quân rồi đi thẳng đến trước mặt Lê công công, cung kính vái chào theo đúng quy củ.

    “Mộc đại nhân đích thân ra đây gặp ta là để xin lỗi chuyện vừa rồi?”

    Mộc Kha nghe thế liền cười, đáp.

    “Lê công công, là người của ngài lỗ mãng trước, ta không làm gì sai để phải xin lỗi cả.”

    “Ngài đừng nghĩ đức vua coi trọng ngài một chút là ngài có thể làm càng. Ngài có biết ngài vừa tấn công quân triều đình, là khi quân phạm thượng hay không?”

    Công công trừng mắt với Mộc Kha, thấy anh chỉ cười cười đáp lại, điệu bộ thoải mái như thể hai người bình thường đang vừa uống trà đàm đạo, vừa thưởng nguyệt bên hồ với nhau vậy.

    “Lê công công xin chớ nói năng hàm hồ. Tôi tấn công người của ngài khi nào? Ngài có ai làm chứng hay không?”

    Vị công công nọ tức đến đỏ mặt, bặm môi gườm mấy tên lính chạy bán sống bán chết hồi nãy tra hỏi nhưng tên nào tên nấy cũng ngơ ngác nhìn nhau rồi lắc đầu bảo không hề có chuyện Mộc Kha đánh hay làm gì bọn họ.

    “Thế sao vừa rồi các ngươi tập tễnh đi ra còn luôn mồm bảo thầy Mộc thầy Mộc.”

    “Chúng tôi…”

    “Có phải là vừa thấy ma hay không?”

    Mộc Kha tức thời chen ngang, nhắc đến làm mặt ai cũng tái mét không dám hó hé.


    Lê công công làm thinh không nói. Mộc Kha vốn là đạo sĩ, xung quanh y nghe đồn thường có những chuyện lạ, lại thi thoảng mang theo mấy vật lạ âm khí nặng nề bên người. Có lẽ đám lính nhát gan vừa rồi lỡ trông thấy gì đó nên mới hớt ha hớt hãi chạy ngược lại chăng?

    “Lê công công, hình như trong chiếu chỉ có nhắc đến việc Giám quân để Đinh công tử tự ý chạy vào rừng cấm nên bị thương, vì vậy muốn trách phạt Giám quân ty Khởi Phong. Có thể cho ta hỏi, làm cách nào bề trên biết Đinh công tử bị thương vậy?”



    Đoạn, Mộc Kha bước vòng sang phía Mạn Quân, nắm lấy cẳng tay anh.

    “Lê công công, ngài có muốn cá cược một chút với tôi không?”

    “Cá cược? Ngài cả gan dám cá cược với đức vua ư?”

    Mộc Kha lắc lắc đầu, vẫn nhẹ nhàng nói.

    “Một đạo sĩ như tôi lấy gì quý giá mà cược với bề trên cao quý kia chứ? Tôi biết ngài hiểu, tôi muốn cá với ngài. Tin tức cũng là do người của ngài cung cấp cho đức vua, âu đức vua cũng theo dõi sự tình ở đây qua cái miệng của ngài, nào có tận mắt chứng kiến. Mà có ai trông thấy Đinh công tử chạy vào rừng cấm chứ? Thật ra ngài ấy đang đi dạo bên ngoài thì bị thú dữ tấn công, may thay có Giám quân ty Khởi Phong ra tay cứu giúp nên một vết xước nhỏ ngài ấy cũng chẳng hề có, lấy đâu ra bị thương. Có đúng không Đinh công tử?”

    Mạn Quân trợn mắt nhìn Mộc Kha không biết nên nói gì, tự nhủ thầm quả là một câu chuyện bịa đặt hoàn hảo, nhưng khi ấy ty Khởi Phong nháo nhào tìm kiếm hai người họ khắp nơi, còn đả động đến quan phủ nhờ phái người tìm giúp. Lê công công này không phải người ngu ngốc, chắc chắn không bỏ qua khe hở này.

    Nhưng bỏ qua hết thảy, trước hết anh đặt niềm tin vào người được gọi là đạo sĩ bậc nhất của Hoa Lư, người vừa được cả đức vua và các gia tộc quyền lực ở Trường Yên tin tưởng này, cũng là vì bao che cho cô nên đã không do dự gật đầu.

    Chạy vào rừng cấm là lỗi của anh nhưng người bị trách phạt lại là cô. Thật ra anh đã định thay cô chịu phạt nhưng đức vua sẽ nghĩ gì khi thấy anh ra sức bảo vệ Ngọc Phiến chứ? Dù cho cô có công cứu mạng anh đi chăng nữa nhưng để Thái tử cam tâm tình nguyện chịu phạt thay, đức vua và các quan lớn biết được thân phận của anh sẽ nghĩ gì đây?

    Rồi Ngọc Phiến sẽ phải hứng chịu thêm những gì nữa chứ?

    Đúng như Mạn Quân suy đoán, Lê công công lập tức cho gọi người chạy đến nha môn vào giữa đêm hôm, cho gọi quan huyện cùng vài linh lệ đến xét hỏi nhưng ai cũng kể lại sự việc như những gì Mộc Kha vừa nói. Hoá ra Mộc Kha đã sớm dự liệu từ trước và đã mua chuộc toàn bộ người của quan phủ chỉ trong một sớm một chiều. Ngặt nỗi lệnh vua đã ban xuống, vì Mạn Quân không hề bị thương cũng chẳng ai làm chứng rằng Mạn Quân và Ngọc Phiến đã vào rừng cấm nên lệnh phạt trượng bị thu hồi lại, trừ chuyện bắt thuỷ quái vẫn phải làm cho xong.

    Lại thêm một chuyện chẳng ngờ xảy ra trong ty Khởi Phong. Ngọc Phiến sau khi biết chuyện anh em ty Khởi Phong vì cô mà cầm kiếm chống lại quân triều đình nên không cho ai đến thăm bệnh mình trừ mấy người Mộc Kha, Đình An và Mạn Quân ra.

    Cũng từ đây, mối quan hệ giữa Mạn Quân và Ngọc Phiến cũng thay đổi theo một cách không ngờ.
     
  17. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 45
    Chăm người bệnh

    [​IMG]

    “Ai bảo chú điểm huyệt không cho người ta ra ngoài đêm qua nên người ta giận chú là đúng rồi. Và cả…”

    Đình An bỏ dở câu nói nhưng như vậy thôi cũng đủ biết anh đang ám chỉ chuyện gì. Mộc Kha đã có hành động thất thố với Ngọc Phiến là điều không thể chối cãi. Cô biết, anh biết và cả Đình An đều biết sự tình diễn ra khi đó, dù khách quan không phải là lỗi của Mộc Kha nhưng hiện tại hai người khó mà nhìn mặt nhau như trước.

    Thôi thì tạm thời hắn đành phải để cô yên tĩnh một thời gian vậy.

    “Cũng may hôm qua anh nhanh trí biến thành chú đối phó với đám người trong ty, bằng không để họ chứng kiến cảnh ấy không biết sẽ động trời đến mức nào. Có điều quần áo anh vẫn chưa kịp thay cho giống chú, cách cư xử hay thần thái cũng không giống, chẳng biết có bị nghi ngờ không nữa.”

    Mộc Kha đang khoanh tay, nhắm mắt tựa người vào vách tường nghỉ ngơi, nghe Đình An kể lại thì mới chậm rãi hé mắt,mệt mỏi nói.

    “Đêm qua rối ren như thế chắc cũng chẳng ai để ý đâu. Nhưng làm sao anh biết xảy ra chuyện mà đến vậy?”

    Nghe câu hỏi của hắn, Đình An không nhịn được, miệng cười gian, đưa ngón trỏ chọt chọt vào cùi chỏ hắn, ghẹo.

    “Chú sao thế? Trách anh hôm qua phá hỏng đêm tân hôn lần hai của chú à? Hay là trách anh mày nói lời khó nghe?”

    “Anh thôi đi.” Mộc Kha nghiến răng, cố gắng kiềm chế để không đá cho cái ghế Đình An đang ngồi ngã ngửa ra ngoài, đoạn tiếp lời. “Mà anh có biết bộ đồ hôm qua Ngọc Phiến mặc là do ai mang vào không?”

    “Không phải chú em tự tay thay đồ cho con bé à?” Người kia lại chu mỏ ghẹo.

    “Nhưng đồ đã được chuẩn bị sẵn. Anh thôi cái cách nói chuyện muốn tát ấy ngay cho tôi nhờ…”

    Thấy trán Mộc Kha đã bắt đầu nổi gân xanh gân đỏ, Đình An mới ngưng không ghẹo hắn nữa. Thật sự anh cũng chẳng rõ tại sao bồ độ được đưa đến cho Ngọc Phiến lại có tẩm Mê Dụ hương. Thủ phạm nắm rõ tình hình trong phủ như thế chắc chắn là người trong ty, tức trong ty ngoài có gián điệp của triều đình ra còn có cả tay sai của yêu quái.

    “Này chú Kha, với ai chú cũng bình tĩnh được, sao với mỗi anh thì lúc nào cũng cau có mặt mày, to tiếng nặng nhẹ thế hả?”

    Đến mức này, Mộc Kha cũng đành thở dài, chuyển sang nhìn Đình An với ánh nhìn ôn nhu hơn. Hắn cho hai tay vào ống tay áo rộng, lấy ra một cây trâm bằng ngọc xanh biếc. Bàn tay đang cầm trâm ấy bỗng chốc ửng đỏ, phần da thịt tiếp xúc với trâm bỗng hiện lên mấy vết nứt tím đen rồi dần lan ra một cách chậm rãi. Đình An có hơi bất đầu vài khắc đầu nhưng rồi cũng sực tỉnh, một phát đánh vào cẳng tay hắn cho cây trâm rơi xuống bàn.

    “Chú điên rồi à? Có biết mình vừa làm gì không? Đây là ngọc trừ tà đấy!”

    Đình An giận dữ quát tháo, nhìn bàn tay khô cằn nứt nẻ, sần sùi như vỏ cây của Mộc Kha, đoạn lấy khăn tay từ trong ngực áo nhặt cây trâm định ném đi.

    “Đừng anh An!” Mộc Kha nói với giọng đầy đau đớn, sau đó môi nở nụ cười một cách khó hiểu, mồ hôi theo hai bên thái dương chảy xuống thành dòng, đáy mắt thoáng hiện nét đau lòng. “Là trâm của Ngọc Phiến, tôi muốn trả lại cho nàng.”

    “Trâm của cái Phiến? Con bé giữ ngọc trừ tà làm cái gì chứ?”

    “Là của y tặng nàng.” Trước mắt hắn trở nên loè nhoè, hắn giơ bàn tay như cành cây mục rửa hắn vừa huỷ hoại, mơ màng hồi tưởng, liền thấy gương mặt một người con gái như ảo như thật phút chốc ùa về choáng lấy tâm trí, đoạn hắn lại cong môi cười, nụ cười trông đến tan nát cõi lòng. “Ta thấy nàng đã rất vui khi nhận được nó… Bình Nhi… Nàng ấy đã rất vui. Còn ta, ta thấy ta không xứng với nàng… Không xứng với nàng…”

    *

    “Này.”

    Đình An đưa Ngọc Phiến một chiếc khăn trắng, trong quấn một vật thuôn dài, mở ra mới phát hiện ấy là một cây trâm ngọc bích tuyệt đẹp. Hai mắt Ngọc Phiến sáng lấp lánh, đã lâu lắm rồi, từ lúc vào làm trong quân đội chưa có người nào tặng trang sức cho cô. Mặc dù là một võ quan, mười phần thể hiện bên ngoài đều phải cứng cáp như thương giáp nhưng nữ nhi thì vẫn là nữ nhi thôi.

    “Anh tặng em à? Đẹp quá đi mất!”

    “Ấy!” Đình An cấp tốc chặn tay cô lại, dùng ánh mắt nghiêm túc nhìn cô hỏi. “Ngọc trừ tà đấy! Em nhắm có cầm được không?”

    Ngọc Phiến có hơi bất ngờ, sau đó liền cầm lấy cây trâm, cười toe với Đình An.

    “Anh xem, chẳng có vấn đề gì cả, nên trâm là của em nhé!”

    “Thật là em không bị gì?”

    Để cho chắc, Đình An xoè tay cô ra dể xác định. Chạm vào trâm mà lòng bàn tay cô vẫn trắng nõn nà, anh mới yên tâm, thầm thở phào trong lòng.

    Ngọc trừ tà dùng để chống tà ma. Nếu kẻ nào tánh linh xấu xa, bị nhiễm bẩn thì không thể chạm vào ngọc này, nếu chạm vào thịt thà đều sẽ rửa nát, đau đớn như bị hoả ngục thiêu đốt, ngàn kim châm vào tay, nếu bị nặng còn bốc mùi hôi thối như xác chết. Hôm qua Mộc Kha chạm vào ngọc bị phản ứng lại tức hắn đã phạm phải điều kị nào rồi nên mới bị ngọc thanh tẩy, may thay tâm không quá đục nên không bị gì nặng. Nhưng hắn là bán yêu, lại từng là người bắt yêu, cơ bản có thể chạm vào đồ vật trừ yêu bình thường nhưng sao hôm qua lại xảy ra chuyện đó được?

    Mộc Kha, có vẻ như hắn đã làm gì tội lỗi lắm ư? Có không?

    “Anh An, anh suy nghĩ vẩn vơ gì đấy?”

    “Không… Anh đang nghĩ em đuổi hết người trong ty không cho ai ở lại chăm sóc, vậy cơm nước, đi lại, tiểu tiện… Ai giúp em? Con bé Loan thì cũng đã theo Vũ gia ra Trường Yên rồi, không lẽ em định nhờ Phan Luân à? Hay là anh?”

    “Anh nhắc em mới nhớ. Sao dạo này thầy u em đi Trường Yên nhiều thế hả anh? Nơi ấy cũng có gần gì cho cam?”

    “Nghe bảo là thăm bà con thân thiết, ở lại ấy luôn. Vì ở Thăng Long còn bận chuyện kinh doanh nên Vũ đại nhân mới phải đi đi lại lại bất tiện như vậy.”

    Nghe thế cô liền yên tâm, sau đó lại trở về chủ đề cũ, bàn bạc tiếp xem ai sẽ là người chăm sóc cô. Nghĩ đi nghĩ lại Đình An là người thích hợp nhất nhưng ngặt nổi anh cũng giống Vũ đại nhân, từ lúc có chỗ định cư lâu dài thì cũng bon chen vào làm ăn buôn bán. Nếu như thầy cô là mối làm ăn quan trọng và gần như độc nhất của Bạch Thổ Phường, chuyên về gốm sứ (1) thì Đình An lại là một trong những nhân vật tầm cỡ trong việc kinh doanh sản xuất của làng lụa Vạn Bảo (2)

    Cô biết Đình An đã lánh xa thế gian thì thôi nhưng nếu chen chân vào thì ít nhất cũng phải làm một nhân vật tầm cỡ mà vẫn có thể tự do, phóng túng, không phải lo nghĩ quá nhiều như mấy kẻ làm quan trong triều. Đến giờ làm đến chức quan tứ phẩm cô mới thấm thía lời anh, leo càng cao càng nhiều kẻ thù, càng dễ té đau. Mặc dù phía võ quan không có kẻ nào quá tâm cơ, hiểm độc như văn quan thì nội đối phó với một mình Đàm Toái Trạng thôi cô cũng đã thấy mệt mỏi lắm rồi.

    Xét cho cùng thì gã nào có mưu trí gì, chẳng qua cũng chỉ là con rối để Công Thành (3) giật dây mà thôi.

    “Thế thì anh về lo chuyện làm ăn của anh đi. Nói gì thì nói em vẫn có thể tự lo được.”

    “Sao thế được… Thôi thì…”

    Đình An phủi tay nhất mực không chịu, đoạn xoay người, hết từ cửa đi vào lại từ giường đi ra nghĩ ngợi tìm biện pháp, vì quá mải mê nên suýt nữa đụng phải một người vừa hay cũng đang bước vào.

    “Đinh công tử?”



    “Anh An coi chừng!”

    Xoảng!

    Giúp Mạn Quân thu dọn khay cơm vừa đổ xong, Đình An hết toe toét nhìn người đối diện rồi lại gật gù vỗ vỗ vai người ta, làm như thân thiết lắm.

    “Cái Phiến nhà anh coi như giao cho cậu, thời gian tới phiền Đinh công tử rồi.”

    Mạn Quân nghe thế cũng lễ độ đáp lại, hiếm khi thấy anh ra chiều khiêm tốn như vậy, đằng sau cũng không có người hầu hay cận vệ theo cùng nên cô cũng lấy làm không quen. Đợi Đình An thong thả đi rồi, Mạn Quân mới ngồi xuống bắt chuyện với cô, lúc đầu có hơi ngượng ngùng, sau đó cũng dần mở thành lời, nói cứ như bào chữa.

    “Thật ra không phải ta muốn nhưng xét cho cùng cô bị thương cũng là lỗi của ta. Đền đáp ân nhân cũng là chuyện nên làm mà.”

    Ngọc Phiến cười cười gật đầu qua loa.

    Vậy là anh đã ở ty Khởi Phong gần hai tuần tròn.

    Tuy cũng khá ngần ngại trong việc nhờ Mạn Quân làm cái này cái nọ nhưng cô rất biết tận hưởng sự hầu hạ của người khác. Lấy lí do chân cẳng không đi lại được nên cơm ngày hai bữa của cô, thuốc của cô, khi cô khát hay khi cô buồn chán muốn đọc sách, khi muốn đổi canh vì quá mặn hay thêm cơm vì chưa đủ no đều một tay Mạn Quân đảm đang hết.

    Trông anh tất bật luôn chân luôn tay trong bộ đồ thổ cẩm bình dân, tay áo vén quá cùi chỏ ngồi quạt thuốc giữa trưa nắng, cô bỗng thấy buồn cười. Đặt chén đũa lại lên mâm, cô thoả mãn vỗ vỗ bụng rồi quay ngoắc ra ngoài gọi to.

    “Đinh công tử, tôi ăn xong rồi. Phiền ngài dọn giúp bát đĩa hộ tôi với!”

    Nghe tiếng cô í ới trong kia, Mạn Quân không buồn đáp lại, chỉ nhăn mặt thả phịch cái quạt xuống đất, bỏ dở nồi thuốc rồi đi vào.

    “Khiếp! Ăn những năm bát cơm, biết thế mang hẳn cả cái nồi vào cho cô luôn rồi.”

    “No quá! Tôi muốn đi dạo.”

    Như chẳng nghe người kia ca cẩm, Ngọc Phiến hất chăn bám lấy thành giường định đứng dậy. Vì ngồi lâu thành thử có chút tê chân nên vừa bước được một bước, cô suýt thì té dập mặt. Cũng may Mạn Quân mau lẹ nắm lấy… Tóc cô…

    Một nắm tóc đứt lìa nằm gọn trong tay anh, còn người kia do thân thủ cao cường nên túm được cạnh bàn.

    “Xin lỗi… Ta không cố ý đâu…”

    Một tiếng hét cao chót vót vang xa vạn dặm.

    Chiều hôm ấy, chính mắt binh sĩ trong ty Khởi Phong trông thấy Giám quân của bọn họ sung sướng ngồi rung đùi trên xe bò để cho Đinh công tử lá ngọc cành vàng của Đinh phủ khổ sở kéo đẩy đưa cô đi ngắm cảnh xa.

    Lý Mật hết sức hài lòng với khung cảnh trước mắt, còn định nhân chiều hôm ấy trời đẹp, tạm gác đao kiếm, ngồi xuống hoạ một bức tranh với tựa đề “Người thiếu nữ trên xe bò và con bò nhà họ Đinh”. Nhưng tên Đinh Mạn Quân kia cũng rất khôn, y chỉ chịu kéo cô đi ngắm cảnh vòng theo lối cửa sau ty chứ không dám mò lên cổng trước, nơi đám người hầu nhà họ Đinh bị lính ty chặn đầy ngoài kia, kẻ nào kẻ nấy la làng đòi vào giúp Đinh công tử hầu hạ Giám quân.

    Lý Mật thầm nghĩ đám người này cũng dai thật, đã hai tuần rồi mà vẫn không chịu bỏ đi nữa.

    “Dựa vào mấy người mà muốn hầu hạ Giám quân của bọn ta? Không có cửa đâu! Công tử nhà các ngươi mới xứng đáng.”

    *

    Kéo xe một hồi đã thấm mệt, Mạn Quân bực dọc thả hai tay nắm xuống đất làm Ngọc Phiến suýt nữa lăn luôn xuống dưới kia. Biết anh mệt, cô nén cười, đoạn tháo dây buộc lấy cái ống tre chứa nước mình giắt sẵn, vừa cầm vừa vung tay ngoắc ngoắc bóng lưng cao ráo trước mặt.

    “Ngài uống đi. Cố kéo tôi thêm một đoạn nữa, đến gần hồ ấy, tôi có cái này muốn cho ngài xem.”

    Mạn Quân ngoảnh đầu nhìn cô tỏ vẻ khó hiểu, thầm nghĩ không biết cô gái này có lại giở trò trêu mình hay không nhưng thiết nghĩ cô ấy trở nên như thế kia, sự tình rắc rối đến mức này cũng là lỗi do mình nên đành im lặng đón lấy ống nước uống cho thoả rồi ngoan ngoãn làm theo lời cô.

    Ngọc Phiến rất thích được người khác chở đi chơi, tóm lại không phải tự mình đi lại quá nhiều mà đổi lại thích được người khác cõng, ngồi ngựa hay ngồi kiệu đều được. Không phải trước đây cô chưa từng ngồi xe bò, nhưng lần này thì là đặc biệt. Không hiểu sao, cô lại cảm thấy lâng lâng và phấn khởi khi được ngồi sau cho anh kéo, cứ thấy lạ lạ thế nào.

    Mặc dù không thường làm những việc chân tay nhưng anh chăm rèn luyện sức khoẻ, hai mươi tuổi đầu đã ra dáng vóc một thanh niên, tuy không quá lực lưỡng nhưng bắp tay bắp chân rắn chắc, giọng nói rành mạch và trầm ấm hơn năm năm trước rất nhiều. Bụng dạ thì vẫn tốt như xưa, có điều do sống trong nhung lụa nên còn hơi trái tính trái nết, thời gian tới trong quân ngũ hẳn sẽ khó thích nghi đây, chi bằng giữ anh lại thêm ít hôm.

    “Đinh công tử định ở lại ty tôi bao lâu nữa vậy?”

    “Đợi khi nào cô khoẻ hẳn đã.” Anh đưa tay áo quệt mồ hôi trên trán, nheo mắt hất mặt về phía trước. “Đằng kia có phải hồ cô bảo không?”

    “Đúng rồi.” Cô gật đầu xác nhận, lại hỏi. “Ngài nói thế thì phải ở đây thêm nửa tháng nữa ấy nhỉ?”

    Mạn Quân không đáp nhưng hình như cô cảm nhận được sự đồng thuận của anh, như thế trong khoảnh khắc nào đó, anh đã khẽ gật đầu, rất khẽ thôi. Mà cũng có lẽ, là do cô tự tưởng tượng, vì quá mong mỏi anh sẽ làm thế.

    Không, sao cô lại có suy nghĩ ấy nhỉ? Cô chẳng hiểu nổi mình. Cô muốn giữ anh lại ty là vì muốn anh làm quen với lối sống của binh sĩ, sau này có đóng ải ngoài biên cương sẽ không bỡ ngỡ. Vậy mà nghĩ một hồi lại thành như cô đang tìm cớ vì không muốn anh đi vậy.

    “Sao cô lại khóc?”

    Mạn Quân bất chợt hỏi. Cô nhướn mày choàng tỉnh, sau đó mới lại nhớ ra chuyện đêm ấy. Đêm ấy đúng là có nhiều cái để nói thật.

    “Khi ta gọi tên Bình Nhi, cô đã nhìn ta và khóc. Tại sao vậy?”

    “À… Chắc là vì lên cơn sốt nên trong người khó chịu, tôi cũng chẳng nhớ rõ nữa. Nói ra thì thật xấu hổ, thật ra tôi rất mít ướt khi ở cùng với thầy Kha. Từ bé đã như vậy rồi, sau này vì thầy quá khắc khe nên tôi cũng cứng rắn lên, đã làm Đinh công tử áy náy rồi… Tôi…”

    Đột nhiên chiếc xe ngừng hẳn lại. Mạn Quân chán nản thả tay nắm xe xuống đất một cách cộc cằn, dùng khuôn mặt khó chịu đối diện với cô. Ngọc Phiến chợt thấy không quen. Mới nãy vẫn còn nói chuyện bình thường, giờ bỗng như thành một người khác vậy, nhất là ánh mắt ấy làm cô có chút dè chừng.

    Xe dừng lại giữa đường, còn vài bước nữa là đã đến sát bờ hồ. Hai bên đường cỏ lau mọc cao và dày, yên ắng đến mức không một tiếng dế kêu, cũng không một tí gió. Nắng xuân rọi trên đỉnh đầu, tuy ấm áo mà lòng cô giá lạnh, dự cảm như khoảnh khắc thoải mái và bình yên mấy ngày qua khi ở bên người trước mặt sắp không còn.

    Một nỗi sợ chợt ập đến, cô cũng chẳng rõ đấy là gì, chỉ hy vọng ngay lúc này đây, anh đừng dùng gương mặt ấy mà nói chuyện với cô, cô sợ mình sẽ phải nghe những điều không muốn nghe. Cô không muốn.

    “Thật ra ta không muốn nói nhưng lương tâm ta không cho phép. Ta phải nói với cô. Thật ra hai tuần này ta ở lại là vì muốn xác thực.”

    “Xác thực? Ngài muốn… Xác thực… Chuyện gì?”

    Từ trên cao, Mạn Quân thẳng lưng nhìn xuống Ngọc Phiến, nói với giọng lạnh lùng.

    “ Ta không tin Bình Nhi đã chết. Ta không tin lời cô.”

    Không tin lời cô?

    “Ta đã lục lọi hết những nơi cần tìm nhưng không tìm thấy thứ gì của Bình Nhi cả. Nếu như cô và cô ấy cùng nhau lớn lên từ nhỏ, không lẽ một chút di vật của cô ấy cũng không giữ lại sao? Và cả việc cô khóc khi ta nhắc đến Bình Nhi, có phải cô đã…”

    Ngọc Phiến như hoá đá tức thì. Cô thốt không nên lời. Dù biết anh và cô vốn chẳng là gì với cô, ngay cả tình bạn cũng không có nhưng mà sau khi nghe được mấy lời này, cảm giác như bị phản bội vậy, rất chua chát và đắng lòng.

    “Vậy ra… Ngài nghi ngờ tôi là người đã giết cô ấy à?”

    Cô ngoắc mắt lên nhìn anh, khoé mắt hồng lựng, nói như vừa uống phải giấm vậy. Thấy anh không đáp, chỉ nhìn cô trong im lặng, như một cách gán tội mà cô không cách nào chối đẩy. Trời không gió mà như thể có gió đâu đây, làm cay mắt cô.

    Sau vài khắc chìm trong tĩnh lặng, cô đành bất lực nhếch môi cười và khinh khỉnh nói với anh.

    “Đi thôi. Kéo tôi đến bờ hồ, tôi dẫn ngài đi gặp người ngài muốn tìm, Lục Bình Nhi.”

    (1) Gốm Bát Tràng.

    (2) Sau vì kị huý nhà Nguyễn nên đổi tên là làng lụa Vĩnh Phúc và là làng lụa Hà Đông ngày nay.

    (3) Dực Thánh Vương: chú của Đông cung Thái tử Lý Đức Chính – Đinh Mạn Quân.
     
  18. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương khá dài, độc giả cân nhắc thời gian khi xem
    ---

    Chương 46
    Săn thuỷ quái


    [​IMG]
    Nửa đêm tỉnh dậy, Ngọc Phiến giật bắn mình khi trông thấy anh chống cằm tựa lên bệ cửa sổ, nếu không để ý còn tưởng là ma nữ tóc dài cố tình đến quấy phá người đang bệnh tật như cô chứ. Khẽ liếm đôi môi khô khốc, cô trố mắt hỏi nhưng vẫn cố không tỏ ra quá ngạc nhiên.

    “Đinh công tử, là ngài đấy à?”

    “Chứ không lẽ là ma?” Mạn Quân đáp với giọng ngái ngủ, vừa nói vừa ngáp. “Vừa nãy cô vừa mớ vừa khóc lóc nên ta phải chạy vào vỗ, hại ta phải mắc võng ngủ ngoài này canh chừng cô đây này.”

    “Thế ư?” Hai má Ngọc Phiến đỏ lựng.

    Chỉ nhớ lúc chiều bỗng thấy trong người lạnh dữ dội rồi mê man lúc nào không hay. Có lẽ là do chưa thích ứng kịp với lượng nguyên khí dồi dào Mộc Kha truyền sang nên mới bị như vậy. Quả thật ngất đi thì không nhớ gì nữa cả, cũng hiếm khi…

    Mới nghĩ ngợi một lát mà Mạn Quân đã đứng trước mặt lúc nào không hay. Bóng đêm đặc quánh, trong phòng giờ chỉ thắp có hai ngọn nến. Ánh sáng yếu ớt nên cô chỉ trông thấy vài đường nét góc cạnh trên gương mặt anh. Chợt anh quỳ một chân xuống, đặt vào tay cô bát nước.

    Tay của anh cũng mát như bát nước ấy vậy.

    “Uống đi, môi khô khốc rồi kìa. Mà… Cô xoã tóc thế này, nhìn lại hiền đi trông thấy ấy nhỉ, khuôn mặt cũng nhỏ nữa, khá là xin…”

    Nói đến đây thì Mạn Quân thôi không nói nữa nhưng Ngọc Phiến cũng tự hiểu ra được là anh định khen cô xinh nhưng vì một lẽ nào đó lại không dám nói.

    “Thôi ta ra ngoài trước. Khi nào cần gì thì cứ gọi ta.” Mạn Quân khẽ ho một cái rồi đứng phắt dậy.

    “Thế ngài về phòng nghỉ ngơi đi. Chân tôi hơi đau nhưng đi chậm thì vẫn được.”

    Mạn Quân gật gù không đáp, trước khi ra ngoài còn giúp cô thay nến khác vào đế rồi mới yên tâm khép cửa. Từ nãy đến giờ vì mãi theo dõi động tác của anh nên bát nước vẫn còn chưa uống, cô cũng không ngờ bản thân lại chăm chú đến vậy, chắc là vì cô thấy lạ. Lần đầu tiên được Đinh công tử hầu hạ đến tận răng, có chút buồn cười mà cũng rất quý thái độ ân cần ấy vì có mấy khi anh và cô đụng mặt nhau mà lại không xảy ra cãi vã hay nói xách mé nhau đâu.

    Hẳn anh nghĩ đều do lỗi của mình nên mới chuyên tâm bù dắp như vậy.

    Sáng sớm tập tễnh bước ra mở cửa, Ngọc Phiến vô cùng bất ngờ khi thấy Mạn Quân mắc võng nằm ngủ trước thềm phòng cô. Thấy tấm chăn anh đắp rơi dưới đất nên cô tiện tay giúp anh kéo lại, vì hãy mặt trời còn chưa mọc nên định để anh ngủ thêm chút nữa nhưng ngờ đâu anh lại tỉnh giấc khi cô đang giúp anh chỉnh lại chăn.

    Hai người nhìn nhau trân trân. mặt đối mặt gần sát. Ngọc Phiến hoảng hồn bước lùi lại nhưng quên mất cái chân đau, thành thử suýt té ngửa ra, cũng may nhờ có anh kịp nắm tay cô vịn lại.

    Mạn Quân thở hắt một hơi rồi lườm cô như kiểu hết thuốc chữa, sau đó tự động đứng dậy thu gom võng mền đem về phòng mình.

    Thấy vậy, Ngọc Phiến liền nói với theo.

    “Đinh công tử, ngài đừng lo cho tôi. Ngài về phủ của mình đi, Đinh đại nhân biết chuyện sẽ không vui đâu.”

    Cô vừa dứt lời, người kia đã xoay phắt lại, tóc xoã ngang lưng hơi rối tiến lại chỗ cô, nhíu mày búng trán cô một cái, đoạn nói như mắng trẻ con.

    “Cô bị thương là do ta. Ta không lo cho cô thì ai lo?”

    Ta không lo cho cô thì ai lo…

    Thế mà giờ lại thành ra thế này đây.

    Đứng trước nắm mộ xanh trên dựng bia đá khắc vài dòng đơn giản, tim cô không thôi thắt lại. Mạn Quân quỳ phục xuống đất như người mất hồn, gục đầu vào bia như thể muốn tựa vào vai người có tên trên bia đá lạnh lẽo ấy: Lục Bình Nhi.

    Ngọc Phiến chẳng biết phải nói gì khi ấy, đành ngước mắt nhìn qua bên kia bờ hồ, vừa hay trời cũng tắt nắng làm khung cảnh càng trở nên ảm đạm.

    Hoá ra anh thật lòng yêu người con gái này. Không phải thứ tình yêu sớm nở tối tàn như phù dung, bộp chộp thuở mới lớn mà ấy là tấm chân tình thật sự của thiếu niên dành cho cô gái có đôi mắt trong veo như thu thuỷ ấy.

    Ghen tị thật đấy.

    Ngọc Phiến không nén được tiếng thở dài, đoạn lấy từ trong túi áo một chiếc trâm được quấn kỹ lưỡng trong chiếc khăn màu hồng phấn mà Đình An đã đưa cho, do dự nhìn chằm chằm vào nó, ước giá như Đình An đừng kể cho cô nghe nguồn gốc của chiếc trâm này thì hay quá.

    Ấy là lần đầu tiên cô trông thấy thiên tử rơi nước mắt, ngầm tự hỏi liệu hôm ấy trời có mưa chăng?

    Hoàng hôn lặng lẽ phủ lên tán cây khắp ty một mày vàng ươm đầy sầu não. Các binh sĩ bắt đầu dọn dẹp bãi tập đặng tập trung dùng bữa cuối ở nhà bếp, chợt thấy cô chậm rãi chống gậy gỗ tiến lại, mà nói chính xác thì ấy là một khúc củi dài thì đúng hơn.

    Lý Mật vừa cởi áo lau mồ hôi trên mình, phát hiện ra cô thì liền xấu hổ, vội lấy áo che người lại khiến ai nấy trông thấy cũng đều cười vang.

    Khổ! Năm năm ở chung mà y cứ ngại ngùng như vậy, Giám quân thì cũng như chị em trong nhà thôi mà.

    “Ơ sao Giám quân lại đi bộ thế ạ? Tên họ Đinh… À nhầm Đinh công tử đâu sao không thấy chở Giám quân về? Không lẽ… Hắn bỏ Giám quân giữa đường ư?”

    “Cái gì?” Một người lập tức kêu lên.

    Lại thêm một người khác hùng hổ, “Tên này chán sống lắm rồi!”

    “Giám quân! Để chúng tôi xử lý hắn cho!”

    Mấy người bắt đầu nhốn nháo hết cả lên. Ngọc Phiến đang không vui thấy thế cũng dở khóc dở cười, lập tức bảo mọi người trấn tĩnh lại, nói mình muốn tập đi bộ cho quen nên trở về trước. Người của ty Khởi Phong thật thà và dễ tin cô lắm nên cô giải thích một câu là ai nấy cũng đều tin ngay, duy chỉ trừ có Mật là còn đăm chiêu ra mặt.

    “Thôi được rồi. Mấy ngày không có ta, Ba Tu giáo huấn lại. Mọi người đã biết lỗi sai của mình nằm ở đâu rồi chứ? Có dám phạm lỗi nữa hay không?”

    “Dạ thưa chúng tôi không dám nữa đâu Giám quân. Giám quân ngài đừng giận nữa.”

    Ngọc Phiến nghe thế liền bật cười đáp.

    “Ta nào có giận mọi người. Ta giận là giận bản thân mình đã không chỉ dạy tận tâm mọi lễ nghĩa cho mọi người. Nhân đây ta đã khoẻ hơn, công việc cũng thưa dần, định là sau khi bắt được thuỷ quái sẽ mở một lớp dạy chữ. Lần này tất cả đều phải tham gia đầy đủ, không được lười biếng nữa đâu đấy.”

    Nghe đến học văn thơ, mọi người có chút chán nản. Không phải bọn họ không muốn học mà vì mấy năm trước Ngọc Phiến cũng mở lớp dạy chữ thế này nhưng vì dạy mãi chẳng ai hiểu gì, cô lại có phần hơi nghiêm khắc quá nên đâm ra ai cũng nản. Gì chứ với mấy võ binh như bọn họ, phạt bọn họ gánh nước, bổ củi, làm mấy việc chân tay thì được chứ phạt bọn họ chép phạt mấy trăm tờ á, với họ cầm bút còn khó hơn là cầm đao.

    Mà cũng nhờ vậy lần trước sau khi Ngọc Phiến đóng cửa không gặp mặt anh em trong ty, ngoại trừ những người không biết chữ, những người biết đều phải chép phạt cả cuốn Tứ thư đến bốn lần, trong đó còn có cả Lý Mật đây.

    Thế nên ấy là lần đầu tiên trong đời họ cảm thấy thật may mắn khi không biết chữ.

    Ngọc Phiến trông mọi người mặt nhăn mày nhó đến là buồn cười nên tâm tình cũng theo đó mà vơi theo, rồi trước khi bước đi không kiềm được cái quay đầu, chẳng thấy bóng người đâu bèn ôm một mối bi sầu thở dài.

    *

    Sáng sớm tình cờ ngang sang dãy nhà kho, Ngọc Phiến chợt nghe thấy tiếng của Ba Tu, lại còn có tiếng đáp lại lần lượt của mấy người khác. Tò mò, cô bèn nép mình bên cột âm thầm xem xem bên ấy đang nói chuyện gì, chợt nghe.

    “Tầm khoảng năm mươi, nói chuyện thường không hở răng, kín đáo đến mức như thể không mở miệng, là người kề cận đức vua, tuyệt đối không được đụng đến người này. Người ấy là ai? Chức quan gì? Phẩm hàm như thế nào?”

    “Anh Tu! Em biết! Người đó là…”

    “Người lần trước mang theo chiếu chỉ đến đây, Công công đại nhân Lê Trung Hiếu, phẩm hàm nhất phẩm.”

    “Phiến?” Ba Tu bất ngờ quay phắt về phía cất ra tiếng nói, liền thấy cô đang tựa cột khoanh hai tay, nở một nụ cười tươi như hoa nhìn về phía này.

    Không để Ba Tu kịp thốt lên câu nào, cô tức thì bước từng bước vững chãi tiến lại rồi nói như ra lệnh.

    “Anh Tu, chúng ta đi săn thuỷ quái thôi.”

    Nghe lời Ngọc Phiến, Ba Tu chọn thêm mười người nữa đi theo, để Lý Mật ở lại thay cô quản ty. Ngọc Phiến từ tốn chống gậy ra xe bò ngồi chờ trước. Trên xe chất đủ thứ đồ, từ lưới đến mồi nhử, rồi cần câu hay thậm chí cả ghế đầy cả xe thành thử chỉ đủ chỗ cho cô đặt mông còn hai chân phải buông thõng xuống.

    Trong lúc chờ đợi Ba Tu giao việc lại cho Lý Mật, bấy giờ Ngọc Phiến mới để ý ở một góc sân có một cậu trai trẻ đang quỳ gối, thần sắc ủ rũ cúi mặt xuống đất. Cả người lảo đảo như thế xem chừng đã quỳ ở đấy lâu lắm rồi. Thấy mọi người chẳng buồn để tâm đến cậu ta mà cứ sinh hoạt như thường ngày, Ngọc Phiến thấy lạ nên chống gậy đi đến.

    Cô đứng ngược sáng.

    Khi phát hiện có bóng của ai đó đang trùm lên người mình, người thiếu niên mới chậm rãi ngẩn gương mặt đầy nét mệt mỏi lên. Thấy cô, đôi mắt cậu ta liền mở to, miệng không ngừng lắp bắp vì quá sức ngạc nhiên.

    “Giám… Giám… Quâ…n…”

    “Giám quân!”

    Cùng lúc có tiếng Lý Mật vọng đến. Ngọc Phiến chẳng buồn ngoảnh mặt lại, vẫn chăm chăm nhìn thiếu niên chân dài tay dài ốm yếu đang quỳ dưới trời nắng, mồ hôi ướt đẫm ngực và lưng áo, hỏi.

    “Cậu tên gì?”

    Lúc này Lý Mật vừa hay chạy đến nơi. Nghe thấy cô hỏi mà hồi lâu người kia vẫn không đáp, Mật quát.

    “Thằng ranh! Giám quân đang hỏi ngươi đấy! Còn không mau trả lời? Có tin ta xẻo mồm không?”

    Vốn đã sẵn hiềm khích từ trước nên Lý Mật không ngại dùng từ ngữ nặng nề với cậu. Rồi như chợt tỉnh trong cơn say nắng, cậu ta vội lúng túng thưa với cô.

    “Dạ bẩm… Dạ cọn… Con tên là Thiết Độ, Nguyễn Thiết Độ ạ!”

    Ngọc Phiến vừa nghĩ vừa gật gù, sau đó lại hỏi.

    “Thế có tội gì mà phải quỳ đây?”

    Thiếu niên nghe vậy thì ấp úng mãi không nói. Hết kiên nhẫn, Lý Mật liền phanh phui đem chuyện nói lại với Ngọc Phiến.

    “Nó không chịu nói thì để tôi nói cho Giám quân! Thằng ôn này chính là gián điệp của Đàm Toái Trạng đấy! Nó canh me ty mình xảy ra chuyện là mách lại với chủ nó. Tổ sư nhà nó… Chuyện của Đinh công tử lần trước cũng là do nó báo đấy! Chúng ta nuôi ong tay áo rồi!”

    Ngọc Phiến biết được ngọn ngành sự tình, trái với thái độ hùng hổ của Lý Mật, cô chỉ ô lên một tiếng rồi chống gậy quay lưng đi. Lý Mật phất tay áo nhìn người dưới đất với thái độ khinh bỉ, sau đó sải bước đi theo cô. Nhưng mới đi chưa được ba bước, người kia liền túm lấy chân cô, cả người run rẩy, khóc lóc nói.

    “Giám quân! Nhà tôi có người đang bệnh rất nặng! Tôi biết tội rồi! Xin Giám quân tha cho tôi lần này đi!”

    “Lý Mật!”

    “Dạ!”

    “Cho hắn ít tiền đi.” Cô lạnh lùng cất tiếng, cũng chẳng thèm nhìn lấy người đang níu mình một cái mà cứ thế đứng im như tượng tạc.

    Lý Mật gật đầu nhận lệnh sau đó móc từ trong túi áo một túi tiền ném xuống trước mặt người nọ.

    “Chúng ta đi.”

    “Giám quân!” Người nọ lại khóc lóc cầu xin, đoạn ôm chặt lấy chân cô quyết không buông. “Để tôi ở lại ty đi mà! Giám quân! Giám quân!”

    “Lý Mật.” Cô ngoắc mắt ra hiệu cho Mật.

    Mật gật đầu một cái sau đó lại ném xuống đất thêm một túi tiền nữa. Lúc này Ngọc Phiến mới liếc mắt, từ trên cao nhìn xuống cái người đang giàn giụa trong nước mắt kia.

    “Đã đủ rồi chứ?”

    Chứng kiến thái độ hờ hững, gương mặt lạnh tanh cùng ánh mắt sáng quắp rợn người của cô, ngay cả Lý Mật dù không phải người chịu tội liên quan cũng phải nổi da gà, đoạn Mật nghe cô nói tiếp một câu nữa.

    “Cả đời này cái gì ta cũng có thể bao dung nhưng tuyệt đối ghét nhất là bị phản bội. Từ bây giờ ngươi không còn là người của ty Khởi Phong nữa. Cầm lấy tiền và hãy đi đi.”

    “Giám quân!” Người nọ ngước mắt nhìn cô rồi bật khóc như một đứa trẻ. “Em gái tôi đang bệnh nặng lắm. Nếu tôi không làm lính nữa, không có tiền, em tôi sẽ chết mất! Giám quân, tôi chỉ còn có đứa em này là người thân thôi… Tôi xin Giám quân mà! Tôi cầu xin ngài!”

    Người nọ toan nói rồi dập đầu liên tiếp xuống đất đá. Lý Mật nhìn cậu ta dập đầu nãy giờ cũng đã mấy chục cái mà phía Ngọc Phiến lại chẳng thấy động tĩnh gì. Sợ y chết, sốt ruột, Mất đành phải cất lời.

    “Giám quân… Chúng ta nên làm thế nào đây?”

    Như chỉ chờ câu hỏi của Lý Mật, Ngọc Phiến bất đắc dĩ thở dài một hơi rồi chầm chậm nắm gậy ngồi quỳ xuống, đưa tay luồn xuống dưới, chắn cái trán rướm máu của người nọ lại.

    “Ngươi có em gái. Ta cũng từng có anh trai.” Cô nhẹ giọng nói, ánh mắt cũng trở nên hiền hoà hơn. “Ta hiểu nỗi khổ làm anh là như thế nào.”

    Ngưng một lát, cô nắm hai vai người đối diện, trầm giọng.

    “Thôi, đứng dậy đi. Tạm thời ta sẽ không đuổi ngươi.” Đoạn cô quay sang Lý Mật. “Vào thành tìm thầy thuốc giỏi nhất mời ông ấy đến trị bệnh cho em gái cậu ta. Trị dứt bệnh, mọi chi phí đều do ta trả.”

    “Giám quân, tôi nào dám chịu ơn lớn lao của ngài như thế?”

    “Đừng tưởng bở, ta chỉ cho mượn thôi. Ngươi phải ở đây làm công gạt nợ đấy.”

    Mặc dù không mấy hài lòng khi thấy thiếu niên nọ được giữ lại, Lý Mật cũng phải nhắm mắt làm ngơ coi như qua chuyện. Thiết nghĩ hắn thương em gái nhưng công ra công, tội ra tội, Giám quân cũng quá mềm lòng rồi, Mật mà là Giám quân thì sẽ cho thêm ít tiền rồi cho người lôi cổ đi ngay.

    Khi biết Thiết Độ được giữ lại ty, vì biết người ra chỉ thị là Ngọc Phiến nên ai cũng đều tỏ thái độ bằng mặt không bằng lòng, vẫn như lúc phát hiện ra sự thật đều tẩy chay y, duy có Ba Tu là chịu chăm sóc cho y.

    “Sao rồi anh?”

    Đợi Ba Tu ra ngoài khép cửa, Ngọc Phiến liền hỏi.

    “Ổn cả. Do quá kiệt sức thôi. Quỳ gối từ trưa hôm qua đến giờ mà. Có điều nói gì thì nói, anh ủng hộ việc em giữ cậu ta lại. Tạm thời chưa bàn đến nhân cách nhưng cậu ta thật sự là một người có tài. Chính cậu ta và Lý Mật là người đưa sáng kiến giúp nỏ thừng của chúng ta hoàn thiện. Lý Mật và cậu ấy từng rất thân với nhau, nay phát hiện ra chuyện như vậy, bảo sao Mật không giận cho được.”

    “Ra vậy. Mà nỏ thừng đã hoàn thành rồi sao anh?”

    “Ừ. Hôm em và Đinh công tử bị lạc ấy. Vì chưa đem ra thử nên không dám đem theo.”

    “Sao lại không dám? Nỏ ấy làm để săn thuỷ quái cơ mà. Anh cứ lấy ra chất lên xe, chúng ta ra ấy thử luôn. À, thế thì anh ở lại ty quản mọi người đi, nói Mật và cái cậu Thiết Độ kia theo em.”

    “Đường đột thế!” Ba Tu bỗng thấy chóng mặt vì quyết định thay đổi đột ngột của Ngọc Phiến. “Nhưng Độ còn chưa lấy lại sức.”

    “Thế thì mai đi vậy.”

    *

    “Mọi người nhanh lên nhé! Chúng ta sắp đến nơi rồi.”

    Tiếng của binh sĩ dẫn đường vang lên văng vẳng. Ngọc Phiến thẩn thờ nhìn người ngồi trước ngựa, chợt chẳng biết nên mở lời như thế nào cho tự nhiên nữa.

    Đến bờ sông Mật Đà, Mạn Quân nhảy xuống ngựa trước sau đó chìa tay cho cô nắm rồi nhẹ nhàng đỡ hông cô đặt xuống. Xong, anh lấy gậy đặt trên xe dúi vào tay cô, lấy ghế tựa mang theo để cách bờ sông một quãng rồi nhìn thẳng vào mắt cô nói.

    “Cô ngồi nghỉ đi. Để tôi đi giúp mọi người.”

    “Rốt cuộc ngài đang muốn làm gì?”

    Như không để Mạn Quân đi, Ngọc Phiến liền cất tiếng hỏi, sâu trong tâm can muốn nhận được câu trả lời thật lòng từ phía đối phương. Cô biết thứ cảm xúc đang tồn tại bên trong mình là thứ cảm xúc gì. Tính ra tuổi đời của cô đâu còn nhỏ nữa, so với người thường thì hẳn đã là kẻ sớm yên giấc ngàn thu từ lâu nên cô biết, những rung động kì lạ mà thầm kín trong trái tim này chính là một phần tất yếu của tuổi trẻ sót lại, sau cái vỏ bọc thiếu nữ này.

    Vậy mà cô cứ ngỡ Nhất Tháp khi ấy với cô đã là tình đầu và cũng sẽ mãi là tình cuối từ lâu rồi cơ.

    Nào ngờ ngót nghét chưa quá năm năm, cô đã sớm sinh lòng với một người phàm nhỏ tuổi khác. Nhưng cô không tìm cách ngăn cản trái tim đang hồi xuân này, bởi cô biết nó sẽ chóng qua thôi, như một chú bướm phiêu lãng vườn hồng cũng có lúc ngủ quên trên một đoá hoa mới chớm nào đó.

    Người rồi sẽ nằm xuống, riêng cô vẫn mãi mãi tồn tại cùng thời gian.

    “Kỉ vật tôi đã trả. Điều tôi biết cũng đã nói hết cho ngài, chẳng còn gì giấu giếm cả. Nếu ngài không tin tôi cũng không còn cách nào khác. Hiện tại như ngài cũng thấy tôi đã khoẻ, không cần phiền ngài chăm sóc nữa. Món nợ của ngài với tôi đã trả xong, Đinh công tử xin hãy về đi.”

    Nói rồi, cô sai một binh lính trong đoàn cưỡi ngựa hộ tống Mạn Quân trở về. Tức thì, một binh sĩ của ty Khởi Phong dẫn ngựa tiến tới, lúc tỏ nhã ý mời Mạn Quân lên ngựa, anh liền giơ tay chặn người nọ lại, mắt vẫn chằm chằm nhìn xuống Ngọc Phiến đang tựa lưng trên ghế.

    “Không cần ngươi hộ tống, ta tự về.”

    Nói rồi, anh lập tức phóng lên ngựa. Trước khi đi, anh lại nhìn về phía cô, mặt tỏ vẻ áy náy, có chút khó xử nói.

    “Chuyện hôm qua… Ta xin lỗi. Ta không nên nói với cô những lời như thế.”

    Chờ đợi hồi lâu, thấy Ngọc Phiến vẫn dửng dưng không đáp, Mạn Quân đành im lặng thúc ngựa trở về. Đứng quan sát từ xa, nom tình hình đôi bên có chút căng thẳng nhưng Lý Mật lại không dám hỏi. Hôn sự giữa hai nhà Vũ gia và Đinh phủ giờ có ai quanh vùng là không biết đâu. Vũ đại nhân chỉ có hai đứa con gái, một là Giám quân, hai là vị tiểu thơ kiêu ngạo tên Như Y kia. Xét thấy Đinh Man Quân cứ một mực đeo Giám quân của bọn họ như sam, thế thì đã rõ mười mươi rồi còn gì. Vậy mà uổng công mấy ngày trước mọi người trong ty còn có chút ủng hộ quyết tâm theo đuổi Giám quân của Đinh Mạn Quân. Thế mà thoáng cái hai cái người này đã trở mặt. Chuyện như này, chốc nữa về Mật phải kể lại cho anh em trong ty nghe mới được.

    “Mật, Thiết Độ đâu?”

    Ngọc Phiến bỗng ngoắc tay Mật lại hỏi. Lập tức lấy lại tinh thần, Mật liền chỉ tay ra phía bờ sông, nơi Độ và mấy người nữa đang chú tâm đóng cọc để thử nghiệm loại cần câu kim loại mới nhất của bọn họ. Vì thuỷ quái này vừa to vừa hung tợn nên nếu chỉ sử dụng lưới hay vũ khí bình thường như mấy lần trước thì việc cô bị giáng hai bậc và bị tước quyền khỏi ty Khởi Phong chỉ là chuyện một sớm một chiều.

    Giáng chức cô không sợ, chỉ sợ Giám quân mới và binh sĩ trong ty lại có bất hoà thì khổ. Dù sao ty Khởi Phong của cô sớm đã không được xem ngang hàng với những ty khác, vì bọn họ không có chống lưng công khai và vì hầu hết binh sĩ trong ty đều bị mang cái danh là lính thất trận từ năm năm trước.

    Nói chính xác hơn, từ sau khi trúng độc trong rừng, mặc dù đã ra sức cứu chữa nhưng Ngọc Phiến không thể triệt tận gốc nguyên căn, thành thử nếu không chăm chỉ luyện tập thường xuyên, bọn họ rất dễ đau bệnh. Với triều đình, những binh sĩ như thế không xứng đứng vào hàng ngũ tinh nhuệ của triều đình, càng không xứng được phong cho một ty riêng biệt như ty Khởi Phong hiện giờ.

    Đôi khi Ngọc Phiến ước chi mình là nam nhi, để cô có tiếng nói hơn trong việc dành lại công bằng cho những người đã dốc hết lòng vì dân vì nước như bọn họ.

    Đến bao giờ cô mới có đủ bằng chứng để lật mặt Đàm Toái Trạng đây trong khi hắn có thế lực hùng hậu của Dực Thánh Vương chống đỡ?

    “Dạ Giám quân cho gọi Độ ạ…”

    Ngọc Phiến đưa mắt nhìn thiếu niên ốm yếu có phần rụt rè trước mặt, ánh mắt dần trở nên ôn nhu hơn nhưng không giấu được chút ẩn ý lờ mờ tựa một sớm sương mai hệt trong cái nhìn thường thấy của Mộc Kha. Bằng một giọng rành mạch, cô cất tiếng.

    “Em gái cậu thế nào rồi?”

    “Dạ nhờ ơn của Giám quân. Sáng nay Độ về thăm, được thầy thuốc chăm sóc chu đáo nên bệnh tình con bé có chút khởi sắc rồi ạ!”

    “Thế thì tốt.”

    Ngọc Phiến gật gù, đoạn nhìn Độ với đôi mắt sắc lẹm như đại bàng.

    “Thiết Độ, cậu nghe cho kỹ. Ta không đuổi cậu không có nghĩa là tha thứ cho cậu hay thương xót cho tình cảnh của anh em nhà cậu, mà là, ta đang lợi dụng cậu, cũng như cậu đã từng lợi dụng ta để kiếm tiền từ người kia. Xác định cho rõ, mối quan hệ của chúng ta hiện giờ chính là mối quan hệ lợi dụng lẫn nhau. Ta chữa trị cho em gái cậu, đồng nghĩa với việc cậu phải tận lực cống hiến sức mình cho ta, cống hiến không công và cống hiến đến chết. Ngoài tiền thuốc men, hằng tháng cậu sẽ không được nhận thêm bất cứ xu nào cho dù cậu phải làm việc vất vả hơn những người khác.”

    Đoạn, cô chống gậy đứng dậy, mặt đối mặt với người đang hơi hoang mang đối diện, không nhân nhượng tiếp lời.

    “Nguyễn Thiết Độ, bây giờ ta nói cậu nghe những điều này không có nghĩa là để cậu lựa chọn. Vì em gái cậu đang nằm trong tay ta. Muốn con bé an toàn, cậu không có quyền lựa chọn. Cậu hiểu không?”

    Nói rồi, Ngọc Phiến rút từ trong túi áo một mảnh giấy cam kết và một con dấu đỏ, nhẹ nhàng đặt nó xuống ghế.

    Thiết Độ trân trân nhìn Ngọc Phiến rồi lại nhìn vào tờ giấy cùng con dấu đỏ thẫm như máu. Dường như có cái gì đó vừa vỡ ra bên trong cậu, thay vì sự nể trọng từng dành cho cô giờ đây là sự thất vọng đến tột cùng. Nhưng cho dù vậy, cậu vẫn cúi đầu quỳ xuống ấn ngón cái vào chiếc hộp vuông đặt cạnh mảnh giấy đầy những con chữ cậu không hiểu và lưu dấu vết tròn đỏ như son ấy vào khoảng trắng cuối dòng.

    Cậu biết kể từ giây phút ấy, cậu đã chính thức trở thành nộ lệ của cô dưới danh nghĩa binh sĩ của ty Khởi Phong. Nhưng vì để cứu lấy em gái, cho dù làm trâu làm ngựa hay trở thành thứ cặn bã gì cậu cũng cam lòng.

    Ngọc Phiến hài lòng lấy lại bản cam kết đã có dấu mộc nhét lại vào túi áo. Hướng mắt về phía mặt sông bị khuấy động từng cơn dữ dội, cô bình thản thốt ra một cậu ngắn gọn.

    “Đến rồi.”


    Từ dưới lòng sông có thể cảm nhận rõ có gì đó rất to đang bơi lượn vòng khiến cho mặt nước mới yên bình vài khắc trước đấy trở nên dữ tợn, tuy vậy ai cũng cố hết sức để giữ bình tĩnh, chuẩn bị sẵn sàng đương đầu với con thuỷ quái cứng đầu này.

    Trên bờ sông cắm ba cái kiềng ba chân bằng gỗ dày và nặng cao khoảng một thước hơn để làm giá đỡ cho một vật bằng kim loại dài có dây xích bọc bên trong một cái cần gỗ, cấu trúc cái cần này cũng tương tự như chốt gài của nỏ thông thường vậy. Vì để bắt được thuỷ quái, Ngọc Phiến buộc phải thiết kế một cái nỏ to hơn và sức công phá cũng phải vượt trội hơn lao tiễn. Thế nên sau một thời gian cùng vài binh sĩ được tuyển chọn đặc biệt dựa trên độ am hiểu về vũ khí, Ngọc Phiến đã cho ra được bản vẽ hoàn thiện. Vũ khí chủ chốt của nỏ tương tự như mũi tên nhưng được đúc bằng thép cứng, thân tên chỉ dài khoàng hai gang tay, mũi tên làm bằng bạc lấy từ chỗ Mộc Kha có tác dụng sát thương mạnh với yêu quái, cho dù là thuỷ quái to đến nhường nào thì khi bị bắn trúng tim cũng chỉ còn là bộ xương cá mà thôi.

    Ngọc Phiến thiết kế thêm xích sắt dài gắn ở cuối tên, quấn vào tay quay để khi bắn trúng có thể dễ dàng kéo nó lên mà không tốn quá nhiều sức lực. Có điều lần trước cô đã cho thử qua với vật có trọng lượng tương tự con thuỷ quái này nhưng vì sức nặng của nó cùng cấu trúc thẳng của tên nên không thể kéo vật ấy về. Cô từng nghĩ đến việc thay đầu tên nhọn bằng móc câu bốn lưỡi nhưng làm vậy khiến nỏ bị giảm tốc độ và khó găm sâu mục tiêu hơn. Đang không biết làm thế nào thì Lý Mật lại nảy ra sáng kiến kết hợp móc câu bốn lưỡi và mũi tên thẳng bằng cách giấu bốn lưỡi câu ép thẳng vào trong thân tên, đầu tên sẽ được thiết kế đặc biệt để khi bắn trúng mục tiêu, lưỡi câu sẽ tự động bật ra và móc vào đó.

    Nhưng đấy mới chỉ là ý tưởng trong đầu thôi vì để làm ra thứ vũ khí phức tạp như vậy thì phải mất rất nhiều thời gian, bên cạnh đó còn phải cần nhiều thợ đúc vũ khí có tay nghề giỏi làm việc ngày đêm thì may ra mới làm xong nỏ kịp thời hạn.

    Nghĩ rồi cũng chẳng thèm suy tính nhiều nữa, Ngọc Phiến liền bắt tay thực hiện ý tưởng ấy ra bản vẽ, về hình dáng cũng như cách thức làm mũi tên hoạt động sao cho ăn khớp nhất. Trong khoảng thời gian ấy, cô tìm cách liên hệ với nhiều lò rèn nổi tiếng ở Thăng Long, vì đang thời điểm trong Tết nên các lò cũng ít mở cửa mà những chỗ mở cửa lại bảo trong thời gian ngắn không thể làm ra loại tên phức tạp như vậy. Hỏi thăm nhiều nơi, cuối cùng cô được cho biết nếu tìm đến lò rèn ở khu vực thành Nam Trường Yên, nơi chuyên hàn đúc vũ khí cho binh sĩ thành thì may ra mới có khả năng.

    Vậy mà chưa chi, vì cứu Mạn Quân nên cô phải dưỡng thương một thời gian dài, kế hoạch đi Trường Yên bị hoãn lại. Tưởng lần này chắc phải mặt dày mày dạn sang nhờ Thuỷ Tinh bắt giúp yêu quái thì đùng một phát lại nghe tin nỏ đã hoàn thành xong, chưa kể còn có vài chỗ được làm còn tốt hơn phác hoạ ban đầu của cô nhiều.

    “Giám quân, chúng ta nên bắt đầu được chưa ạ?”

    “Triển đi. Đến khúc cua trước mặt đã giăng lưới sẵn rồi, tuy không quá sâu so với mặt nước nhưng trên mặt sông rãi sẵn mồi nhử, chắc chắn nó không bỏ qua mồi thơm mà bơi xuống đáy đâu.”

    Nói rồi, cô hạ lệnh cho Thiết Độ giữ nó chính ở giữa, hai người còn lại giữ nỏ phụ rồi sai hai lính khác vác xác một con lợn thật to đặt trên máy bắn đá loại nhỏ, đoạn cô dạng chân chắp tay sau lưng, ngẩng mặt quan sát tỉ mỉ những chuyển động của dòng nước. Đợi thời cơ chín muồi, cô lập tức hô lớn.

    “Máy bắn! Chuẩn bị! Khai!”

    Tiếng hô vừa dứt, xác con lợn tức khắc bay vút ra khoảng không trên mặt sông. Nhanh như cắt, một con đại ngư dài khoảng mười thước, miệng rộng răng nhọn, hai mắt to đen đục ngầu từ dưới nước tung mình lên đớp lấy con lợn. Nước bắn tung toé như lũ tràn bờ nhưng vì cô cho binh sĩ dựng nỏ cách sông khá xa nên không bị văng trúng.

    “Khai nỏ!”

    Ba mũi tên thép theo lệnh tức thì bắn đi, chớp mắt đã xuyên thẳng qua mình con thuỷ quái. Con vật rơi ùm xuống nước. Dù trước đó đã đào móng chôn kiềng khá sâu nhưng vì con thuỷ quái quá nặng nên suýt nữa thì chân kiềng bị lôi khỏi mặt đất.


    “Những người khác nhanh vào giữ kiềng!” Ngọc Phiến quát đoạn ngước nhìn Lý Mật lúc này đang cùng những người khác chờ sẵn trên vách núi. “Mật! Bắn đi!”

    Dứt lời, chông nhọn từ trên cao tới tấp bắn xuống, đâm mình con thuỷ quái lủng thành nhiều lỗ. Nó giận dữ vùng vẫy, máu không ngừng trào ra nhuộm đỏ nước sông Mật Đà. Nó cố sức bơi, rồi lại lao vào lưới sắt cô mắc sẵn.

    “Còn đợi gì nữa? Kéo lưới đi!”

    Nghe tiếng cô hô, hai bên sĩ đứng hai bên sông mau chóng đánh ngựa. Hơn hai chục con kị mã to khoẻ hai bên bờ tức tốc cong vó chạy ngược dòng nước, kéo theo con thuỷ quái đang yếu ớt trôi ngược theo. Sau đó, Ngọc Phiến liền ra lệnh cho binh sĩ trên bờ kéo dây xích lôi con vật vào bờ. Cả chục binh sĩ xúm lại dốc toàn lực đẩy bánh lăn trên kiềng quay như xay thóc. Lưỡi câu bạc móc chặt vào thân con vật khiến nó không tài nào thoát ra được, càng vùng vẫy càng đau đớn, cuối cùng đành chấp nhận để người khác bắt lên bờ.

    “Làm thế nào đây Giám quân?”

    Ngọc Phiến nheo mắt nhìn con thuỷ quái to tướng nằm ngập trong máu trước mặt, bỗng dưng lại do dự. Rõ ràng định khi bắt được sẽ giết chết rồi mời quan phủ đến xác nhận đặng báo cáo lên Hoàng thượng nhưng khoảnh khắc này đây cô thật sự không nỡ.

    “Giám quân… Ngài đang nghĩ gì vậy?”

    “Hả? Ừm… Lấy xích trói nó lại, nhớ quấn cả mồm nó rồi cho người đi mời quan huyện đến đây xác nhận.”

    “Giám quân, sai chúng ta không giết nó cho xong chuyện. Đỡ phải…”

    “Đừng ngốc thế. Trước tiên phải để quan huyện biết là do chúng ta bắt, không khéo ông ta lại nghĩ chúng ta ăn may thì sao?”

    “Đúng nhỉ? Hiếm khi thấy Giám quân phô trương như vậy. Tôi sẽ đi gọi ngay.”

    Binh sĩ nọ gật đầu công nhận rồi phóng tít lên ngựa chạy vụt đi.

    Nếu cô cứ để nó mất máu mà chết từ từ như thế lại càng tàn nhẫn hơn. Cô tự hỏi giả sử Mộc Kha mà có mặt ở đây, anh ấy sẽ làm gì?

    Cái Nhi, em hãy nghe cho rõ, nhìn cho kĩ. Đây là cách duy nhất để chúng ta có thể tồn tại ở cái chốn này. Em bắt buộc không được quên.

    Anh Kha! Đừng mà!

    “Cái Phiến.”


    Nghe thấy giọng nói lạ, toàn bộ những người đang đứng ở đó đồng loạt quay ngoắt lại nhìn.

    “Ô… Anh An, sao anh lại ở đây?”

    “Anh tình cờ ngang qua có việc. Thấy binh sĩ em phi ngựa gấp gáp nên tiện thể hỏi, biết tin vui em vừa bắt được thuỷ quái nên đến xem sao.”

    “Vậy à?”

    Ngọc Phiến hơi nghi ngờ nhìn Đình An, thấy anh nháy mắt ra hiệu muốn nói chuyện riêng với cô. Hiểu ý anh, cô liền bảo binh tản ra chỗ khác rồi kéo Đình An lại hỏi nhỏ.

    “Thuỷ quái này là của ai à?”

    “Em đoán hay lắm, là thuỷ quái giữ ngục của Thuỷ Tinh đấy. Hôm nay y nhờ anh đến để chuộc lại nó, may là chưa bị em giết.”

    “Không được. Nó giết bao nhiêu người, lệnh Hoàng thượng đã ban xuống. Em không thể làm khác được.”

    “Vậy thì em càng không nên đắc tội với Thuỷ Tinh, không hay đâu.” Đình An ghé tai cô thì thầm, sau đó lén dúi vào tay cô một viên thuốc. “Chốc nữa nhét vào mồm nó cái này rồi tìm cách chôn đi, việc còn lại anh sẽ lo liệu. Nhớ đừng có giết nó thật đấy.”

    Ngọc Phiến thở dài thườn thượt rồi cũng chịu nghe Đình An. Cô thân với Sơn Tinh nên quan hệ với Thuỷ Tinh không được tốt, kiêng kị vẫn hơn.

    Đợi khi quan phủ đến kiểm tra xác nhận, Ngọc Phiến liền nhét thuốc vào mồm nó làm ai cũng tưởng nó đã chết, đoạn cô sai người đào hố đem chôn. Ban đầu Lý Mật đòi hoả thiêu nhưng cô không đồng ý với lý do yêu khí của nó sẽ bốc lên nên không tốt, thà đem xác nó làm phân bón cây còn hơn. Nghĩ cô từng theo Mộc Kha trừ yêu diệt ma nên ai cũng gật gù nghe theo, không ai dám cãi, bèn bỏ ra nửa canh giờ đào một cái hố khổng lồ để chôn con thuỷ quái.

    Khi về đến phủ thì trời cũng đã về chiều, loay hoay mới đấy mà đã hết một ngày. Cô định đến nơi thì sẽ nhào lên giường đánh một giấc đến sáng, chợt nhớ ra vẫn còn mấy bản tấu sớ nộp lên quan trên chưa viết xong nên đành phải chông đèn đến khuya mà hoàn thành.

    Sáng ra chưa kịp mở mắt, Ngọc Phiến đã bị mấy tiếng động lớn làm giật bắn mình. Cô đứng bật nhào dậy, xấp giấy trên bàn văng tứ tung, tấm áo choàng trên lưng tức thì rơi xuống. Cô nhặt lấy, liền nhận ra ngay là mùi của Mộc Kha.

    Đêm qua Mộc Kha đến tìm cô ư?

    “Giám quân.”

    Nhìn ra cửa, cô thấy Mật sầu não bước lại.

    “Lý Mật, chuyện gì mà ồn ào vậy?”

    “Giám quân ra xem đi. Phen này anh em trong ty tiêu cả rồi.” Mật chống tay vịn cửa nhăn nhó, đoạn lắc đầu ngao ngán.

    Ngoài sân trước ty Khởi Phong đầy ấp nào người nào xe. Ngọc Phiến đảo một vòng nhìn quanh thì thấy tất cả đều toàn là sách, hỏi ra mới biết đều la do Mạn Quân sai người chở đến.

    “Đinh công tử, thế là thế nào? Ai cho phép ngài tự ý dọn đồ đạc đến ty Khởi Phong vậy?”

    “Ta sắp đi rồi nên nghĩ phải có chút quà đáp lễ vì những ngày qua mọi người trong ty đã vất vả vì ta.”

    “Đinh công tử nói quá rồi. Những ngày này đều là Đinh công tử chăm sóc tôi. Chuyện cũ tôi đã cho qua rồi, ngài hãy cho người mang đống sách này về đi.”

    “Ta nghe nói cô định mở lớp dạy chữ cho các binh sĩ nên nghĩ cũng nên giúp gì đấy. Vả lại ta cũng đã hỏi anh cô, anh ấy đồng ý nên ta mới dám mang sách đến ấy chứ.”

    “Anh tôi?”

    Ngọc Phiến nhíu mày ngờ ngợ. Đảo mắt tìm quanh, đúng như cô nghĩ, Trần Đình An đang đứng từ xa vẫy tay cười với cô. Cái thói tự tiện của y là không bao giờ chịu bỏ.

    “Nghe bảo em mở lớp dạy chữ nên mấy binh sĩ bên ty khác cũng sang đây giúp một tay.”

    “Bọn họ đến đây làm gì? Rảnh quá không có gì làm hay sao?”

    Ngọc Phiến trố mắt nhìn Đình An, đoạn túm cùi chỏ kéo anh vào một góc, gằn giọng nói nhỏ.

    “Một họ có âm mưu gì hả? Còn anh có âm mưu gì? Nói!” Cô tức mình cáu anh một cái đau điếng.

    Đình An vặn vẹo la lối chí choé nhưng vẫn phải cố giữ cho giọng không quá to, khổ sở phân trần.

    “Anh nghĩ họ muốn học ké thôi. Thấy bọn họ còn san sẻ cho ty của em quá chừng là đồ tốt kìa.”

    “Hừ… Làm gì có chuyện tốt như thế. Chắc chắn là có gì đấy không minh bạch rồi.”

    Ngọc Phiến hừ mũi, sau đó tiến lại chỗ những binh sĩ trông lạ mặt đang tất bật luân chuyển đồ đạc, không có chào hỏi, thẳng thừng nói.

    “Giám quân của các người đâu?”

    Nghe cô hỏi, bọn họ đầu ấp úng quay sang nhìn nhau. Đúng lúc ấy, từ đằng sau, một thanh niên cao ráo đầu đinh, trông uy phong hơn người dạt đám người ra hai bên mà bước đến trước mặt cô. Thấy anh ta, những người đấy đều đồng loạt cúi đầu kính cẩn.

    “Cho phép tôi được hỏi, cô đây có phải là vị nữ Giám quân vang danh lừng lẫy của ty Khởi Phong?”

    “Giám quân ty Khởi Phong thì đúng nhưng không có ‘vang danh lừng lẫy’.”

    Nghe câu trả lời của cô, anh ta liền thay đổi sắc mặt, nở nụ cười rạng rỡ như bừng nắng hạ, chắp hai tay cúi đầu chào cô. Theo phép lịch sự, Ngọc Phiến cũng chắp tay chào lại. Đoạn, anh ta mở miệng nói.

    “Nghe danh đã lâu nay mới có dịp diện kiến. Tôi là Lê Dân, Đại đội trưởng ty Tinh Vũ. Lẽ ra sáng nay nên yết kiến Giám quân sớm hơn nhưng nghe bảo đêm qua ngài thức khuya làm việc đã thấm mệt nên đành chờ ở đây, sẵn tiện giúp Đinh công tử một tay. Mong Giám quân không cảm cho hành động thất lễ này.”



    “Tiếc là Giám quân ty chúng tôi có việc bận đột xuất nên không đến thăm hỏi được. Ty chúng tôi cách ty Giám quân không xa, cách đây hai ba dặm về phía Tây. Sẵn đây ty chúng tôi có chuẩn bị chút quà nhỏ, mong Giám quân không chê.”

    Quà nhỏ? Là vàng hay là bạc? Thì ra là muốn hối lộ cô đây mà.

    Lần đầu tiên được nhận hối lộ nên Ngọc Phiến có chút run run. Cuối cùng thì cô cũng được trải nghiệm cảm giác của bọn quan lớn, nhận tiện từ cửa sau rồi.

    Nghĩ rồi, Ngọc Phiến ho một cái lấy bình tĩnh rồi liếc mắt nhìn sang đống đồ đạc to nhỏ chất đầy trên xe, nghêu ngao bước đến giờ từng thúng ra xem. Thật không ngờ, đúng như những gì người nọ nói, bên trong đúng là quà nhỏ thật, nhỏ cả về bề ngoài lẫn giá trị.

    Ty Tinh Vũ này… Chắc là nghèo lắm.

    Gần đây nghe nói những người trong ty Lôi Động có xích mích với nhau, thành thử tách thành một ty nhỏ nữa, cũng toạ lạc ở Thăng Long này, cô đoán hẳn là ty Tinh Vũ này đây, mà không ngờ còn là hàng xóm với ty cô nữa chứ.

    Hàng xóm nghèo thế này thì cô không cần đâu. Ty Khởi Phong của cô vốn đã nghèo xơ nghèo xác rồi. Cô không muốn phải đùm bọc cho “đàn em nhỏ” nữa đâu, cô muốn tận hưởng cảm giác được” anh lớn” che chở cơ. Nội chăm sóc cho “lũ trẻ” ty Khởi Phong thôi đã khiến cô nhiều lần “lực bất tòng tâm” rồi.

    “Đây là…”

    “Là giá đỗ ty chúng tôi tự trồng, rất ngon và thanh mát.”

    “Ồ… Cho ta gửi lời cảm tạ đến Giám quân Tinh Vũ ty nhé!” Đoạn cô nhìn ngang nhìn dọc rồi quay sang niềm nở. “Mọi người đã dùng bữa chưa? Sẵn vào ăn sáng với anh em ty Khởi Phong luôn thế.”

    Thế là, mấy thùng giá đỗ mới đấy đã hết veo chỉ vỏn vẹn trong buổi sáng. Lúc giúp mọi người vận chuyển sách vở, cô vô tình trông thấy sau đầu Lê Dân có một vết sẹo khá dài nom còn mới, quanh cẳng tay khi vén áo cũng để lộ nhiều vệt chém từ đao kiếm đang lên mài. Có vẻ như cậu ta vừa trở về sau một cuộc chiến dữ dội nào đó thì phải.

    Thấy người của ty Tinh Vũ này cũng khá biết điều và dễ mến nên Ngọc Phiến cũng vui vẻ chấp nhận đề nghị để người của ty Tinh Vũ sang bên ty cô học chữ cùng. Chưa kể, trong số những người tình nguyện dạy học có cả Đinh Mạn Quân. Từ lúc thấy anh mang sách qua đây cô đã biết anh không đơn giản là muốn trả lễ mà, muốn ở lại hẳn lại đang suy tính gì đây.
     
    Chỉnh sửa cuối: 11/6/18
  19. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 47
    "Nghèo"

    [​IMG]

    Sáng sớm dạy học, trưa huấn luyện võ, chiều tối ngồi thống kê sổ sách đến tối mịt, một ngày của Ngọc Phiến vốn đã bận rộn nay còn bận rộn hơn. Bây giờ, đến cả thời gian nằm nướng ít ỏi vào buổi sáng cũng bị tước đoạt vì một ngày mai không mù chữ của các anh em.

    Nến trong khay đã cháy gần hết, ánh sáng yếu ớt hắt lên gương mặt gầy guộc đầy vẻ mệt mỏi. Ngọc Phiến thở dài thuờn thượt, đoán hẳn bây giờ đã là giờ Tí, dù vẫn còn vài trang chưa viết xong nhưng hai mắt nặng trĩu chẳng chịu nghe lời, cứ chực khép lại.

    Bị tiếng ồn ào ngoài cửa đánh thức, cô đứng bật dậy, vừa hay trời cũng vừa sáng. Chiếc áo khoác bằng lụa xanh đậm trượt khỏi vai cô, phảng phất trên ấy mùi hương của Mộc Kha. Đã là đêm thứ mười từ lần đầu tiên anh lén đến, đến nay vẫn không chịu lộ mặt nhìn cô lấy một lần. Mở mấy trang giấy còn đang viết dở đêm qua ra xem, hệt mấy hôm trước, tất cả đều được hoàn thành hết.

    Đáng chú ý, từng nét chấm phá trên ấy đều giống hệt chữ của cô, không chút khác biệt.

    *

    Sáu gian nhà thường ngày vẫn bỏ trống trong ty Khởi Phong giờ đây sáng nào cũng chật kín người. Người của hai ty được phân chung phòng với nhau, chia đều số lượng chứ không riêng lẻ bên nào. Thường lệ cứ ba tiếng trống vang lên là mọi người bắt đầu vào lớp nhưng hôm nay lớp mà Lê Dân tham dự lại được thông báo vào học sớm hơn thường lệ.

    Đợi mọi người đã ổn định vị trí đâu vào đấy, Lý Mật mới ra ngoài mời một người nữa vào. Sự hiện diện của người này làm ai cũng phải chú ý khi y khoác trên mình bộ áo giao lĩnh trắng từ đầu đến chân, từ vẻ ngoài đến cốt cách đều thanh tao như bạch mai trên núi cao, môi cười phảng phất lãng đãng như áng mây bay cuối trời. Tóc y dài mượt như suối, tuy đen mà nhìn kĩ đã có vài sợi lấm tấm bạc. Mi mục thanh tú, ngũ quan hài hoà tuyệt đỉnh, một ánh mắt chao đảo cả giang sơn vạn dặm. Nói không ngoa, ngay cả nam nhân lần đầu tiên trông thấy người nọ cũng phải say mê mất ngủ nhiều ngày.

    Sự xuất hiện của y làm mọi sự sống trong phòng đều phải ngưng thở vì choáng ngợp.

    Lê Dân không thể rời mắt khỏi người trước mặt mà cứ chăm chăm ngắm nhìn gương mặt như tiên giáng trần kia. Nhưng chỉ một khắc sau, đôi mắt phù quang lờ mờ hư ảo nọ lướt nhìn qua anh, Lê Dân rùng mình chuyển ánh mắt xuống đầu gối, đoạn huých cùi chỏ hỏi người ngồi cạnh.

    “Thiết Độ, người kia là ai thế?”

    “Người ấy là thầy của Giám quân ty chúng tôi. Có chuyện gì hệ trọng Giám quân đều hỏi ý kiến ngài ấy trước, đấy là một người rất mưu lược.”

    “Trông ánh mắt hẳn không phải là một người đơn giản, làm người khác phải dè chừng.”

    “Kìa, đừng nói bậy bạ. Giám quân mà biết sẽ không hay đâu. Nếu anh còn muốn đến ty chúng tôi học thì đừng động gì đến thầy Mộc.”

    Lý Mật đứng ngay ngắn ở phía bảng, quan sát một lượt những người phái dưới hồi lâu, đoạn bắt đầu nói khi tiếng xì xầm dần hoá im lặng.

    “Hôm nay tôi ở đây là có việc muốn nói với mọi người. Đại đội trưởng ty Khởi Phong Vũ Ba Tu có việc rời ty Khởi Phong ba ngày. Ba ngày này sẽ do thầy Mộc, cũng là thầy của Giám quân ty Khởi Phong đảm đương tiếp tục dạy chữ cho mọi người.”

    Dứt lời, Mật lập tức đứng lùi sang bên, nhường chỗ cho Mộc Kha đứng ở vị trí giữa. Hắn gật đầu cười nhẹ với Mật, sau đó lại xoay mình về phía những “học trò” đang ngồi chỉn chu ngay ngắn bên dưới, chắp tay ra trước gật đầu cười mỉm.

    Buổi học ngày hôm ấy do Mộc Kha đảm nhiệm kết thúc sớm hơn thường lệ. Thay vì giống như Ba Tu, Lý Mật hay vài người khác là cố nhồi một đống chữ tượng hình đầy ngữ nghĩa vào đầu người khác, hắn tranh thủ kể một vài câu chuyện từ những chuyến đi rong ruổi từ đầu đến cuối nước Đại Việt của mình. Có thể trong khi mọi người đang say mê nghe, hắn sẽ bất ngờ gọi một vài người lấy giấy ra và viết ngay cho hắn một chữ của một vật nào đấy vừa xuất hiện trong đoạn mà hắn kể. Thành thử, những người ở đấy luôn phải trong trạng thái tập trung cao độ, vừa phiêu diêu trong những lời kể của hắn, vừa luôn phải mường tượng xem những chữ mình vừa học hôm rồi có đang xuất hiện trong câu chuyện của hắn hay không.

    Viết được cũng được hay không viết được cũng chẳng sao, hắn không trách cứ ai nặng lời, chỉ có cho về chép phạt mà thôi.

    “Mọi người đừng nản, Vũ Giám quân của mọi người lúc trước cũng từng học như vậy đấy.”

    “Thế Giám quân có viết được hết các chữ ngài cho không ạ?” Một người lập tức cất tiếng hỏi, kéo theo ánh mắt tò mò của những người khác.

    Mộc Kha cười, hắn ngẩng cao đầu nhìn thẳng vào mắt cậu học trò kia, vừa cười dịu dàng vừa nói với vẻ tự hào, “Con bé viết lại được gần như toàn bộ những gì ta kể.”

    Loạt tiếng ồ à cùng lúc vang lên, nhưng cảm giác ngưỡng mộ dành cho Ngọc Phiến chưa kịp hình thành trọn vẹn thì ngay tức khắc bị Mộc Kha dập tắt khi hắn bồi thêm câu, “Có điều chữ thì xấu không tả nổi.”

    Bước ra khỏi lớp, đến thẳng sân luyện tập, ai cũng rôm rả cười nói với nhau về những chuyện được nghe từ Mộc Kha trong suốt buổi học, đặc biệt là chuyện về Ngọc Phiến.

    “Giám quân, có phải người thích ăn bánh giò vì lúc nhỏ té gãy răng nên răng yếu chỉ thích ăn những đồ mềm không?”

    “Giám quân, có phải lúc trước chữ của ngài rất xấu không? Thầy Mộc bảo còn hơn cả cua bò nữa.”

    “Giám quân! Giám quân!”

    Mấy người trong ty Khởi Phong vừa thấy Ngọc Phiến bước đến thì liền háo hức xúm vào hỏi không ngừng nghỉ, ong tai như mấy con be sầu vào hạ.

    *

    “Anh An!”

    “Ô cái Nhi, đúng lúc quá! Anh đang có việc muốn hỏi em. Lại đây! Ối! Em làm cái gì thế? Bỏ anh ra!”

    Không thèm đáp trả lời nào, cô lập tức lao vào kẹp lấy cổ Đình An, ghì chặt xuống mặt bàn như thể đang đay nghiến kẻ thù. Đình An đập bàn van nài nhưng cô vẫn chưa chịu tha, gằn giọng hét như quan phủ hỏi cung.

    “Có phải anh nói xấu em với mọi người trong ty Khởi Phong không hả? Lại còn để người ty Tinh Vũ biết được nữa. Dạo này anh quá đáng lắm rồi đấy nhé!”

    “Cái gì? Không phải anh làm? Bỏ anh ra! Từ sáng đến giờ anh ở trong phòng đọc sách mà.”

    Ngọc Phiến hừ lạnh, sau đó xem Đình An như cái bánh ú, ném anh lăn lông lốc xuống mặt đất không thương tiếc. Nhớ lúc mới quen biết anh, cô nào dám làm những trò này, vì cả nể. Nhưng thời gian tàn nhẫn dường như cũng cướp đi hết sự chín chắn và oai phong một thời của mãnh hổ Đình An rồi, lại còn thường xuyên giở trò chọc phá cho cô chửi mới chịu im thôi.

    “Coi như em tin anh. Nhưng ngoài anh ra thì còn ai biết chuyện quá khứ của em?”

    “Thì thằng Kha chứ còn ai vào đây mà hỏi nữa?”

    “Sáng nay em nào có thấy anh ấy?” Ngọc Phiến lập tức xua tay, hiển nhiên Mộc Kha không phải kiểu người chuyện gì cũng đem ra nói như vậy được.

    Đình An trố mắt nhìn sang cô, tức thì vỗ đùi cười ngặt nghẽo rồi lồm cồm bám tay lên cạnh bàn lấy đà leo lên ghế. Được đà, anh nằm bò luôn ra bàn, dùng sách làm gối, thoải mái kê đầu, sau đó mới đáp.

    “Sáng nay người dạy thế cho Ba Tu là Mộc Kha. Anh tưởng Mật nó đã báo cho em biết rồi. Ơ kìa…”

    Khi Đình An ngẩng mặt lên thì trong phòng chỉ còn lại mình mình. Anh lắc đầu cười thầm, đoạn gục mặt xuống bàn đánh một giấc trưa, bỏ mặc câu hỏi vừa đình hỏi cô khi nãy.

    Rốt cuộc thì Mộc Kha trắng hơn hay Mạn Quân trắng hơn nhỉ?

    *

    Vừa trông thấy Mộc Kha từ đằng xa, Ngọc Phiến đã không nén nổi vui mừng mà nhảy cẫng lên, đoạn lao như bay đến ôm chầm anh. Bị “tấn công” bất ngờ, Mộc Kha suýt thì bật ngửa nhưng Ngọc Phiến bé nhỏ lại lọt thỏm trong vòng tay rộng lớn của anh. Anh ôm gọn cô vào lòng, gần như nhấc bổng, lòng ngập tràn cảm giác vui sướng xen lẫn xúc động không nói nên lời, lại có chút bối rối vì không chuẩn bị trước tinh thần.

    Vậy mà anh cứ nghĩ cô sẽ tránh mặt anh kia chứ, từ sau khi anh đã làm những chuyện mất mặt ấy với cô.

    “Mấy hôm nay anh đã ở đâu?” Ngọc Phiến rúc mặt vào bả vai hắn, nói với giọng trách móc. “Tại sao lại tránh không gặp em chứ?”

    “Được rồi, anh xin lỗi, em buông ra đi, kẻo người khác ngang qua lại trông thấy thì sao?”

    Ấy vậy mà Ngọc Phiến vẫn ôm ghì lấy hắn, không có dấu hiệu nới lỏng. Hắn phì cười, chợt nhớ đến những ngày cũ, khi hai người khố rách áo ôm nương tựa nhau mà sống. Sau khi khởi nghĩa thất bại, hắn và cô dựng lều trong rừng sâu, nương tựa nhau mà sống. Ngày ấy hắn vì cứu cô mà bị thương rất nặng, gần như bị liệt nửa người. Một mình Ngọc Phiến không ngại kéo hắn nằm trên xe bò, băng đèo vượt suối cũng không nề hà,cho đến khi tìm được một chỗ tạm ổn vắng người mà sinh sống qua ngày.

    Thời gian ấy với Ngọc Phiến vô cùng cực khổ nhưng cũng thật vui vẻ biết bao.

    Cô nhắm tịt hai mắt lại, cọ cọ mặt vào mái tóc mềm mượt của hắn, hành động như thể bản thân đang trong hình hài một con cáo nhỏ bên cạnh chủ nhân, mặc kệ hết ánh nhìn của người đời, đời này kiếp này chỉ biết mỗi mình hắn mà thôi. Hương hoa mộc dịu dàng trên người hắn phảng phất trên đầu mũi cô, một cảm giác quá đỗi hạnh phúc và bình yên lấp đầy trong lòng. Cô hít sâu một hơi, thỏ thẻ vào tai hắn những lời hắn từng hứa với cô năm năm trước, ngày đầu tiên hắn đón cô trở về.

    “Sau khi kết thúc mọi chuyện, mình hãy sống cùng nhau anh nhé!”

    Khoảnh khắc nghe thấy cô nói câu đó, tim hắn bất giác trật đi một nhịp, mọi hành động bất giác đều khựng lại như để thẩm thấu hết từng câu từng chữ cô vừa thốt ra. Niềm vui sướng dâng trào từ sâu trong đáy lòng làm hắn choáng ngợp suýt thì quên mất cách thở. Hắn cuồng nhiệt siết lấy cô trong vòng tay mình, hàng mi dài rũ trên đôi mắt dịu dàng ôn nhu như nước lay động dữ dội, ẩn hiện những cảm xúc vô cùng khó tả. Rồi bằng một thanh âm hết mực hiền hoà cũng không kém phấn khích tột độ, hắn vùi mặt vào cái gáy trắng ngần của cô, khẽ đáp.

    “Ừm… Nhất định, chúng ta phải sống cùng nhau, đến trọn đời.”

    Trước khi Mộc Kha ra về, Ngọc Phiến tranh thủ trả anh mấy cái áo choàng anh để lại chỗ cô. Thật tình vì có quá nhiều áo choàng nên đắp cho cô xong thì hắn chẳng thèm mang về nữa, nhưng Ngọc Phiến cũng có áo choàng của riêng mình, đồ ai người đấy giữ thì hơn. Vả lại phòng con gái chưa chồng mà có nhiều đồ đàn ông như thế, nhỡ ai trông thấy lại không tránh khỏi dị nghị.

    “Ty Tinh Vũ ấy em phải cố gắng giữ quan hệ thật tốt với họ. Sau này nhất định sẽ giúp ích rất nhiều cho em.”

    “Ra ty Tinh Vũ là do anh sắp xếp ư? Không lẽ chuyện Hoả Động ty bất hoà cũng là do anh gây ra?”

    Ngọc Phiến như vỡ lẽ, hỏi Mộc Kha không chút do dự. Hắn mỉm cười xoa đầu cô rồi gật đầu.

    Thế thì đã đủ làm cô yên tâm lắm rồi. Còn sợ ty Tinh Vũ ấy có ý đồ gì nên mới kết thân với ty cô, làm cô sai Mật điều tra gần cả tháng nay, đến giờ Giám quân của bọn họ là ai còn chưa xác định được nên càng làm cô sinh nghi. Nhưng xét thấy Đình An không phải người nông nỗi, anh vui vẻ khuyến khích ty Khởi Phong làm thân với ty Tinh Vũ hẳn phải có lí do riêng nên cô vẫn ưng thuận, có điều chưa hoàn toàn tin tưởng lắm. Giờ một cái gật đầu của Mộc Kha thôi đã đánh bay hết mọi tâm sự của cô rồi.

    “Năm năm qua anh để em tự quyết định mọi việc nhưng em mãi không nhận ra cách làm của mình lại có nhược điểm chẳng hay chút nào. Cái Phiến này, anh biết ty Khởi Phong của em rất giỏi nhưng để chống lại Dực Thánh Vương và lực lượng hùng hậu của ông ta, em không thể chỉ có một mình. Ty Tinh Vũ bây giờ chính là sự lựa chọn tốt nhất.”

    Ngọc Phiến cúi đầu nghe hắn căn dặn, không bỏ sót một lời. Hoá ra năm năm nay tuy anh không can thiệp gì nhiều vào quyết định của cô nhưng vẫn luôn âm thầm theo dõi. Nay hắn đích thân ra tay giúp đỡ cho cô như thế khiến cô cảm thấy bản thân còn quá nhiều thiếu sót. Mộc Kha nói đúng. Muốn đánh đuổi bọn phản loạn, cô cần phải kéo thật nhiều người về phe của mình.

    Năm năm đã trôi qua, địa vị hiện tại của cô cũng coi như thuộc hàng quyền cao chức trọng. Cô phải tận dụng triệt để sự thuận lợi này.

    *

    Mới đó trời đã ra xuân, ty Khởi Phong nhận được lời mời đến dự tiệc ở ty Tinh Vũ, nghe nói bên ấy tổ chức tiệc này để cảm ơn ty Khởi Phong đã giúp đỡ họ trong suốt thời gian qua. Vì nghĩ ty Tinh Vũ thiếu thốn như thế nên Ngọc Phiến đã đặc biệt căn dặn nhà bếp làm gần trăm cái bánh giò, một nồi xôi gấc to và một thúng chè đậu ngon hết sảy.

    Cũng láy làm mừng đôi chút vì biết ty mình không phải ty nghèo nhất trong thành nhưng khi đến nơi, Ngọc Phiến mới tá hoả vì sự thật khác xa so với những gì mình nghĩ.

    Trước mặt cô, cổng ty Tinh Vũ vô cùng hoành tráng lệ chứ không phải bằng gỗ như những ty khác, không những cao to mà còn đúc bằng đồng dày chắc, trông phô trường vô cùng. Nói thế còn chưa đủ, bước vào trong sân là như được mở rộng tầm mắt: lối vào lót đá xanh, hết thảy phòng ốc đều được xây bằng loại gỗ tốt bóng bẩy, cỏ cây đều được cắt tỉa gọn gàng, bên hồ sen nở tràn đầy, tượng thú trang trí bắt mắt, mái nhà chân cột chạm trổ hoa văn mây cuộn sóng vờn xa hoa vô cùng.

    Chưa kể, ty Tinh Vũ này có thể nói là rộng gấp đôi ty Khởi Phong. Trái với cảnh cát bụi mịt mù, dưới đế giày đầy sỏi đá thì ở đây cảnh vật thoáng đãng, cỏ xanh mềm mại nếu không muốn nói là quá đỗi trữ tình. Nói về bãi tập của họ, không thể nói gì khác ngoài hai từ “tuyệt vời”.

    “Vũ Giám quân, Giám quân ty tôi hiện đang có việc, chốc nữa sẽ ra ngay. Phiền Giám quân vào phòng khách đợi một lát. Tôi đã cho người chuẩn bị trà nóng và chút điểm tâm, mong Giám quân không chê ạ!”

    Nói rồi, Lê Dân liếc mắt sang mấy cái thùng gỗ to tướng mà người của ty Khởi Phong ôm theo, chớp chớp mắt đầy tò mò, đoạn nhã nhặn hỏi cô.

    “Thưa Giám quân, không biết trong những thùng gỗ ấy chứa gì?”

    “À…” Ngọc Phiến cười ái ngại, chợt muốn đem hết đống ấy đi phi tan cho đỡ mất mặt nhưng thiết nghĩ cũng đã lỡ rồi, uổng công nhà bếp thức dậy từ tối khuya chuẩn bị, cô đành cười toe, không tự chủ gãi gãi đầu, đáp. “Có gì đâu… Trong ấy chỉ có mấy cái bánh giò, chút xôi gấc và chút chè ăn cho đỡ nhạt miệng thôi.”

    “Giám quân! Hơn trăm cái bánh giò mà ngài bảo chỉ có mấy cái?”

    Giọng Lý Mật bất ngờ oang oang lên, như chọc thẳng vào bản mặt dày cui của cô. Cô quay đầu lườm y một phát cháy mặt, đoạn ỡm ờ nhìn Lê Dân cười giã lã cho qua chuyện, hy vọng y sẽ biết điều mà giữ chút thể diện cho ty Khởi Phong. Nhưng không ngờ cái cậu Dân này lại còn biết điều hơn cô tưởng, cậu ta không những tỏ ra dè bĩu mà còn hết mực niềm nở khi biết ty Khởi Phong mang đồ ăn sang. Cậu ta nói thích nhất là đồ ăn bếp Khởi Phong làm, chẳng biết là có nịnh không nữa nhưng mà nghe xong cô cũng có chút lấy làm hãnh diện.

    “Đồ ăn ty ngài chốc nữa tôi sẽ lập tức cho người mang vào nhà bếp bày ra đĩa. Bây giờ mời Giám quân theo tôi vào ngồi chờ ạ!”

    “Chỉ có một mình ta thôi ư?”

    “Dạ vâng, Giám quân đã căn dặn như vậy. Nếu Vũ Giám quân thấy không tiện, ngài có thể dẫn theo một người ở ngoài canh chừng.”

    “Thôi không cần đâu. Ty Tinh Vũ mấy tháng qua với ta cũng như người nhà, một mình là ổn rồi.”

    Lúc đầu nghe thế Lý Mật một hai đòi theo cô nhưng cuối cùng cũng bị cô bỏ lại với những người khác. Ty này là người của Mộc Kha, không chừng Giám quân của họ cũng là người quen mặt cũng nên, không việc gì cô phải sợ cả. Nhưng chẳng ngờ đến lúc diện kiến Giám quân ty Tinh Vũ, người ấy với cô còn hơn cả người thân quen.

    “Tôi Giám quân ty Tinh Vũ xin được yết kiến Vũ giám quân.”

    “Phan Luân?”

    *

    “Từ giờ, đứa nào còn dám đụng vào con Nhi là biết tay tao nghe chưa?”

    “Anh Luân, lúc đầu anh cũng theo phe bọn em mà?”

    “Tao đổi ý rồi. Sau này tao mà còn thấy bọn mày bắt nạt nó là tao không để yên đâu hiểu chưa? Giờ thì cút đi!”

    Thế là đám tiểu yêu cúp đuôi đua nhau bỏ chạy.

    “Cảm ơn cậu…”

    “Mày đừng có cảm ơn tao. Tại vì hôm qua mày cứu tao khỏi hồ lên thôi.”

    “Ừm.”

    “Sao mày hiền quá thế? Mày hiền đến mức khiến tao phát bực luôn này! Sao mấy lần bị đánh mày không đánh trả hả?”

    “Tại vì ở đây chỉ có mình tớ.”

    Vì tôi không có chống lưng ở đây nên mới phải chịu đựng thôi.

    Nói đến, Bình Nhi lại sục sùi. Cô đưa tay quẹt mắt, cố chặn giọt lệ đang chực rơi. Phan Luân trông cô đến là tội, bèn thở dài một hơi rồi ngồi chồm hổm xuống cạnh cô, hạ giọng.

    “Thôi mày đừng có buồn. Ai bảo mày đi theo cái đứa họ Cao đấy làm gì? Ở đây chẳng ai ưa nó cả nên thành thử mày cũng bị vạ lây.”

    Mày hỗn láo với ai vậy hả? Mày gọi ai là đứa này đứa nọ hả?

    “Ý cậu là anh Kha ấy à?” Bình Nhi hồn nhiên hỏi.

    “Chứ không lẽ tao?” Phan Luân liền gắt lên nhưng khi thấy cô phụng má cúi gằm mặt vì sợ, cậu lại phải kiềm giọng. “Mà mày bao nhiêu rồi ấy?”

    “Gần sáu chục rồi.”

    Vậy còn mày bao nhiêu? Trông vẻ ngoài cá chắc không lớn hơn tao là bao.

    “Sắp ngần ấy mà mày còn ngu quá thế?”Luân trố mắt đầy bất ngờ. “Có thật mày đến từ nhân gian không vậy? Tao thấy lũ yêu đứa nào từ nhân gian về cũng đều ranh ma cả.”

    Mày mới ngu ấy! Lăn lộn mười năm tất nhiên là tao phải ranh ma rồi.

    “Tại… Tại tớ ít khi vào làng chơi…”

    “Thôi mày đừng nói nữa. Nhìn cái ngữ như mày là tao hiểu rồi. Nãy tao thấy chúng nó đạp chân mày, mày còn đi được không đấy?”

    Nghe Luân hỏi, Bình Nhi liền rụt rè lắc đầu, tay bất giác sờ vào cái chân đau. Lúc nãy bị chúng nó đạp một phát từ đằng sau là cô đã khuỵ ra đất không làm gì được rồi, vì không đứng lên được nên mới phải nằm im cho chúng đánh.

    Phan Luân lại thở dài như một ông cụ. Rồi cậu xoay lưng về phía cô, chìa hai tay ra sau, nói như ra lệnh.

    “Lên đi. Tao cõng về.”

    Tuy vậy, Bình Nhi lại ngập ngừng không dám leo. Ai đời lại đi tin cái người mới hôm qua còn cầm đầu đám kia bắt nạt mình được. Dù rằng vừa nãy cậu ta đã cứu cô nhưng biết đâu lại có âm mưu nào khác. Tính ra cô đâu có hiền như cậu nghĩ, chẳng qua là đang biết thân biết phận một chút thôi. Anh Kha đã dặn cô tạm thời không được làm gì quá đáng mà, bằng không thì còn khuya cô mới để bị ăn hiếp như vậy.

    Đang còn phân vân không biết làm thế nào thì Phan Luân đã nóng nảy húc lưng vào bụng cô, sau đó nhẹ nhàng vác Bình Nhi trên lưng.

    Bóng hoàng hôn ngả dần về phía tây, trong ấy có cả bóng của hai đứa trẻ, cứ thế hoà dần vào bóng đêm mịt mờ.

    Hoá ra cậu ta cũng không xấu như cô nghĩ.
     
  20. Chân Nguyên

    Chân Nguyên Cây bút kinh nghiệm
    • 63/74

    Chương 48
    Thổn thức


    [​IMG]
    “Cái Phiến, Phan Luân được yêu giới phái đến nhân gian không phải để bảo vệ nghĩa phụ nghĩa mẫu em, cậu ta còn có nghĩa vụ phải làm. Hơn nữa anh đã phái người khác đến Vũ gia canh chừng, không kẻ nào động đến họ được đâu.”

    Nằm vắt chân trên mái nhà, Ngọc Phiến không thôi nghĩ về câu nói ban chiều của Mộc Kha. Anh nói cũng phải, cô không nên quá bất ngờ khi biết Phan Luân hiện tại đã là Giám quân ty Tinh Vũ, nhất là với tài nặng của y thì chuyện ấy hoàn toàn phù hợp.

    Nhưng mối quan hệ giữa cô và cậu ấy từ lúc hai người họ gặp lại vốn đã lạnh nhạt, sau này sao có thể khiến hai ty hoà hợp được đây?

    Nghĩ rồi thở dài, Ngọc Phiến hướng mắt lên trời cao, thấy vầng trăng nhỏ xíu và vàng rực ngự thật cao trên bầu trời. Mày mù rải rác lãng đãng, chợt cô nghĩ có khi ấy là hình hài thật sự của gió cũng nên. Gió, Khởi Phong… Miên man một hồi, cô rơi vào cơn mộng mị.

    “Nửa đêm nửa hôm không ngủ, trèo lên ấy làm gì vậy?”

    Từ dưới sân, giọng Mạn Quân bất chợt vọng lại. Ngọc Phiến giật mình tỉnh giấc, không ngờ có người đến gần như thế mà cô lại không hay. Chẳng thèm hé mắt nhìn xuống, cô vẫn thản nhiên nằm rung đùi, mắt vẫn đăm đăm nhìn trời, hai tay kê đầu, qua loa đáp với âm giọng bình thường, mặc kệ người bên dưới có nghe hay không.

    “Không ngủ dc, ngắm trăng, ngắm sao...”

    Đúng thật là Mạn Quân không nghe thấy gì. Chờ đợi một lát thấy người ta bơ mình, vốn định bỏ mặc cô mà cầm đèn lồng đi thẳng về phòng nhưng bước được vài bước, anh lại khựng lại, tần ngần nghĩ ngợi điều chi trong đầu rồi tiến đến con hẻm nhỏ nằm giữa hai gian nhà, lấy vách tường hai bên làm đà đạp lên trên, cuối cùng bật người đáp nhẹ xuống mái ngói.

    Ngọc Phiến không ngờ Mạn Quân cũng biết chút khinh công, vội nhìn sang người thanh niên cao lớn trên người hắt thứ ánh sáng lờ mờ từ đèn lồng đang tiến đến với vẻ mặt vừa ngạc nhiên vừa dè chừng, nói chung là không mấy nồng nhiệt. Chẳng thèm để ý đến thái độ không thoải mái của cô, Mạn Quân vừa thở hắt một hơi, vừa ngồi xuống cạnh Ngọc Phiến, đoạn bất chợt thổi tắt nến trong đèn. Bóng đâm lập tức bao trùm cả hai.

    “Này! Ngài làm cái gì vậy?” Ngọc Phiến bất ngờ nhảy dựng, gay gắt hỏi phỗng.

    “Ngắm sao.” Mạn Quân bình thản nói rồi cũng rất tự nhiên ngả lưng nằm xuống cạnh cô, nom vô cùng thư thái, như đang tựa ghế đọc sách vào một chiều đẹp trời trước hiên nhà.

    Mặc kệ anh muốn làm gì thì làm, cô vờ nhắm mắt thư giãn dù trong lòng đã sớm chộn rộn từ lâu. Nhưng bầu không khí yên tĩnh không kéo dài bao lâu, Mạn Quân lại lên tiếng trước.

    “Thật sự ta thấy rất có lỗi. Mong cô thứ lỗi cho ta. Xét thấy sau những việc cô làm cho ta, ta không nên đối xử với cô như vậy.”

    NP nghe vậy thì trong lòng lại như thêm chút tâm sự, thà rằng đừng nhắc đến, tốt nhất cô và anh cứ vậy mà tránh xa nhau ta thì hơn. Ngặt nỗi anh đã mở lời trước, bọn họ cũng chẳng là gì quan trọng của nhau, hà cờ gì cô phải để tâm. Nghĩ rồi, cô nhẹ giọng đáp.

    “Tôi đã bảo tôi không còn để bụng chuyện đó. Ngài không cần năm lần bảy lượt xin lỗi hay áy náy với tôi như vậy.”

    “Thật sao?” Mạn Quân đột nhiên chống một tay nghiêng sang chỗ cô, rít một hơi ra chiều khó hiểu. “Thế sao ta cứ có cảm giác là cô để bụng vậy nhỉ?”

    Ngọc Phiến im lìm, chưa trả lời ngay được vì gương mặt anh đang gần với cô quá. Mày kiếm mắt sáng, sóng mũi cao thẳng. Càng nhìn gần các đường nét trên mặt anh càng sắc rõ, căng tuấn tú hơn người.

    Bối rối, cô hất anh một phát lăn sang bên rồi nhanh chóng bật người dậy, vuốt qua loa đầu tóc rồi bỏ đi.

    “Đợi đã!” Anh thốt lên. “Tóc cô dính lá kìa.”

    Anh bật dậy theo cô. Như sợ người trước mặt đi mất, anh vội vàng đuổi theo. Nhưng không ngờ, cô lại đột ngột dừng lại làm anh không kịp phanh, liền trượt chân ngã xuống.

    Cô hoảng hốt nắm lấy tay anh. Ngặt nỗi nóc nhà cũng chẳng phải nơi bám dính gì, lại còn sương đêm ẩm ướt, thành thử cô cũng mất đà trượt xuống theo. Nhanh như chớp, Mạn Quân phi thân tiếp đất trước, sau đó xoay mình bay lên đỡ lấy cô.

    Hai người té lăn ra đất. Anh dùng hai tay ôm lấy đầu cô, giữ cô tránh bị va đập. Ngọc Phiến lăn mấy vòng trên đất nhưng cảm giác cứ như đang lăn trong chăn, nhẹ nhàng và êm ru. Khi cô ngóc đầu lên thì MQ đã nằm in trên đất không cục cựa gì cả.

    Sợ anh va đập ở đâu đó bị thương, cô liền chống tay ngồi dậy, quay mặt anh về phía mình kiểm tra, bất ngờ thấy anh nhìn thẳng vào mình, tinh vui và đầy phấn khởi, đoạn anh ngửa cổ bật cười hỉ hả.

    Ngọc Phiến chau mày không hiểu anh đang cười cái gì, nghĩ chắc là chấn thương ở đầu nên hỏng ở đâu rồi, bèn cố đỡ anh dậy xem xét, nào ngờ anh lại lên tiếng.

    “Giống hệt lần đầu tiên chúng ta gặp nhau ấy nhỉ? Lăn trên cỏ rồi té xuống giếng...”


    Đoạn, anh ngừng cười rồi ngồi thẳng dậy. Nét mặt tuy đã thử giãn nhưng lại có phần nghiêm nghị, dùng ánh mắt nghiêm túc nhìn trực diện vào cô, hỏi.

    “Cô có phải cô gái mười năm trước ta gặp trên nóc tửu lầu ở Thăng Long thành không?”

    ...


    “Tại sao lại vờ như không biết ta?” Không đợi cô kịp phản ứng, anh lập tức đưa tay lên che nửa mặt dưới của cô. Gió kéo mây đi, trời trong trăng tỏ, rọi sáng gương mặt cô. Kì lạ thay, anh lại trông thấy gương mặt của một người thân quen khác.

    Ngọc Phiến tức thì hất tay Mạn Quân ra, có hơi lo lắng đứng thẳng dậy mà không hiểu vì sao mình làm như thế. Hít một hơi trấn tĩnh lại mình, nhanh chóng nói.

    “Tôi không hiểu ngài muốn nói gì cả. Hai người chúng ta đứng ở đây, nhỡ có người trông thấy sẽ dị nghị. Tôi về phòng trước đây.”

    Dứt lời cô tức tốc bỏ đi, để lại Mạn Quân chưng hửng giữa không gian tĩnh mịch. Anh bàng hoàng nhìn lại bàn tay vừa che mặt cô ban nãy, dường như không thể tin và không còn muốn tin vào những gì mình thấy nữa.

    Khi che một nửa gương mặt của Ngọc Phiến, anh đã nhìn thấy Bình Nhi.

    *

    NP hấp tấp đóng sầm cửa phòng lại. Trái tim cô đập nhanh như thể đua ngựa, nhanh đến mức cô không thể chịu nổi được âm thanh vồn vã của nó nữa. Cô đi đến bàn tự rót cho mình chén trà, nghĩ về chuyện ban nãy, quả là kì lạ. Tại sao cô lại phản ứng quá lên như vậy?

    Lẽ nào cô đang độ xuân thì mãnh liệt hay sao?

    Cứ như... Cứ như cô sợ mình sẽ bị bại lộ cái gì vậy.

    Từ lúc mở mắt tỉnh dậy, đi theo Đình An trở về đây, cô đã thấy bản thân mình có gì đó lạ lạ. Đành rằng vì bị mất một đuôi, thân thể bị chôn vùi, chìm trong giấc ngủ suốt một thời gian dài nhưng quả thật có gì đó rất khác, rất nhiều chuyện đã không còn như trước, cả những mối quan hệ, nhất là với Phan Luân. Rõ ràng Luân biết gì đấy nhưng lại không muốn nói cô biết, thành thử cậu ta luôn làm bộ dạng cáu gắt với cô là vậy.

    Cái cảm giác mà tất cả mọi người xung quanh mình đều biết gì đấy nhưng bản thân mình lại chẳng biết gì cả, cứ an phận làm con rối cho người ta, thật sự vô cùng khó chịu. Dù là gì thì bây giờ cũng quyết sẽ làm sáng tỏ mọi chuyện, cô phải ép cho Phan Luân nói ra những gì cậu ta biết.

    “Chị Phiến…”

    Ấm trà trên bàn rơi xuống đất vỡ tan tành. Ánh sáng bàng bạc khẽ lướt dưới trăng sáng, quét thành một đường cong bén ngọt, kề ngay trên chiếc cổ thanh mảnh của đối phương.

    Ngọc Phiến vẫn chưa hết điếng người, bàn tay liền với cán kiếm như thân thể, đồng tử thu nhỏ toả ánh sáng xanh như dã thú trong đêm, cơ thể căng cứng, thậm chí đến hơi thở cũng theo ấy mà ngưng đọng.

    “Chị Phiến, là em đây mà…”

    Ngọc Phiến nhận ra giọng nói này. Đến tận bây giờ, cô mới bắt được mùi của đối phương, mùi của chim phượng.

    Lập tức, cô liền thu kiếm về, cả người thả lỏng, còn Như Y thì thở phào một hơi, đưa một tay lên chạm nhẹ vào lồng ngực, nhả lời nhẹ như sương.

    “Chị đang lo lắng điều gì ư?”

    “Chị không.” Ngọc Phiến nhẹ lắc đầu, đoạn điềm đạm ngồi xuống ghế đẩu. Chiếc ghế yếu ớt phát ra mấy tiếng cọt kẹt, trong đêm khuya thanh vắng lại rõ hơn bao giờ hết, như thể nó đang thúc giục cô nói thêm vài lời. “Đêm hôm em đến tìm chị, chẳng lẽ nhà ta có chuyện?”

    “Vâng, nên em mới đến xin chị giúp em.”

    “Giúp? Giữa chúng ta có gì mà phải khách sáo như thế? Em hãy nói đi.” Cô mỉm cười hoà nhã, đoạn nắm tay Như Y kéo cô xuống ngồi cạnh.

    Mấy năm rày Như Y đã trưởng thành hơn nhiều, đã là một đoá hoa vẹn sắc nồng hương, ong bướm quây vờn. Nào còn cái tính khó chiều lúc mới về nhà ban xưa, Ngọc Phiến giờ chỉ toàn thấy trước mắt là một cô em gái đoan trang thuỳ mị, tài sắc vẹn toàn nhưng mà lúc cần lại vẫn rất điêu ngoa chứ không dễ để người ta hiếp đáp.

    Như Y cúi đầu không vội nói, lát sau cô mới mở lời, khẽ chớp đôi mắt phượng dài u sầu nhìn Ngọc Phiến.

    “Dạ thưa, có phải chị biết chuyện của em và chàng?”



    “Em biết chị đã trông thấy.”

    Như Y nói, đoạn đưa tay ra sau gáy, kéo một nhúm tóc ngắn cụt lẫn trong nhúm tóc dài mượt khác của mình, vân vê như đang tìm hơi ấm người thương.

    Đúng là Ngọc Phiến đã trông thấy, em cô tặng người ta một mái tóc thề, bên bờ sông vắng. Người em cô thương chỗ nào cũng tốt, cả cái tên cũng rất đẹp, Lý Nhật Quang. Có điều…

    “Em không nên thương hắn.”



    “Hắn là Bát lang hoàng tử, em biết mà.”

    “Em biết. Nhưng em thương chàng. Chị phải giúp em, chị Phiến!” Như Y túm chặt lấy hai tay Ngọc Phiến, đôi mắt sâu đen thăm thẳm càng thêm nổi bật trên gương mặt nhợt nhạt, đoạn cô tuyệt vọng thốt lên. “Thầy đã bảo sẽ gả em sang nhà họ Đinh chị à!”

    Tim Ngọc Phiến hẫng mất một nhịp, cô hơi khựng lại, cử chỉ dần mất đi sự tự nhiên, sau đó gương mặt lại hằn lên những nét gượng gạo. Cô cong khoé môi cười nhưng ánh mắt lại chẳng chứa gì vui, lại siết tay Như Y bảo.

    “Vậy ư? Vậy thì tốt quá!... Em nên mừng mới phải.”

    Như Y chậm rãi nhìn sang cô, dùng ánh mắt sâu thẳm như đầm nước trực diện với cô, đoạn chậm rãi nhấn mạnh từng từ.

    “Chị Phiến, chị đừng giấu em. Em biết chị nghĩ gì về Đinh công tử. Chẳng lẽ chị đành lòng khoanh tay đứng nhìn ư?”

    “Không, em không biết gì cả. Chị và y chỉ đơn giản là bạn.”

    Ngọc Phiến giật mình rụt tay về. Cô biết pháp lực Như Y ngày càng mạnh, có lẽ con bé đã đọc được hết suy nghĩ của cô thật cũng nên nhưng Ngọc Phiến quyết không thừa nhận. Bởi cô biết, đoạn tình cảm này rốt cuộc rồi chẳng sẽ đi đến đâu. Hơn nữa, trong lòng anh vốn dĩ chưa từng có cô.

    “Nhưng em không yêu y! Em không muốn lấy y chị à!...”

    Trông thấy thái độ lãng tránh của Ngọc Phiến, Như Y bất lực rơi nước mắt, hai tay run run níu lấy bàn tay gầy guộc của chị mình như thể giờ đây với cô, Ngọc Phiến chính là hy vọng, là điểm tựa duy nhất. Trước khi đến đây, Như Y đã đến tìm thầy u nói chuyện rằng trong lòng mình đã có người khác nhưng thầy cô nhất mực không bằng lòng bởi giờ cả cái làng, cả cái thành này, ai mà chẳng biết nhà họ Đinh và nhà họ Vũ từ lâu đã tình đến chuyện hôn sự.

    Nhất định một trong hai người, nhất định phải có một người được gả đi. Nuôi con gái, rốt cuộc rồi cũng chỉ để vậy mà thôi.

    “Chị Phiến! Em biết ‘thầy u đặt đâu con ngồi đấy’ nhưng chị phải là người hiểu em nhất. Em đã chạy trốn khỏi cuộc hôn nhân với Cao tộc một lần, em không thể lại bị ép hôn lần hai. Em muốn được sống hạnh phúc bên người em yêu thật sự.”

    Nước mắt không ngừng tuôn rơi trên gương mặt diễm lệ. Ngọc Phiến không đành lòng, cũng chẳng biết nên đáp lại như thế nào, chẳng thể buông lời hứa suông, cô bèn ôm Như Y vào lòng vỗ về.

    Đáng lý cô có thể giúp được Như Y. Không phải cô không muốn mà là vì cô không được phép. Ngay từ đầu, việc Như Y được nhận vào nhà họ Vũ, cũng như cô, con bé cũng đã là một thứ công cụ để sử dụng cho kế hoạch sắp sẵn rồi.

    Để tiếp tục được yêu giới bảo vệ, để Mộc Kha và cô được an toàn khỏi tay Cao tộc, cô buộc phải giúp đỡ Đinh Mạn Quân. Để đạt được mục đích, cô không từ bất cứ chuyện gì.

    Nhưng mà… Như Y cũng thật quá đáng thương…

    Tối hôm ấy, Như Y ở lại chỗ cô. Đến sáng sớm hôm sau, đích thân Ngọc Phiến cưỡi ngựa đưa cô trở về. Vì suốt đêm lo nghĩ trằn trọc nên thần sắc xám xịt đi trông thấy, mà hai mắt thì còn sưng húp và đỏ hoe, lúc đón con gái, Mai Hồng vô cùng buồn bã khi trông thấy Như Y. Cô bị thầy cấm túc trong phòng vì tội lén bỏ đi vào nửa đêm, còn Ngọc Phiến chỉ có thể lẳng lặng đứng nhìn.

    “Chị em các con thật giống hệt nhau.” Vũ Hoài Nam chắp tay sau lưng thở dài. “Nhớ lúc trước con vì muốn vào quân ngũ cũng đã bỏ nhà đi như vậy.”

    “Kìa ông…” Mai Hồng nhíu mày nhắc khéo chồng mình, lại gắng cười với Ngọc Phiến. “Phiến à, u có chuyện muốn nói với con. Sang phòng u con nhé!”

    Không nằm ngoài dự đoán, chuyện Mai Hồng muốn nói với cô quả là chuyện hôn sự với nhà họ Đinh. Lúc trước vì nghĩ Mạn Quân có ý với trưởng nữ nhà mình nên Mai Hồng đã lỡ lời với Ngọc Phiến, nào ngờ lại thành thế này. Nghĩ hẳn Ngọc Phiến sẽ buồn, Mai Hồng hết sức lựa lời mà nói, lại còn rất nồng nhiệt an ủi bảo sẽ nhờ ba mai tìm cho cô một tấm chồng xứng hơn. Lúc ấy, Ngọc Phiến chỉ có thể cười với Mai Hồng. Cô nhẹ nhàng đặt tách trà đang uống dở xuống bàn, đáp.

    “Dạ thưa con nay đã hai mươi, hoa đã sắp tàn, nào còn ai dòm ngó đến nữa. Dù gì con đường hôm nay là do con cam tâm, đời con lỡ làng cũng là do con tình nguyện, u cũng đừng vì con mà hoài phí sức mình.”

    Lời nói tuy nhẹ như không nhưng lại khiến lòng người nghe nặng trịch như chắn đá tạng.

    Ngày vui sắp đến nhưng phảng phất ngoài sân vườn nắng nhạt, phảng phất trong tâm người lại lấp đầy những khoảng lặng sầu bi.

    Đột nhiện Ngọc Phiến bâng quơ nghĩ, có khi nào đêm hôm qua, vì chuyện này nên Mạn Quân mới không ngủ được mà lang thang vào nửa đêm không?

    Mà chắc không phải, bởi biết đâu được, anh cũng đã để vừa Như Y vào mắt, biết đâu được chủ kiến này là của anh.

    Dủ gì đi nữa, người hôm nay Ngọc Phiến không muốn gặp nhất chính là Mạn Quân.

    Nhưng quả là ý trời chẳng vừa lòng người.

    Trên đường về ngang qua bờ sông, thấy cần câu giăng bên sông rung lắc dữ dội mà người nằm trên bờ sông đấy lại che nón, vắt chân ngủ khò, Ngọc Phiến bỗng không suy nghĩ được nhiều, chỉ nghĩ sẽ bỏ lỡ cá to thì tiếc lắm nên liền nhảy khỏi ngựa, lao đến chụp lấy cần câu.

    Cô khéo léo giật cần, con cá bay lên khỏi mặt nước, quả là cá to.

    “Cá nướng nhé!”

    Đằng sau chợt vang lên tiếng nói. Ngọc Phiến hơi bất ngờ ngoảnh mặt lại, lập tức trông thấy gương mặt tuy ngái ngủ nhưng hai mắt vẫn sáng ngời của Mạn Quân.

    Hôm nay anh mặc đồ của người khác, chả trách cô không nhận ra mùi.

    Không nói không rằng, Ngọc Phiến im lặng tháo con cá khỏi móc câu, đặt vào giỏ rồi xoay người bỏ đi một nước. Mạn Quân bảo cô đứng lại nhưng cô chẳng thèm nghe, thấy thế anh liền đuổi theo túm lấy cô, chẳng ngờ cô không cần nhìn cũng chộp lấy tay anh được, vận lực xoay anh nhào mấy vòng trên không trung. Mạn Quân cũng không vừa, trong lúc ấy mà vẫn kịo bắt được cánh tay Ngọc Phiến, kéo cô ngả ngửa bật nhào.

    Tung mình giữ thăng bằng, cô nhanh chóng túm lấy cần câu, nhắm cẳng chân Mạn Quân quét một đường xuống đất. Anh mau lẹ nhảy lên không, hai tay bám lấy cành cây trên đầu, kẹp lấy eo Ngọc Phiến rồi buông mình theo đà đẩy cô ngã ngửa ra đất, dùng một tay nghiêng người đỡ lấy đầu cô, còn một tay bắt lấy nắm đấm đang vung đến từ dưới cằm.

    “Giám quân ty Khởi Phòng chỉ có thế thôi ư? Lúc trước ta có nhìn lầm người không đây?”

    Ngọc Phiến khó chịu nhìn anh nhưng mới đầu chẳng thèm phản kháng. Sau đó tức thì phóng tầm mắt nhìn qua đầu anh, đồng tử liền co lại, trong khoảnh khắc đẩy anh lăn mấy vòng sang bên.

    Tiếng gió vút ngang, Mạn Quân nhìn sang, thấy ba mũi tên cắm phập xuống đất, ngay vị trí hai người vừa nằm khi nãy. Nếu không nhờ Ngọc Phiến kéo anh, hẳn anh đã lãnh trọn rồi.

    “Thánh nữ đang ở đâu?”

    Quả nhiên, công kích bất ngờ như vậy, chỉ có thể là đám người Vũ tộc.

    “Lại là đám người chim này à?”

    Thay vì tỏ ra bất ngờ xen lẫn chút sợ hãi như những lần trước, lần này Mạn Quân cảm thấy khá là chán nản. Đành rằng lúc nhỏ đã gặp qua yêu quái một lần nhưng cũng không đến mức thường xuyên như dạo gần đây. Định bụng nếu lại may mắn có dịp thoát được bọn chúng lần nữa, anh sẽ đến tìm sư Vạn Hạnh, bảo ông ấy làm cho mình một lá bùa phòng thân.

    Ngọc Phiến để hờ tay lên cán kiếm, cứng cáp chắn trước người Mạn Quân, ánh mắt sáng quắp chẳng hề nao núng, nói với giọng sắc lạnh.

    “Thánh nữ các ngươi mất tích, liên quan gì đến ta?”

    “Không liên quan đến ngươi nhưng liên quan đến thầy ngươi. Mọi người nói ngươi là học trò ruột của hắn, chẳng lẽ ngươi lại không biết?”

    Nói rồi, gã cầm đầu hất mặt về phía người đứng sau lưng cô, mờ ám tiếp lời.

    “Hơn nữa… Tên kia cũng đã biết quá nhiều rồi.”

    “Đinh công tử! Mau chạy vào trong làng đi!”

    Dứt lời, cô tức khắc rút kiếm, chém đứt mũi tên đang lao đến. Người của Vũ tộc từ trên không đập cánh lao thẳng xuống, chia nhau không chế anh và cô. Bọn chúng chạy đuổi theo Mạn Quân là chính, nhưng anh cũng khá nhanh trí, khi cảm thấy bóng chúng vừa sà xuống, anh liền nằm rạp xuống khiến chúng bắt hụt rồi phàn đòn từ phía sau.

    Trừ việc sử dụng cung nỏ, võ công của Vũ tộc xem ra rất yếu nên ba đánh một mà chẳng mấy chốc lại bị bại dưới tay Mạn Quân.

    “Đinh công tử, bắt lấy!”

    Ngọc Phiến hét lên rồi cùng lúc ném kiếm của mình về phía anh. Mạn Quân nhanh trí bắt lấy, dùng kiếm chém cánh của ba tên nọ bị thượng, cốt không để chúng bay được.

    Đám lâu la tiếp tục đổ nhào xuống dưới đất tấn công hai người. Ngọc Phiến dùng cần câu đánh trả, hai người ăn ý kết hợp, về cơ bản dụng võ công thì Vũ tộc chẳng thể là đối thủ được.

    Không ngờ, lúc này, từ trên đầu, một tấm lưới bạc được thả xuống. Người của Vũ tộc lập tức bay tản ra, còn anh và cô bị kẹt lại trong lưới. Khi lưới chạm vào da thịt, cảm giác như ngàn kim châm vào, vô cùng đau đớn, anh và cô cố cách mấy cũng không thoát được, cuối cùng bị đánh cho ngất, để người của Vũ tộc bắt đi.
     

Chia sẻ trang này